sudul Utah sigur sa schimbat de la modul în care a fost în timpul Cretacicului târziu. Astăzi, zona cunoscută sub numele de Grand Staircase-Escalante National Monument este un loc uscat, stâncos, unde plantele sunt puține și rare. Dar într-o perioadă de timp cuprinsă între 90 și 70 de milioane de ani în urmă, zona era un habitat luxuriant, mlăștinos, lângă Marea cale maritimă interioară care a despicat America de Nord în două. Crocodilii uriași și dinozaurii ciudați trăiau în acest mediu de coastă, el însuși doar o parte a unui vast continent insular care a fost odată izolat de alte părți ale lumii. Această izolare a influențat, fără îndoială, evoluția dinozaurilor. Și este posibil ca buzunarele distincte din interiorul continentului să fi făcut ca evoluția dinozaurilor din nord și Sud să se desfășoare foarte diferit. În cadrul unei sesiuni tehnice specializate, ieri, la Reuniunea Anuală a Societății de Paleontologie a vertebratelor, paleontologii s-au adunat pentru a prezenta fauna continentului vestic pierdut din America de Nord, numită Laramidia.

nu am participat la întreaga sesiune, dar am prins toate discuțiile din a doua jumătate. Împreună au creat o imagine aproximativă a cât de diferită a fost odată lumea. În primul rând, sudul Utah găzduia niște crocs ciudați și impunători. Paleontologul Randall Irmis de la Universitatea din Utah și Muzeul de Istorie Naturală din Utah au analizat gama de crocodiliforme preistorice găsite în Monumentul Național Grand Staircase-Esclanate, inclusiv uriașul „terror croc” care mănâncă dinozauri Deinosuchus. Există încă unele mistere care așteaptă să fie rezolvate, iar descoperirile sunt încă pregătite în laborator, dar mulți dintre prădătorii de ambuscadă găsiți în zonă erau aligatoroizi—creaturi mai strâns legate de aligatorii moderni decât de gharialii vii sau crocodilii.

oasele deteriorate indică faptul că unul dintre acei crocodili pierduți de mult și-a scufundat dinții într-un mic dinozaur. De fapt, crocodilul atacat a lăsat chiar o parte din dinte în urmă. În următoarea discuție, paleontologul Universității din Iowa, Stephanie Drumheller, a evidențiat urme de mușcături găsite pe scheletul unui dinozaur erbivor mic, biped, fără nume, găsit în formația Kaiparowits din sudul Utah. Folosind tehnici de vizualizare de înaltă rezoluție și comparații cu deteriorarea oaselor create de crocodilienii moderni atunci când se hrănesc, Dumheller a reușit să restrângă lista posibililor suspecți la un crocodiliform de aproximativ trei picioare. Există mai mult de un potențial candidat printre animalele de această dimensiune, dar munca lui Drumheller a arătat că unii dinozauri au avut la fel de mult să se teamă de crocs relativ mici ca de la prădători uriași, cum ar fi Deinosuchus.

desigur, au existat dinozauri mari, prădători care alergau în aceeași zonă în acest timp. Muzeul de Istorie Naturală din Utah paleontologul Mark Loewen a oferit o imagine de ansamblu asupra dinozaurilor teropode găsite în stânca cretacică târzie a monumentului național Grand Staircase-Escalante, cu accent pe ciudații tiranozauri găsiți acolo. Acești prădători, cum ar fi Teratophoneus, au avut cranii relativ scurte, adânci, cu dinți impresionanți, care i-au separat pentru verii lor care trăiau în același timp în partea de nord a Laramidiei. Nu se știe exact de ce acești dinozauri au evoluat în acest fel, dar natura distinctă a tiranilor și a altor dinozauri din aceleași depozite i-a determinat pe paleontologi să se întrebe dacă există un fel de barieră fizică care i-a izolat și i-a determinat să sufere modificări distincte. Oricât de ciudate ar părea, cel puțin unul ar putea oferi o anumită rezoluție cu privire la locul de unde a venit tot mai popularul Tyrannosaurus rex. Bazându-se pe o discuție despre animalul pe care l-a ținut anul trecut, Loewen a sugerat că un tiranozaur încă nedescris din formarea wahweap din sudul Utahului poate reprezenta forma strămoșului Tyrannosaurus căutat de mult timp.

