Aprendiendo de experimentos naturales

En marzo de 1761, a la edad de 33 años, John Hunter zarpó de Portsmouth como parte de una expedición encubierta para capturar la isla de Belle-Île, frente a la costa de Bretaña, en un esfuerzo temerario por determinar el resultado de la Guerra de los Siete Años. Después de que las tropas lograron conquistar la isla, Hunter y sus compañeros cirujanos se mantuvieron ocupados tratando a cientos de soldados británicos y franceses heridos en condiciones sucias, sin el beneficio de anestesia o métodos antisépticos. Operando en hospitales de campaña sucios, sondeando las heridas de los pacientes con cuchillos, pinzas y dedos incrustados con sangre y pus, los cirujanos del ejército con frecuencia introducían infecciones mortales.

A pesar del número de muertes por infección después de la cirugía para eliminar las bolas de mosquete y los escombros, los colegas de Hunter creían que la infección no solo era un resultado necesario sino también beneficioso del tratamiento. Hunter creía diferente. Un apasionado defensor de los poderes curativos de la naturaleza, no veía la infección como inevitable y siempre instó a un enfoque conservador de la cirugía. De la misma manera que las opiniones de Ambroise Paré sobre el tratamiento de heridas de batalla con aceite caliente habían sido cambiadas por observaciones tras un experimento natural fortuito dos siglos antes, 3,4 las opiniones conservadoras de John Hunter sobre el tratamiento se confirmaron en un experimento natural.

El día que los británicos desembarcaron en Belle-Île, cinco soldados franceses habían recibido disparos en el intercambio de fuego, pero se escondieron en una granja vacía sin tratar sus heridas hasta que fueron descubiertos cuatro días después. Uno de ellos había sido golpeado en el muslo por dos bolas de mosquete, una de las cuales todavía estaba alojada en el hueso del muslo; un segundo había recibido un disparo en el pecho y escupía sangre; el tercero había recibido un golpe en la rodilla; el cuarto había recibido un golpe en el brazo; y el quinto solo estaba levemente herido. A pesar de no tener ninguna cirugía para retirar los misiles, o de hecho ningún tratamiento, todos se recuperaron mejor que sus oponentes británicos que habían sido sometidos al cuchillo del cirujano. «Estos cuatro hombres no habían hecho nada en sus heridas durante cuatro días después de recibirlos and y todos se recuperaron», escribió Hunter más tarde.5

Otra evidencia para el argumento de Hunter contra la extracción de balas llegó en la forma de un granadero británico que había recibido un disparo en el brazo y había sido hecho prisionero por los franceses. Él, también, había recibido solo un tratamiento superficial, pero cuando escapó una quincena más tarde, los cirujanos se sorprendieron al descubrir que sus heridas se habían curado. – Aproximadamente quince días después del accidente, escapó y vino a nuestro hospital; pero para entonces la hinchazón había disminuido y las heridas se habían curado; solo quedaba una rigidez en la articulación del codo, que se desprendía al moverlo.’5

Mientras que los colegas de Hunter descartaron estos descubrimientos como anomalías, Hunter aplicó los hallazgos a su práctica, solo operando para quitar una bola de mosquete cuando ésta tenía huesos rotos o restos obvios, pero dejando la herida sin tocar. Escribió a casa para decirle a su hermano William que «mi práctica en heridas de bala ha estado en una gran medida diferente de todas las demás, tanto por mi supuesto conocimiento como por el método de tratamiento».6

Mientras que la práctica moderna ahora normalmente implicaría eliminar un objeto extraño, en las circunstancias en las que operaba Hunter – las condiciones antihigiénicas de la cirugía militar del siglo XVIII y la ignorancia de la infección cruzada-su enfoque, basado en la evidencia en lugar de la tradición, era claramente preferible. Sin embargo, pasaron muchos años antes de que los resultados de sus observaciones se publicaran póstumamente en un Tratado sobre la Sangre, la Inflamación y las Heridas de Bala.5