befrielsen av Ramadi behandlas nu som ett fullbordat faktum, även om de irakiska säkerhetsstyrkorna fortsätter att rensa Islamiska statens krigare från några av stadens förorter. Men resultatet verkar helt säkert: de viktigaste utmaningarna för att bygga en post-Islamisk Stat politisk ordning i Irak ligger fortfarande framåt.

det finns mycket att fira i återtagandet av Ramadi. Enligt de grymma standarderna för modern stadskamp verkar beslaget ha varit relativt rent, fritt från den typ av missbruk som kan ta en militär seger. Det hjälper verkligen att Ramadi sitter i ett 100 procent Sunni Arabiskt område, vilket innebär att det inte fanns några etno-sekteriska utmaningar (läs: försök till etnisk rensning eller poänguppgörelse) i efterdyningarna av striderna. Ingen drömmer om att Ramadi någonsin kommer att bli shiitisk eller kurdisk, och därför kommer inga grupper att försöka tvinga ett sådant resultat. Irak kan fortfarande bevittna både Inter-och intratribala strider bland lokala Sunni invånare, och de som med rätta eller felaktigt uppfattas ha hjälpt och understödt den Islamiska staten kan uppleva förföljelse i händerna på sina kolleger Sunni araber. Men det verkar som om det finns tillräckligt med sunnitiska stamenheter – många av dem utbildade av amerikanska styrkor i sina två utposter i Anbar — provinsen-för att hålla staden när den samlade styrkan går vidare till sitt nästa uppdrag.

trots alla varningar är återtagandet av Ramadi en betydande seger för de irakiska säkerhetsstyrkorna, den anti-Islamiska statens koalitionsstrategi och de två berörda cheferna — Iraks premiärminister Haider al-Abadi och USA: s President Barack Obama. Både Abadi och Obama hade känt stor politisk värme över den upplevda bristen på framsteg i befriande terräng från den Islamiska staten, och denna seger ger både en politisk seger och berövar sina motståndare ett vapen att använda mot dem.

inledande rapporter visar att två styrkor genomförde huvuddelen av striderna: den irakiska Terrorismbekämpningstjänsten (ofta känd som Golden Division) och enheter i inrikesministeriets federala Polis. De irakiska trupperna och de sunnitiska stamenheterna spelade betydande biroller i och runt staden, medan de andra populära Mobiliseringsenheterna (PMU), ofta kallade ”shiitiska miliser”, verkar ha hållit ett respektfullt avstånd från staden, på USA: s insisterande, och var begränsade till att utföra stödfunktioner. Medan några av PMU: erna har kämpat i Anbar i flera månader, ser vissa fraktioner inom Anbars ofta delade Sunni-samhälle sitt deltagande som ett sekteriskt hot.

efter att ha tagit ett stort stadsområde från den Islamiska staten måste denna kombinerade styrka nu betraktas som den mest pålitliga partnern i regionen, en som kan genomföra betydande stridsoperationer i samband med USA: s luftkraft. Ja, huvuddelen av striderna gjordes av andra styrkor än den irakiska armen. Men militären kunde fortfarande spela en betydande stödjande roll — framför allt genom att bygga bärbara flytande broar som gjorde det möjligt för stridsenheter att nå stadens centrum efter att alla andra broar hade förstörts. Hur som helst, återta Ramadi efter inglorious nederlag maj 2015 tar bort en betydande fläck på rykte alla Iraks säkerhetsstyrkor.

beslag av Ramadi är också en betydande seger för den anti-Islamiska Staten strategi för det gångna året. Trots problem med genomförandet verkar strategin nu ta fart, och de som hävdade att den Islamiska statens nederlag krävde amerikanska trupper eller en stor Sunni-enda arm har visat sig vara felaktiga. Naturligtvis skulle det vara bättre för ansträngningarna på marken att gå snabbare, men kombinationen av Irakisk landkraft förstärkt med amerikansk luftkraft, intelligens, träning och utrustning har visat sig vara en vinnande formel.

