de dimmiga och bergiga dalarna i södra Kaukasus har varit värd för mänsklig aktivitet kontinuerligt i tusentals år, men först nyligen har den västra arkeologiska världen haft tillgång till dem.

från grottan där forskare hittade världens äldsta Sko och den äldsta vinproduktionsanläggningen, till spår av en Urartisk stad med hundratals vinhållande fartyg begravda i marken, har de senaste fyra decennierna bevittnat extraordinärt intresse från forskare och turister i den minsta republiken i det tidigare Sovjetunionen. Ingen är dock lika spännande som den 4,5 hektar stora arkeologiska platsen vars namn är lika ifrågasatt som dess mystiska ursprung.

helikopter bild av Karahundj
helikopter bild av Karahundj (Aryans Tours)

beläget i Armeniens sydligaste provins, Zorats Karer, eller som det är allmänt känt, Karahundj, är en plats som har varit bebodd flera gånger under årtusenden, från förhistoriska till medeltida civilisationer. Den består av ett förhistoriskt mausoleum och i närheten, över tvåhundra angränsande stora stenmonoliter, varav åttio har distinkta, välpolerade hål uttråkade nära sin övre kant.

under de senaste åren, till oro för lokala forskare, monoliterna har rönt intresse för det internationella samfundet efter några förebyggande forskning framkom rita jämförelser mellan de astronomiska konsekvenserna av Zorats Karer och den berömda Stonehenge monument i England. Många turistiska butiker svarade på jämförelsen genom branding Zorats Karer vardagligt tal som ’armeniska Stonehenge’ och den resulterande debatten mellan det vetenskapliga samfundet och populärkulturen har varit en hård en.

AAEAAQAAAAAAAAPOAAAAJDNjY2NiMmM3lwy1mwmtngq1yi1iztnmlwyxytcyztrhnzcwyw.jpg
(Wikipedia)

den första vetenskapliga redogörelsen för Zorats Karer ägde rum 1935 av etnografen Stepan Lisitsian, som påstod att den en gång fungerade som en station för att hålla djur. Senare, på 1950-talet, upptäckte Marus Hasratyan en uppsättning av 11: e till 9: e århundradet f.Kr. begravningskammare. Men den första undersökningen som fick internationell uppmärksamhet åt komplexet var den sovjetiska arkeologen Onnik Khnkikyan, som hävdade 1984 att de 223 megalitiska stenarna i komplexet kan ha använts, inte för djurhållning, utan istället för förhistorisk stjärnskådning. Han trodde hålen på stenarna, som är två inches i diameter och köra upp till tjugo inches djup, kan ha använts som tidiga teleskop för att titta ut i fjärran eller på himlen.

fascinerad av de astronomiska konsekvenserna genomfördes nästa serie undersökningar av en astrofysiker som heter Elma Parsamian från Byurakan Astrophysical Observatory, ett av de viktigaste astronomiska centra i Sovjetunionen. Hon och hennes kollegor observerade hålens position enligt en astronomisk kalender och konstaterade att flera av dem anpassade sig till soluppgången och solnedgången på sommarsolståndets dag.

bild av Karahundj vid solnedgången, från Elma Parsamian undersökningar i 1984
bild av Karahundj vid solnedgången, från Elma Parsamians undersökningar 1984 (Elma Parsamian)

hon är också ansvarig för att föreslå namnet Karahundj för platsen, efter en by 40 km bort med samma namn. Innan hennes undersökningar, lokalbefolkningen hänvisas till platsen som Ghoshun Dash, vilket innebar ’Army of Stones’ i Turkic. Folkmyten föreslår att stenarna uppfördes i antiken för att fira soldater som dödats i krig. Efter 1930-talet övergick lokalbefolkningen till den armeniska översättningen, Zorats Karer. Men Karahundj, sa Parsamian, erbjöd ett mer intressant namn eftersom Kar, betyder sten och hundj, ett märkligt suffix som inte har någon betydelse på armeniska, låter anmärkningsvärt lik den brittiska ’henge’. Under de senaste åren har detta namn fått extrem kritik från forskare och i vetenskapliga texter används namnet Zorats Karer nästan uteslutande.

