James Stephens föddes februari. 2, 1882 (samma dag James Joyce föddes), till en fattig familj som bor i ett slumområde i Dublin. Han var till stor del självutbildad och arbetade på en advokatkontor när poeten George Russell (känd som AE) upptäckte honom. I utseende han liknade en troll, mindre än 5 fot i höjd, med en droll ansikte och mörk hy, en prototyp av den komiska irländaren. Gift och med två barn delade han sin tid mellan Dublin och Paris fram till utbrottet av andra världskriget. Han debuterade som en framgångsrik sändare för BBC 1928 med en personlig påminnelse om JohnMillington Synge. Även om han tog avstånd från irländsk neutralitet under 1940-talet och förklarade sig ”en irländare som ville välja sig en engelsman under hela tiden”, hedrades han för sin tjänst för orsaken till irländsk självständighet och var aktiv i Sinn Fein-rörelsen från början. Fram till sin död den Dec. 26, 1950, var han biträdande kurator för Dublin National Gallery.

Stephens kunskaper i det gäliska språket och hans omfattande samling av irländsk folklore och legender gjorde honom till en mästare i den irländska muntliga traditionen. Hans fabler och berättelser är en blandning av filosofi och nonsens, syftar till att skapa för Irland ”en ny mytologi att ta platsen för den slitna mytologin i Grekland och Rom.”Hans mästerverk, The Crock of Gold (1912), en modern fabel, sysselsätter troll och sprit i en halv dold burlesk av irländsk filosofi som hånar fängslandet av det mänskliga intellektet av läkare, advokater, präster, professorer och köpmän; samtidigt presenterar den en humoristisk kommentar om den irländska striden om könen. Detta arbete vann Polignac – priset för fiktion 1912. Charwoman ’ s Daughter (1912) hade stor framgång i Amerika under titeln Mary, Mary.

Stephens grafiska ögonvittnesskildring av händelserna under påskveckan, upproret i Dublin (1916), trycktes om 1965. Hans tredje roman, Deirdre (1923), vann Tailteann guldmedalj för fiktion 1923. Tretton volymer av lyriska dikter har etablerat sitt rykte som poet; bland de bästa av dessa är hans första, Insurrections (1909), Songs from the Clay (1915), Strict Joy (1931) och hans sista, Kings and the Moon (1938). Etsad i månsken (1928), en samling noveller, uppvisar samma geni för språk och kärlek till irländsk lore som hittades i hans populära samling irländska sagor (1920). Stephens språkliga trolldom och lyriska gåvor fick James Joyce att påpeka att om han dog innan han slutförde Finnegans Wake var James Stephens den enda mannen som kunde avsluta det.