vi borde förvänta oss att efterdyningarna av Ramadi liknar efterdyningarna efter återtagandet av Tikrit från Islamiska staten tidigare i 2015. Den mest omedelbara oro kommer att vara Sunni-on-Sunni våld: medan en betydande minoritet av Sunni araber samarbetat på ett sätt stora och små med den Islamiska Staten, ett ännu större antal lidit betydligt under gruppens styre. Till exempel, när Ramadi fångades av den Islamiska Staten, avrättades 12 släktingar till den framstående regeringsanslutna Sheikh Majid Ali al-Suleiman, inklusive hans 2-åriga barnbarn, Noorhan. Återupprättande av ordning och rättsstatsprincipen måste bli omedelbara prioriteringar för de Sunni stamenheter som förväntas vara ”håll” – styrkan i Ramadi, men med tanke på Iraks stamkultur, om medlemmar av dessa enheter är släktingar till denna sheikh eller andra som drabbats av liknande brott i händerna på den Islamiska staten, kan en vedergällande stämning vara på plats en tid.

ett resultat som inte skiljer sig från det i Tikrit skulle också vara ett steg i rätt riktning för Irak. Den centrala irakiska staden återvanns från Islamiska Staten i slutet av mars och April 2015, och det fanns beklagliga rapporter om plundring och förstörelse av egendom i omedelbar efterdyning av återtagandet. Men idag har 90 procent av de fördrivna familjerna återvänt till Tikrit; Tikrit University öppnade också i December, med 16 000 studenter som deltog i lektioner där.

Slutligen måste militärmomentet i Ramadi översättas till ytterligare vinster. Både staden Fallujah, som ligger mindre än 30 miles från Ramadi, och den norra staden Mosul måste befrias för att slutföra avlägsnandet av den Islamiska staten från Irak. Det är fortfarande ingen tvekan om att båda städerna så småningom kommer att falla, men den irakiska regeringen — med koalitionsstöd — måste påskynda processen i största möjliga utsträckning. Varje dag som den Islamiska staten har kontroll över dessa städer kan den ytterligare indoktrinera irakiska ungdomar med sin ideologi om hat och stjäla en allt större andel av Iraks rikedom.

men den verkliga frågan inför Irak är inte en militär fråga. De irakiska säkerhetsstyrkorna har visat sin förmåga att befria ett stort stadsområde, och om Mosul faller i vår eller nästa vinter är det slutliga resultatet inte i tvivel.

det som är tveksamt är de politiska arrangemang som kommer att dyka upp i Irak efter att den militära kampen har vunnits — och det är här USA: s fokus ska gå. För alla sina misslyckanden i Irak har Usa försett landet med demokratiska institutioner — hur framväxande, omogna och svaga de än är — som är värda att uppfostra. Men minst tre pågående politiska kriser måste övervakas noggrant.

vart är sunnierna?

det har varit ett svårt år för Iraks Sunniaraber, som utgör ungefär 20 procent av landets befolkning. Som framgår av historien om Suleiman-familjen i Ramadi är sunnierna knappast en enhetlig skådespelare. Betydande antal sunnier i Anbar och på andra håll motstod Islamiska statens framsteg-och många betalade med sina liv. Men åtminstone en betydande minoritet av samhället samarbetade också med den Islamiska staten, oavsett vad den senare ångrar. Och i ögonen på sina irakiska medborgare — inte bara de arabiska shiiterna utan också kurderna, yazidierna, turkmenerna och assyriska kristna — har sunnierna som grupp beslutat två gånger under de senaste tio åren att resa sig upp och döda sina medborgare eftersom de var missnöjda med landets politiska ordning. Oavsett om det är rättvist eller orättvist, det här är uppfattningen, och det finns nu till och med rapporter om att det motiverar yazidier att etniskt rensa Sunni-araber från deras mitt.

tillsammans med denna misstro är det faktum att Iraks Arabiska sunnier är på en snabb väg att bli landets underklass, trots deras självuppfattning som landets naturliga härskare. De har drabbats hårt av den Islamiska staten: Irak beräknas ha cirka 3 miljoner internflyktingar, varav de allra flesta är Sunniaraber. Sunnistäder är antingen under islamisk statskontroll eller har ödelagts i deras återtagande. Företag, hem och annan egendom i hela Sunniområdena har till stor del sönderdelats, antingen på grund av den Islamiska Staten, elden som följde områdets återtagande av den irakiska staten eller enkel försummelse.

samtidigt lider sunnierna av en ledarskapskris. Långvariga figurer som Osama och Atheel al-Nujaifi har till stor del misskrediterats, medan nyare ledarskap, såsom parlamentets talman Salim Al-Jabouri och försvarsminister Khaled Al-Obeidi, är till stor del oprövade.

kort sagt, Iraks Sunniaraber befinner sig i den föga avundsvärda positionen att betraktas som illojala medborgare, samtidigt som de lider av massiv berövning — oundvikligen minskar deras förmåga att generera politisk makt — även när de drabbas av en ledarskapskris. Men som förmodligen Iraks största minoritet är de för stora för att inte återföras till det irakiska samhällets veck.