flera år senare utförde en radiofysiker vid namn Paris Herouni en serie amatörstudier som förgrenade sig från Parsamiska, med hjälp av teleskopiska metoder och jordens precessionslagar. Han hävdade att webbplatsen faktiskt går tillbaka till omkring 5500 FVT., predating sin brittiska motsvarighet med över fyra tusen år. Han var starkt pionjär för en direkt jämförelse med Stonehenge och gick till och med så långt som att etymologiskt spåra namnet Stonehenge till ordet Karahundj, hävdar att det verkligen hade armeniskt ursprung. Han var också i korrespondens med den ledande forskaren i Stonehenge observatory theory, Gerald Hawkins, som godkände sitt arbete. Hans påståenden var snabba att fånga på, och andra forskare som starkt bestrider hans fynd har funnit dem svåra att skingra.

en figur från Herounis bok armenier och gamla Armenien där han påpekar denna grupp stenar som ett astronomiskt verktyg.
en figur från Herounis bok armenier och gamla Armenien där han påpekar denna grupp stenar som ett astronomiskt verktyg. (Armenier och gamla Armenien)

problemet med etiketten” Armenian Stonehenge”, noterar archaeo-astronomen Clive Ruggles i Ancient Astronomy: An Encyclopedia of Cosmologies and Myth, är att analyser som identifierar Stonehenge som ett gammalt observatorium idag till stor del har skingrats. Som ett resultat, han säger, forskningen ritning jämförelser mellan de två platserna är ”mindre än bra.”

enligt Professor Pavel Avetisyan, en arkeolog vid National Academy of Sciences i Armenien, finns det ingen vetenskaplig tvist om monumentet. ”Experter har en tydlig förståelse för området,” säger han, ”och tror att det är ett flerskiktigt monument som kräver långvarig utgrävning och studier.”År 2000 hjälpte han till att leda ett team av tyska forskare från University of Munich för att undersöka webbplatsen. I sina resultat kritiserade de också observatoriehypotesen och skrev,”… n exakt undersökning av platsen ger andra resultat. , belägen på en stenig udde, var främst en nekropolis från Medelbronsåldern till järnåldern. Enorma stengravar av dessa perioder finns inom området.”Avetisyans team daterar monumentet till inte äldre än 2000 FVT, efter Stonehenge, och föreslog också möjligheten att platsen fungerade som en fristad under krigstider under den hellenistiska perioden.

” uppfattningen att monumentet är ett gammalt observatorium eller att dess namn är Karahundj är elementär charlatanism och inget annat. Allt detta, ”säger Avetisian,” har ingenting att göra med vetenskapen.”

tyvärr för Avetisyan är det svårt att skingra myter om Zorats Karer när så få resurser finns på engelska för att hjälpa den nyfikna västerlänningen. Richard Ney, en amerikan som flyttade till Armenien 1992, grundade Armenian Monuments Awareness Project och författade den första engelskspråkiga resursen till webbplatsen från 1997, har bevittnat över två decennier av fram och tillbaka. Han tror att Karahundj ” fångas mellan två olika vetenskapsgrenar med motsatta åsikter om hur man härleder faktum. Båda är trovärdiga, ”säger han,” och jag känner att båda kan vara korrekta, men kommer aldrig att erkänna det.”

trots all kontrovers och vad du än bestämmer dig för att kalla det, är monumentet i sig fantastiskt och ligger i ett område i Armenien som är välutrustat med naturlig skönhet, vilket gör det till en attraktiv resa för många turister varje år. Det har till och med blivit ett objekt av samtida intresse för unga urbaniter och neo-hedningar från Jerevan, som är kända för att fira vissa solstices där. På många sätt, Zorats Karer är ett bevis på den svårfångade natur arkeologi, och det är kanske så att mysteriet är–och kommer att förbli–en del av sitt överklagande.