dar unii dintre cei mai spectaculoși dinozauri dintre toți au fost dinozaurii cu coarne din Laramidia. Andrew Farke de la Raymond M. Muzeul de Paleontologie Alf a subliniat rata rapidă de descoperire în sud-vestul Statelor Unite, care ne modifică înțelegerea evoluției ceratopsidului. În timp ce dinozaurii precum Zuniceratops par să indice că primii dinozauri ceratopsid—descendența incluzând dinozaurii cu coarne, cum ar fi Styracosaurus și Utahceratops—au evoluat în America de Nord, ora și locul exact al originii lor nu sunt cunoscute. Mai mult, relațiile dintre diferiții dinozauri ceratopsid descoperiți în Laramidia până în prezent sunt misterioase—este necesară o rezoluție mai bună pentru a înțelege modul în care dinozaurii au evoluat în spațiu și timp. Deși adăugăm rapid noi genuri de ceratopsid datorită unor descoperiri noi de fosile, va trebui să așteptăm descoperiri viitoare de fosile și analize revizuite pentru a înțelege cu adevărat Marea imagine evolutivă pentru acest grup.

cele câteva discuții care au urmat, de către paleontologii Caleb Brown de la Universitatea din Toronto, David Evans de la aceeași instituție și, respectiv, Terry Gates de la Muzeul Field, au evidențiat alte modele evolutive și geografice în cadrul altor dinozauri și animale mai mici din Laramidia. În timpul discursului său despre hadrosaurii găsiți în partea de nord a Laramidiei, de exemplu, Evans a subliniat că a existat cel puțin un schimb între părțile nordice și sudice ale continentului. Recent numit Hadrosaur Acristavus a fost găsit atât în partea de nord, cât și în cea de Sud, deci probabil că barierele dintre cele două zone nu erau atât de impenetrabile pentru dinozauri. La fel, Gates a subliniat că avem nevoie de o imagine mult mai fină a mediilor antice din Laramidia și de o înțelegere mai clară a feliilor de rocă care corespund în părțile nordice și sudice ale continentului. Constrângeri mai bune asupra acestor probleme vor permite paleontologilor să facă comparații mai exacte necesare pentru a desena modele evolutive.

cuvântarea finală a fost susținută de paleontologul Scott Sampson de la Muzeul de Istorie Naturală din Utah. El a menționat că paleontologii au crezut anterior că multe grupuri majore de dinozauri din Cretacicul târziu—hadrosauridele, ceratopsidele și tiranosauridele, printre altele-au evoluat în Asia și mai târziu au invadat America de Nord. Sampson a argumentat contrariul. Noi dovezi pot indica faptul că aceste grupuri au apărut în Laramidia și apoi s-au dispersat în Asia după aproximativ 70 de milioane de ani în urmă (deși unele grupuri de dinozauri care au evoluat în Asia au venit probabil și în America de Nord). Este posibil să fi existat un mare schimb de dinozauri între ceea ce este acum Alaska și Rusia. Deși o serie de discuții din sesiune au subliniat necesitatea unor informații suplimentare înainte de a putea scoate tiparele, Sampson a susținut că Laramidia a fost un centru important al evoluției dinozaurilor. Pe măsură ce descoperirile se acumulează și pe măsură ce paleontologii găsesc noi modalități de a analiza datele fosile, povestea evolutivă majoră va intra în centrul atenției.

imagine de sus de la:

Sampson SD, Loewen MA, Farke AA, Roberts EM, Forster CA, și colab. (2010) noi dinozauri cu coarne din Utah oferă dovezi pentru Endemismul dinozaurilor Intracontinentali. PLoS Unul 5 (9): e12292. doi: 10.1371/jurnal.pone.0012292.g003