södra Utah visst har förändrats från hur det var under den sena krita. Idag är området som kallas Grand Staircase-Escalante National Monument en torr, stenig plats där växter är få och långt ifrån. Men under en tid mellan 90 och 70 miljoner år sedan var området en frodig, träskig livsmiljö nära great interior seaway som klyvde Nordamerika i två. Jätte crocs och konstiga dinosaurier bodde i denna kustmiljö, själv bara en del av en stor ökontinent som en gång isolerades från andra delar av världen. Denna isolering påverkade utan tvekan dinosaurieutvecklingen. Och det är möjligt att distinkta fickor på kontinenten själv orsakade dinosaurieutveckling i norr och söder att spela ut väldigt annorlunda. Under en specialiserad teknisk session igår vid det årliga Society of Vertebrate Paleontology-mötet samlades paleontologer för att presentera faunan i Nordamerikas förlorade västra kontinent, kallad Laramidia.

jag deltog inte i hela sessionen, men jag fångade alla samtal under senare hälften. Tillsammans skapade de en grov bild av hur annorlunda världen en gång var. För en sak, södra Utah var hem för några konstiga och imponerande crocs. Paleontolog Randall Irmis från University of Utah och Natural History Museum of Utah granskade utbudet av förhistoriska krokodiliformer som finns i Grand Staircase-Esclanate National Monument, inklusive den enorma, dinosaurieätande ”terror croc” deinosuchus. Det finns fortfarande några mysterier som väntar på att lösas, och upptäckter är fortfarande prepped ut i labbet, men många av de bakhåll rovdjur som finns i området var alligatoroids—varelser närmare besläktade med dagens alligatorer än levande gharials eller krokodiler.

skadade ben indikerar att en av de förlorade crocerna en gång sänkte tänderna i en liten dinosaurie. Faktum är att den attackerande kroken till och med lämnade en del av sin tand bakom sig. I följande föredrag, University of Iowa paleontolog Stephanie Drumheller markerade bettmärken som finns på skelettet av en liten, tvåbent, namnlösa växtätande dinosaurie som finns i Kaiparowits bildandet av södra Utah. Med hjälp av högupplösta visualiseringstekniker och jämförelser med skador på ben som skapats av moderna crocodylians när de matar, Dumheller kunde begränsa listan över möjliga misstänkta till en ungefär tre fot lång crocodyliform. Det finns mer än en potentiell kandidat bland djur av denna storlek, men Drumhellers arbete visade att vissa dinosaurier hade lika mycket att frukta från relativt små crocs som från stora rovdjur som Deinosuchus.

naturligtvis fanns det stora rovdinosaurier som sprang runt i samma område under denna tid. Natural History Museum of Utah paleontolog Mark Loewen levererade en översikt över theropod dinosaurier som finns i den sena krita klippan av Grand Staircase-Escalante National Monument med fokus på de konstiga tyrannosaurierna som finns där. Dessa rovdjur, som den nyligen namngivna Teratophoneus, hade relativt korta, djupa skallar med imponerande tänder som skiljer dem åt för sina kusiner som bodde under samma tid i norra delen av Laramidia. Exakt varför dessa dinosaurier utvecklades på detta sätt är okänt, men tyrannernas och andra dinosaurs distinkta natur från samma insättningar har lett paleontologer att undra om det fanns någon form av fysisk barriär som isolerade dem och fick dem att genomgå distinkta förändringar. Så konstigt som de kan se ut, kan åtminstone en ge en viss upplösning om var den ständigt populära Tyrannosaurus rex kom ifrån. Rita på ett föredrag om djuret han gav förra året, Loewen föreslog att en ännu obeskriven tyrannosaur från södra Utah Wahweap Formation kan representera formen av länge sökt Tyrannosaurus förfader.

men några av de mest spektakulära dinosaurierna av alla var laramidias horniga dinosaurier. Andrew Farke från Raymond M. Alf Museum of Paleontology lyfte fram den snabba upptäcktshastigheten i sydvästra USA som förändrar vår förståelse för ceratopsid evolution. Medan dinosaurier som Zuniceratops tycks indikera att de tidigaste ceratopsid dinosaurierna—härstamning inklusive horned dinosaurier som Styracosaurus och Utahceratops—utvecklats i Nordamerika, den exakta tiden och platsen för deras ursprung är okänd. Dessutom är förhållandena mellan de olika ceratopsid—dinosaurierna som hittills upptäckts i Laramidia mystiska-bättre upplösning behövs för att förstå hur dinosaurierna utvecklades i rymden och tiden. Även om vi snabbt lägger till nya ceratopsidgener tack vare några fantastiska nya fossila fynd, måste vi vänta på framtida fossila fynd och reviderade analyser för att verkligen förstå den stora evolutionära bilden för denna grupp.

de flera samtal som följde av paleontologerna Caleb Brown från University of Toronto, David Evans från samma institution respektive Terry Gates of the Field Museum lyfte fram andra evolutionära och geografiska mönster inom andra dinosaurier och mindre djur i Laramidia. Under sitt samtal om hadrosaurs som finns i den norra delen av Laramidia, till exempel, påpekade Evans att det fanns åtminstone något utbyte mellan de norra och södra delarna av kontinenten. Den nyligen namngivna hadrosaur Acristavus har hittats i både norra och södra delar, så kanske hinder mellan de två områdena inte var så ogenomträngliga för dinosaurier trots allt. På samma sätt påpekade Gates att vi behöver en mycket finare bild av hur de gamla miljöerna i Laramidia var och en tydligare förståelse för vilka bergskivor som motsvarar de norra och södra delarna av kontinenten. Bättre begränsningar i dessa frågor gör det möjligt för paleontologer att göra de mer exakta jämförelserna som behövs för att dra ut evolutionära mönster.

det sista samtalet levererades av Natural History Museum of Utah paleontolog Scott Sampson. Han noterade att paleontologer tidigare hade trott att många stora dinosauriegrupper I sen krita—hadrosauriderna, ceratopsiderna och tyrannosauriderna, bland andra—hade utvecklats i Asien och senare invaderade Nordamerika. Sampson hävdade motsatsen. Nya bevis kan tyda på att dessa grupper uppstod inom Laramidia och sedan sprids till Asien efter cirka 70 miljoner år sedan (även om vissa grupper av dinosaurier som utvecklats i Asien sannolikt kom in i Nordamerika också). Det kan ha varit ett stort dinosaurieutbyte mellan det som nu är Alaska och Ryssland. Även om ett antal samtal under sessionen betonade behovet av ytterligare information innan vi kan dra ut mönstren, Sampson gjorde fallet att Laramidia var ett viktigt centrum för dinosaurieutveckling. När upptäckter ackumuleras, och som paleontologer hittar nya sätt att analysera fossila data, kommer den stora evolutionära historien att komma i fokus.

toppbild från:

Sampson SD, Loewen MA, Farke AA, Roberts EM, Forster CA, et al. (2010) nya Horned dinosaurier från Utah ger bevis för Intracontinental Dinosaur Endemism. PLoS EN 5 (9): e12292. doi: 10.1371 / tidskrift.pone.0012292.g003