alla fraktioner av den irakiska regeringen i Bagdad är medvetna om detta och kastar om för svar. Hur återintegrerar du medlemmar av en minoritet — varav många tror mot alla bevis för att de är Iraks demografiska majoritet-som inte litar på huvuddelen av sina medborgare? Det här är den typ av situation som kräver en ”sanning och försoning”-liknande process, men det är oklart att det finns ledarskap med gravitas för att leda sunnierna genom en sådan process. Under tiden förväntar sig deras politiska makt att fortsätta sin naturliga nedgång när den sunniska befolkningen och resurserna fortsätter att minska.

förhandla om en ny affär med kurderna

en av andra ordningens effekter av den Islamiska statens invasion av norra Irak har varit utvidgningen av den kurdiska Peshmerga till de ”omtvistade territorierna.”Territorierna-som är ungefär lika stora som det nuvarande territoriet för Kurdistans regionala regering (KRG) och omfattar delar av provinserna Nineveh, Kirkuk, Salahaddin och Diyala — är omtvistade eftersom det finns rivaliserande påståenden mellan de irakiska kurderna och Bagdad-regeringen. Det är viktigt att notera att de shiitiska araberna — Iraks majoritetsfraktion — till stor del inte är part i dessa tvister.

Iraks kurder har utökat sin kontroll på två sätt. För det första har de ockuperat territorium som övergivits av den irakiska militären i kölvattnet av den Islamiska statens invasion. I Kirkuk, det mest anmärkningsvärda av dessa fall, ockuperade Peshmerga helt enkelt positioner som hade övergivits av den flyktande irakiska armen. Peshmerga har också förvärvat nytt territorium genom att mata ut den Islamiska staten från områden söder om den ”gröna linjen” — den traditionella linjen som skiljer KRG — territoriet från resten av Irak-vanligtvis med hjälp av US air power och US special operations forces. Kurdernas offentliga ståndpunkt är att dessa nyförvärvade territorier betalades i blod och inte kan avstå, även om det är oklart om Yezidierna, turkmenerna, assyrierna och Sunniaraber som bor där vill absorberas i KRG.

situationen kompliceras ytterligare av den förändrade demografin i det territorium som beslagtagits av Peshmerga. Det har förekommit anklagelser om att Peshmerga har drivit ut icke-kurdiska grupper, särskilt med fokus på att rensa araber från dessa territorier. Av största oro är Kirkuk, där myndigheterna är öppet nervösa för en tillströmning av arabiska flyktingar som kan förändra demografin i detta omtvistade territorium och kasta en skiftnyckel i alla planer på att använda en folkomröstning för att lagligt slutföra Kirkuk integration i KRG.

KRG är också på väg mot dubbla politiska och ekonomiska kriser som hotar att störa sitt svar på den Islamiska Staten. Den tvååriga förlängningen av KRG: s President Masoud Barzanis mandatperiod löpte ut i augusti, men Barzani är fortfarande i tjänst och sätter honom i år 11 på en åttaårsperiod. Detta ledde till betydande protester över hans omtvistade fortsatta makt och kastade familjen Barzani och hans KDP-parti i krisläge när de söker efter fler röster. Huvuddelen av de omtvistade territorierna — särskilt Kirkuk — är dock fästen för det rivaliserande PUK-partiet. Därför, trots kurdernas utseende av militär styrka, är den nuvarande regeringen faktiskt ganska politiskt bräcklig. Bluster är dagens ordning, eftersom regeringen projicerar styrka i hopp om att skapa en självuppfyllande profetia.

en ekonomisk kris bryter också i Kurdistan. Kombinationen av politiska tvister med Bagdad, lägre råvarupriser, otillförlitliga energiexportkanaler och storskalig korruption har skapat ännu ett komplext problem för KRG. Det traditionella arrangemanget mellan Bagdad och Erbil, där den senare exporterar sin produkt via landets Nordoljebolag i utbyte mot 17 procent av alla offentliga utgifter, har återigen brutit ner. Även med djupt omtvistade oljeintäkter från Kirkuk som kanaliseras till kurdiska kistor, kan den regionala regeringen inte betala sina räkningar, vilket leder till upplopp av offentliga anställda.

