contribuții la chimie

în momentul în care Cavendish și-a început activitatea chimică, chimiștii abia începeau să recunoască faptul că „aerul” care a evoluat în multe reacții chimice erau entități distincte și nu doar modificări ale aerului obișnuit. Cavendish și-a raportat propria lucrare în trei lucrări care conțineau experimente pe aer fictiv în 1766. Aceste lucrări au contribuit foarte mult la cunoașterea formării „aerului inflamabil” (hidrogen) prin acțiunea acizilor diluați asupra metalelor. Cavendish a distins, de asemenea, formarea oxizilor de azot din acidul azotic. Adevăratul lor caracter chimic nu era încă cunoscut, dar descrierea observațiilor sale de către Cavendish avea aproape același model logic ca și cum ar fi gândit în termeni moderni, principala diferență fiind că a folosit terminologia teoriei flogisticului (adică o substanță arzătoare eliberează în împrejurimile sale un principiu al inflamabilității).

celălalt mare merit al lui Cavendish este grija și precizia sa experimentală. El a măsurat densitatea hidrogenului și, deși cifra sa este jumătate din ceea ce ar trebui să fie, este uimitor că a găsit chiar ordinea corectă de mărime, având în vedere cât de dificil a fost să gestionezi o substanță atât de greu de rezolvat. Nu că aparatul său ar fi fost brut; acolo unde tehnicile din zilele sale permiteau, aparatul său (ca echilibrul splendid care a supraviețuit la instituția regală) era capabil de rezultate rafinate.

Cavendish a investigat produsele fermentației, arătând că gazul din fermentarea zahărului nu se distinge de „aerul fix” caracterizat ca constituent al Cretei și magneziei De Negru (ambele sunt, în limbajul modern, dioxid de carbon).

un alt exemplu de expertiză tehnică a lui Cavendish a fost experimentele pe apa Rathbone-Place (1767), în care a stabilit cel mai înalt standard posibil de minuțiozitate și precizie. Este un clasic al chimiei analitice. În el Cavendish a examinat, de asemenea, fenomenul de retenție a „Pământului calcaros” (cretă, carbonat de calciu) în soluție și, făcând acest lucru, a descoperit reacția reversibilă dintre carbonatul de calciu și dioxidul de carbon pentru a forma bicarbonat de calciu, cauza durității temporare a apei. De asemenea, a aflat cum să înmoaie o astfel de apă adăugând var (hidroxid de calciu).

în studiul său asupra metodelor de analiză a gazelor, Cavendish a făcut o observație remarcabilă. El scânteia aerul cu oxigen în exces (pentru a forma Oxizi de azot) peste alcali până când nu a mai avut loc absorbția și a observat că o cantitate mică de gaz nu poate fi redusă în continuare”, astfel încât, dacă există o parte a aerului flogisticat din atmosfera noastră care diferă de restul și nu poate fi redusă la acid azotic, putem concluziona în siguranță că nu este mai mult de 1/120 parte a întregului.”După cum se știe acum, el observase gazele nobile ale atmosferei.

una dintre cercetările lui Cavendish asupra problemei actuale a arderii a adus o contribuție remarcabilă la teoria fundamentală. Fără a căuta în mod special să facă acest lucru, în 1784 Cavendish a determinat compoziția apei, arătând că era un compus de oxigen și hidrogen („aer deflogisticat” și „aer inflamabil”). Joseph Priestley raportase un experiment de Warltire în care explozia celor două gaze lăsase o rouă pe părțile laterale ale unui vas uscat anterior. Cavendish a studiat acest lucru, a pregătit apă în cantitate măsurabilă și a obținut o cifră aproximativ corectă pentru compoziția sa de volum.