Armstrong föddes den 3 februari 1898 i Memphis, Tennessee. Hon fick piano-och orgellektioner som barn i Memphis och fungerade som pianist och organist i kyrkan och i sin skola. Hennes mamma och mormor hatade populärmusik och ansåg blues vulgär. I själva verket blev hon slagen för att ha en kopia av W. C. Handys ”St.Louis Blues.”Senare kom hon ihåg att spela” framåt Kristna soldater ”i kyrkan en dag” med ett bestämt slag”, något till hennes ministers bestörtning.

Armstrong fick sin formella musikutbildning vid Fisk University, Chicago College of Music (tjänar ett lärarintyg 1924) och New York College of Music (tjänar ett diplom 1929). Hon lämnade Fisk 1917 när hennes familj flyttade till Chicago, och hennes yrkeskarriär började där med ett jobb som ”song-plugger” på Jones musikbutik på South State Street.

på Jones Music Store lärde Armstrong och demonstrerade all musik som fanns i butiken och fakturerades som ”Jazz Wonder Child.”Det var här hon träffade Jelly Roll Morton, förmodligen den största jazzpianisten i eran. Deras möte har blivit Legendariskt bland jazzhistoriker. Armstrong och Morton handlade återgivningar av dagens standarder, och han demonstrerade sin tunga, fotstampande stil. Hon tog detta som en viktig lektion. Från och med den dagen spelade hon med en hårdhänt, aggressiv rytmisk stil som blev hennes varumärke under hela sin karriär.

Armstrong var välkänd och respekterad av sina kamrater. Komplimanger av musiker var vanligtvis som George” Pops ” Foster, den stora basisten, som hänvisade till henne som ”en stor pianospelare och en stor musiker.”På hennes tid var pianot mittpunkten i rytmavsnittet, laddat med att upprätthålla takten och den grundläggande ackordstrukturen för att befria klarinett -, trumpet-eller kornettsolisterna för deras fantasiflygningar. Pianot var inte nödvändigtvis ett fokus för solospel, som Armstrong själv intygar: ”det var inte stilen under King Oliver-dagarna för pianisten att spela många solon. Ibland fick jag lust att springa upp och ner på pianot och göra några körningar och saker, och Joe vände sig om och tittade på mig och sa, ’Vi har en klarinett i bandet.'”

hennes fyra-beat, solid stil garanterade Armstrongs acceptans bland sina kamrater och en bra följd bland hängivna. Som pianist inkluderade hennes tidiga jobb medföljande sångare, bland dem blues great Alberta Hunter. Armstrong var också en bra arrangör och ledde sitt eget band i många år. Hennes andra talanger inkluderade att ordna, komponera och sjunga.

Armstrongs karriär inom jazz sträckte sig mer än femtio år och centrerades i Chicago och New York. Hon fick sina första speljobb genom kontakter som gjordes i Jones musikbutik. Hennes första stora band erfarenhet var med den ursprungliga New Orleans Creole Jazz Band, spelar på De Luxe Cafe. I bandet ingick Lawrence Duh Bisexual på klarinett, Sugar Johnson och Freddie Keppard på kornett, Roy Palmer på trombon, Sidney Bechet på klarinett och sopransaxofon, Tubby Hall på trummor, Jimmy Palao på violin, Bob Frank på piccolo och Wellman Braud på bas. Det handlar om detta band som Armstrong berättade en av hennes mest kända berättelser: när hon frågade i vilken nyckel de spelade sitt första nummer, de berättade för henne, ” ’nyckel, Vi vet inte vilken nyckel. Precis när du hör två slag, börja spela. Så jag slog bara allt på piano, så oavsett vilken nyckel de var i, skulle jag också vara i det. Åh, efter en sekund kunde jag känna vilken nyckel de spelade, för då tror jag inte att de använde över fem ackord. Faktum är att jag är säker på att de inte gjorde det.”

det ursprungliga New Orleans Creole jazzbandet spelade i en ren, svängande New Orleans-stil och var ganska framgångsrik. Publiken innehöll ofta några av dagens ledande musiker och stjärnor, inklusive Bill ”Bojangles” Robinson, Vaudeville-teamet av Walker och Williams, Eddie Cantor, Al Jolsonoch Sophie Tucker. King Oliver och Johnny Dodds kom över en kväll för att höra bandet och bjöd in Armstrong att gå med i deras band, King Olivers Creole Jazz Band, spelar på Lincoln Gardens (senare Royal Gardens). År 1922 gick Louis Armstrong med honom, och det fullständiga komplementet till Olivers band inkluderade sedan Oliver och Louis Armstrong på kornett, Honor Bisexual Dutrey på trombon, Johnny Dodds på klarinett, Baby Dodds på trummor, Bill Johnson på banjo och Armstrong på piano. Detta band, självklart, har blivit en av de mest kända i hela jazzhistoria och bildade kärnan för Louis Armstrongs Hot Five och Hot Seven inspelningssessioner.