kort sagt, ytterligare förhandlingar måste genomföras mellan Bagdad och KRG, men mandatet för den regionala regeringens verkställande är djupt ifrågasatt och det finns lite pengar att betala för kompromisser. I denna miljö kan våld inte uteslutas.

kampen för den shiitiska själen

Iraks shiitiska araber utgör mellan 60 och 70 procent av Iraks medborgare. Det är värt att ständigt påminna västerländska observatörer om detta faktum: med tanke på den demokratiska konstitutionen som USA testamenterade till Irak. ockupation, kallar Iraks regering ” shiitisk dominerad ”är något besläktad med att kalla USA: s” vitdominerade.”Att Iraks framtid kommer att kartläggas av dess shiitiska majoritet är demografiskt — och därför demokratiskt — obestridligt.

Iraks shiitiska samhälle kan grovt delas in i två läger, men med djupa spänningar inom varje. Den första, som för närvarande är vid makten, prioriterar Iraks förhållande till Förenta staterna och väst. Premiärminister Abadi, från det islamiska Dawa-partiet, symboliserar bäst denna grupp tillsammans med de medlemmar i hans parti som tillbringade sin exil i London eller andra västerländska städer. Även i denna grupp finns det islamiska Högsta rådet i Irak, Sadristerna och det religiösa ledarskapet i Najaf och Karbala. Arrayed mot denna grupp är de som skulle prioritera iranska band och, i förlängning, en allians med Ryssland också. Tidigare premiärminister Nouri al-Maliki har blivit de facto-ansiktet för denna grupp, men andra anpassade inkluderar många medlemmar av Dawa-partiet som tillbringade sin exil i Iran och Syrien, plus Badr-organisationen, League of the Righteous (AAH) och irakiska Hizbollah (KH).

det har länge varit oro för att dessa senare fraktioners roll — framför allt Badr och AAH-för att försvara Bagdad mot Islamiska staten under sommaren 2014 skulle öka deras politiska makt kraftigt. Det verkar emellertid som om återtagandet av Ramadi har gett Abadi och hans fraktion lite andningsrum. En analytiker tror att segern i Ramadi, i kombination med milisstyrkornas sidolinje, har gett premiärministern det politiska utrymme han behöver för att försvara och därför defangera de militära vingarna i dessa grupper och lämnar bara miliserna under kontroll av Najaf-och Karbala-helgedomarna. Medan man verkligen hoppas att detta är fallet, kan Abadi behöva få fler militära segrar på bältet innan han har inflytande för att genomföra en sådan strategi.

poängen är dock att Bagdad för närvarande inte befinner sig under Teherans bana — och att den nuvarande regeringen faktiskt driver tillbaka mot ett sådant resultat. Washington är därför djupt beroende av Abadi-regeringens framgång och bör göra vad som helst för att hjälpa den

kort sagt, dessa tre politiska strider är där strateger måste titta — de återstående militära striderna i Irak faller nu i taktikens rike. Förenta staterna har begått enorma mängder blod och skatt för att stödja en av de få utposterna av demokratiska institutioner i Mellanöstern, och det är denna demokrati — inte någon samling av riken, Emirater eller sultanater — som är den naturliga allierade i USA i regionen.

och även om nyheterna domineras av kampen mot den Islamiska staten, är det viktigt att komma ihåg att det finns mycket i Irak att bygga på. Till exempel den senaste Arbaeen-firandet i Karbala, som involverade minst 10 miljoner pilgrimer, med nästan inga säkerhetsincidenter. Eller nästan 100.000 nya studenter inskrivna i Iraks 19 offentliga universitet detta läsår. Eller det faktum att — trots sekterismens mycket verkliga problem-det mest välkomnande hemmet för de Sunniarabiska flyktingarna som flyr från Islamiska staten har varit i Iraks majoritets-shiitiska södra provinser.

Washington bör hjälpa den irakiska regeringen att arbeta igenom dessa tre politiska kriser-återintegrering av sunnierna, förhandlingar om det nya kurdiska arrangemanget och kämpar för att hålla det shiitiska blocket västerländskt orienterat. Det kommer inte att bli lätt — det kommer att kräva fortsatt uppmärksamhet och kreativ diplomati — men det är det enda sättet att ställa villkoren för en framgångsrik Irakisk stat som hindrar nästa version av extremistisk terrorism från att dyka upp. När vi ger minst två jubel för Ramadi-segern, bör vi komma ihåg att den största kampen för Iraks framtid inte kommer att äga rum på det militära slagfältet.

AHMAD Al-RUBAYE / AFP / Getty Images