vetenskapen kan inte länge förbli ohämmad i ett socialt system som syftar till att utöva kontroll över hela det andliga och intellektuella livet i en nation. Riktigheten i en vetenskaplig teori kan aldrig genom att bedömas av dess beredskap att ge de svar som önskas av politiskt ledarskap.

–Charles A. Leone, ”Lysenko kontra Mendel”, transaktioner från Kansas Academy of Science, 1952

när jag hör att någon politisk figur har försökt att lagstifta vetenskap för att passa bekvämligheten av deras politiska övertygelse—och det händer ganska ofta, även här i USA—tänker jag tillbaka på biologiklassen och historien om Trofim Lysenko under Sovjetunionens tidiga år.

Lysenko, Josef Stalins chef för biologi, var chef för en grupp djur—och växtuppfödare som förkastade vetenskapen om genetik—särskilt som utvecklats av Gregor Mendel och Thomas Hunt Morgan-som främmande, opraktiskt, idealistisk och en produkt av ”borgerlig kapitalism.”I stället främjade dessa sovjeter arbetet med landsmannen Ivan V. Michurin. Michurin trodde på en neo-Lamarckian form av evolution. Du kanske kommer ihåg det klassiska exemplet på Lamarckian evolution som hävdade att giraffer sträckte halsen i så långa längder och sedan vidarebefordrade den egenskapen till deras direkta avkommor. Michurins system var en avancerad form av det.

Michurinistisk biologi, som senare förvandlades till Lysenkoism, var bekvämt för en sovjetisk regering som försökte konstruera den perfekta sociala utopin. Under detta system trodde de att de snabbt kunde tvinga växter och djur, även det sovjetiska folket, till former som kunde tjäna praktiska krav. Till exempel hävdade Lysenko att han bytte en art av vårvete till ett vintervete på bara några år. Naturligtvis var detta omöjligt-särskilt eftersom vårvete-arten hade två uppsättningar kromosomer och vintervete hade tre—och mer sannolikt hade hans experiment förorenats. Men Lysenko hade stor makt och hans påståenden utmanades sällan.

Lysenko kom att dominera sovjetisk biologi med ett tal från 1948—som delvis utarbetats av Stalin själv-där Lysenko fördömde Mendel och förklarade förespråkare för sådan vetenskap som folkets fiender. Forskare som inte var överens med Lysenkos teorier rensades—vissa skickades till gulags medan andra helt enkelt försvann.

resultaten var oundvikliga: Sovjetbiologin avtog nästan till ett stopp tills en serie grödor och resulterande matbrist tvingade bort Lysenko 1965, även om hans stjärna redan hade börjat falla efter Stalins död 1953. Och i resten av världen avancerade vetenskapen, som det är vanligt att göra när forskare får friheten att utforska nya och gamla tankar och lämna de sovjetiska biologerna i dammet.

lektionen här? Vi måste komma ihåg att bara för att en diktator utfärdar ett dekret eller lagstiftare antar en lag, har de inte förändrat verkligheten. Att ignorera vetenskapen till förmån för en föredragen syn på världen kan få förödande konsekvenser.