James Bevel var den karismatiska Southern Christian Leadership Conference (SCLC) fältgeneral som organiserade och ledde många av handlingarna i Chicago Freedom Movement. Född i Mississippi 1936 kom Bevel till civil rights movement efter utbildning för att vara minister vid American Baptist Seminary och en kort tid i militären.

Bevel lärde sig först om potentialen för icke-våldsamma direkta åtgärder i Nashville sit-in-rörelsen 1960. Under det året blev han en av chartermedlemmarna i Student Non-violent Coordinating Committee. Efter att ha gått med i Freedom Rides 1961 och organiserat Mississippi blacks, rekryterades han för att gå med i SCLC när dess ledare bestämde att organisationen behövde personal som kunde uppmuntra ungdomsaktivitet. Han var en kritisk strateg i SCLC: s landmärkekampanjer i Birmingham och Selma, Alabama.

Bevel hade vuxit upp delvis i Mellanvästern staden Cleveland, Ohio, och han var gift med infödda Chicagoan Diane Nash Bevel, så han var väl medveten om de ojämlikheter som norra Svarta mötte. 1965 blev han programdirektör för West Side Christian Parish, en innerstad uppsökande ministerium på Chicagos West Side. Från det inlägget gick han ihop med sin vän Bernard LaFayette, som redan arbetade på West Side, andra aktivister och ett SCLC-förskottsteam för att lägga grunden för SCLC: s Chicago-projekt.
enligt en Chicago civil Rights worker, Bevel omedelbart ” formade ett imponerande rykte som en inspirerande talare, en lysande civilrättsstrateg.”Enligt en annan aktivist” verkade det alltid som att Bevel var den som stod upp och ritade diagrammen på tavlan och hade alla dessa nya insikter och tankar . . . han var en riktig filosof.”

när Chicago Freedom Movement beslutade att rikta sig mot stadens dubbla bostadsmarknad, hjälpte Bevel, som medlem av Action Committee, att tillämpa icke-våldsamma direkta åtgärder för att ta itu med detta problem. När samtal kom från inflytelserika Chicagoans sommaren 1966 för att stoppa marscherna insisterade Bevel på att marscherna måste fortsätta.

vid toppförhandlingarna med rörelseaktivister, stadstjänstemän, fastighetsrepresentanter, religiösa ledare och näringslivet krävde Bevel omedelbara åtgärder för att avsluta bostadsdiskriminering. Trots att han inte var helt nöjd med det resulterande Toppmötesavtalet försökte han avskräcka missnöjda Chicago Freedom Movement-aktivister från att iscensätta en marsch mot Cicero i September 1966.

efter kampanjen med öppna bostäder fokuserade Bevel mer av sina energier på att avsluta kriget i Vietnam. Hans inflytande hjälpte till att sporra Martin Luther King, Jr., att fördöma kriget 1967.

under de senaste åren har Bevel arbetat i Chicago och Philadelphia för att ta itu med de typer av innerstadsproblem som Chicago Freedom Movement konfronterade 1966.