James Forten s-a născut liber la 2 septembrie 1766 în Philadelphia, Pennsylvania. Părinții lui erau Thomas și Sarah Forten. El a fost, de asemenea, nepotul sclavilor. Anii săi de formare au fost petrecuți în Philadelphia și a participat Anthony Benezet ‘ s Quaker school for Afro-American children. Când a împlinit opt ani, lucra pentru Podul cu pânze al lui Robert Bridges. Aici a lucrat și tatăl său. În anul următor, tatăl său a fost victima unui accident nefericit cu barca și a murit. Această tragedie a dus la faptul că James, în vârstă de nouă ani, a trebuit să-și asume o muncă suplimentară pentru a-și întreține familia.

de-a lungul timpului, James Forten a devenit interesat de politică și a militat cu aviditate pentru și a susținut cumpătarea, votul femeilor și drepturile egale pentru afro-americani. În 1800, el a fost liderul în organizarea unei petiții care cerea Congresului să emancipeze toți sclavii. Având în vedere faptul că acesta a fost un an electoral prezidențial, se zvonea că câțiva dintre candidații la președinție (printre care Thomas Jefferson) nu erau prea mulțumiți de un negru care pledează pentru emanciparea sclavilor. Activismul său a fost recunoscut în continuare când a scris și a publicat un pamflet care denunța Legislativul din Pennsylvania pentru interzicerea imigrației sclavilor negri eliberați din alte state.

în adolescență, a lucrat ca băiat de pulbere în timpul Războiului Revoluționar pe nava cu vele Royal Lewis. După ce a fost capturat de armata britanică, a fost eliberat și s-a întors acasă pentru a-și relua slujba anterioară. Mulțumit de munca și dedicarea sa, a fost numit în funcția de maistru în mansardă. Până în 1798, Bridges a decis să se retragă și a vrut ca Forten să rămână la conducerea mansardei. În cele din urmă, James Forten a deținut afacerea și a angajat aproape patruzeci de muncitori.

în 1817, Forten s-a alăturat lui Richard Allen, fondatorul Bisericii Episcopale Metodiste africane, pentru a forma Convenția culorii. Interesant este că organizația a susținut migrația sclavilor negri liberi în Canada, dar a rezistat vehement oricărei mișcări pentru întoarcerea pe continentul African. Alți bărbați proeminenți care s-au alăturat lui Forten și Allen au fost William Wells Brown, Samuel Eli Cornish, și Henry Highland Garnet.

James Forten a murit la 4 martie 1842. Primii săi ani fuseseră dedicați îngrijirii mamei sale văduve, anilor săi de mijloc pentru dobândirea unei vaste averi economice și rectificarea nedreptăților brutale care fuseseră comise asupra colegilor săi afro-americani, a oamenilor săraci și a femeilor.