Southern Utah sure has changed from how it was during the Late Cretaceous. Hoje, a área conhecida como grande escadaria-Monumento Nacional Escalante é um lugar seco e rochoso, onde as plantas são poucas e distantes entre si. Mas durante uma faixa de tempo entre 90 e 70 milhões de anos atrás, a área era um habitat exuberante e pantanoso perto da Grande via marítima interior que separou a América do Norte em dois. Crocodilos gigantes e dinossauros estranhos viviam neste ambiente costeiro, ele próprio apenas uma parte de um vasto continente insular que já foi isolado de outras partes do mundo. Este isolamento, sem dúvida, influenciou a evolução dos dinossauros. E é possível que Bolsas distintas dentro do próprio continente tenham causado a evolução dos dinossauros no norte e no sul a serem muito diferentes. Durante uma sessão técnica especializada ontem na reunião anual da Sociedade de Paleontologia vertebrados, paleontólogos se reuniram para apresentar a fauna do continente ocidental perdido da América do Norte, chamado Laramidia.

eu não assisti a toda a sessão, mas eu peguei todas as palestras na segunda metade. Juntos eles criaram uma imagem áspera de como o mundo era diferente. Por um lado, o sul do Utah abrigava crocodilos estranhos e imponentes. O paleontólogo Randall Irmis da Universidade de Utah, e o Museu de História Natural de Utah, analisou-se a matriz de pré-históricas crocodyliforms encontrado em Grande Escadaria-Esclanate Monumento Nacional, incluindo o enorme dinossauro comendo “terror croc” Deinosuchus. Ainda há alguns mistérios à espera de serem resolvidos, e descobertas ainda estão sendo preparadas no laboratório, mas muitos dos predadores de emboscada encontrados na área eram crocodilos—criaturas mais intimamente relacionadas com os jacarés modernos do que com gariais vivos ou crocodilos.

ossos danificados indicam que um desses crocodilos perdidos uma vez afundou seus dentes em um pequeno dinossauro. Na verdade, o crocodilo atacante até deixou parte do dente para trás. Na palestra seguinte, a paleontóloga da Universidade de Iowa Stephanie Drumheller destacou marcas de mordidas encontradas no esqueleto de um pequeno dinossauro herbívoro bípede, sem nome, encontrado na formação Kaiparowits do Sul de Utah. Usando técnicas de visualização de alta resolução e comparações com danos nos ossos criados pelos crocodilianos modernos quando eles se alimentam, Dumheller foi capaz de reduzir a lista de possíveis suspeitos a uma crocodilformação de cerca de três pés de comprimento. Há mais de um potencial candidato entre animais deste tamanho, mas o trabalho de Drumheller mostrou que alguns dinossauros tinham tanto a temer de crocodilos relativamente pequenos como de predadores enormes como o Deinosuchus.

é claro, havia grandes dinossauros predatórios correndo na mesma área durante este tempo. O Museu de História Natural do Utah, Mark Loewen, deu uma visão geral dos dinossauros terópodes encontrados na rocha Cretácea do final da Grande Escadaria-Monumento Nacional Escalante com foco nos tiranossauros estranhos encontrados lá. Estes predadores, como o recentemente chamado Teratophoneus, tinham crânios profundos relativamente curtos, com dentes impressionantes que os diferenciavam por seus primos que viviam durante o mesmo tempo na parte norte da Laramídia. Exatamente por que esses dinossauros evoluíram desta forma é desconhecida, mas a natureza distinta dos tiranos e outros dinossauros da mesma depósitos levaram paleontólogos para saber se havia algum tipo de barreira física que isolou-os, e os fez sofrer transformações distintas. Por mais estranho que eles possam parecer, pelo menos um pode fornecer alguma resolução sobre de onde o sempre popular Tyrannosaurus rex veio. Baseando-se em uma conversa sobre o animal que ele deu no ano passado, Loewen sugeriu que um tiranossauro ainda não descrito da formação Wahweap do Sul de Utah pode representar a forma do tão procurado ancestral Tiranossauro.

mas alguns dos dinossauros mais espetaculares de todos foram os dinossauros com chifres da Laramidia. Andrew Farke do Raymond M. O Museu de Paleontologia de Alf destacou a rápida taxa de descoberta no sudoeste dos Estados Unidos que está alterando nossa compreensão da evolução ceratopsida. Enquanto dinossauros como Zuniceratops parecem indicar que os primeiros dinossauros ceratopsídeos—a linhagem incluindo dinossauros cornudos como o Estiracossauro e o Utahceratops—evoluíram na América do Norte, o tempo exato e o lugar de sua origem é Desconhecido. Além disso, as relações entre os vários dinossauros ceratopsídeos descobertos na Laramídia até à data são misteriosas—é necessária uma melhor resolução para entender como os dinossauros evoluíram no espaço e no tempo. Embora estejamos rapidamente adicionando novos gêneros de ceratopsid, graças a alguns novos e grandes achados fósseis, vamos ter que esperar por futuros achados fósseis e análises revisadas para realmente entender o grande quadro evolutivo para este grupo.

várias conversas que se seguiram, por paleontólogos Caleb Brown, da Universidade de Toronto, David Evans, da mesma instituição, e Terry Portas do Museu do Campo, respectivamente, destacou outras evolutiva e geográfico de padrões dentro de outros dinossauros e animais menores em Laramidia. Durante sua conversa sobre hadrossauros encontrados na parte norte da Laramídia, por exemplo, Evans apontou que havia pelo menos algum intercâmbio entre as partes norte e sul do continente. O recentemente chamado Acristavus hadrosaur foi encontrado nas partes norte e sul, então talvez as barreiras entre as duas áreas não eram tão impenetráveis para os dinossauros afinal de contas. Da mesma forma, Gates apontou que precisamos de uma imagem muito mais fina de como eram os ambientes antigos da Laramídia e uma compreensão mais clara de quais fatias de rocha correspondem nas partes norte e sul do continente. Melhores restrições sobre estas questões permitirão aos paleontólogos fazer as comparações mais exatas necessárias para desenhar padrões evolutivos.

a palestra final foi entregue pelo Museu de História Natural do paleontólogo de Utah Scott Sampson. Ele observou que os paleontólogos tinham pensado anteriormente que muitos grandes grupos de dinossauros do Cretáceo Superior—Os hadrosaurids, os ceratopsídeos e os tyrannosaurids, entre outros-tinham evoluído na Ásia e depois invadiram a América do Norte. O Sampson argumentou o contrário. Novas evidências podem indicar que esses grupos surgiram dentro da Laramidia e, em seguida, dispersaram para a Ásia depois de cerca de 70 milhões de anos atrás (embora alguns grupos de dinossauros que evoluíram na Ásia provavelmente vieram para a América do Norte, também). Pode ter havido um grande intercâmbio de dinossauros entre o que é agora o Alasca e a Rússia. Embora um número de palestras na sessão enfatizou a necessidade de informações adicionais antes de podermos desenhar os padrões, Sampson fez o caso de que Laramidia era um importante centro da evolução dos dinossauros. À medida que as descobertas se acumulam, e como os paleontólogos encontram novas formas de analisar os dados fósseis, A maior história evolutiva vai entrar em foco.

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Sampson SD, Loewen MA, Farke AA, Roberts EM, Forster CA, et al. (2010) New Horned Dinosaurs from Utah Provide Evidence for Intracontinental Dinosaur Endemism. PLoS ONE 5(9): e12292. doi: 10.1371 / journal.pone.0012292.g003