Południowe Utah z pewnością zmieniło się w stosunku do późnej kredy. Dziś obszar znany jako Grand Staircase-Escalante National Monument jest suchym, skalistym miejscem, w którym rośliny są nieliczne. Ale w okresie między 90 a 70 milionami lat temu, obszar ten był bujnym, bagnistym siedliskiem w pobliżu Wielkiego wewnętrznego kanału morskiego, który rozszczepił Amerykę Północną na dwie części. Gigantyczne krokodyle i dziwne dinozaury żyły w tym nadmorskim środowisku, będącym tylko częścią rozległego kontynentu wyspiarskiego, który był kiedyś izolowany od innych części świata. Ta izolacja niewątpliwie wpłynęła na ewolucję dinozaurów. Możliwe, że różne kieszenie na kontynencie spowodowały, że ewolucja dinozaurów na północy i południu przebiegała zupełnie inaczej. Podczas specjalistycznej sesji technicznej wczoraj na dorocznym spotkaniu Society of Vertebrate Paleontology, paleontolodzy zebrali się, aby przedstawić faunę zaginionego zachodniego kontynentu Ameryki Północnej, zwanego Laramidia.

nie uczestniczyłem w całej sesji, ale złapałem wszystkie rozmowy w drugiej połowie. Razem stworzyli zgrubny obraz tego, jak inny był kiedyś świat. Po pierwsze, Południowe Utah było domem dla dziwnych i imponujących krokodyli. Paleontolog Randall Irmis z University of Utah i Natural History Museum of Utah zrecenzował szereg prehistorycznych krokodyli znalezionych w Grand Staircase-Esclanate National Monument, w tym ogromny, zjadający dinozaury „Terror croc” Deinosuchus. Nadal istnieją pewne tajemnice czekające na rozwiązanie, a odkrycia są nadal przygotowywane w laboratorium, ale wiele z zasadzek drapieżników znalezionych w tym obszarze były aligatoroidy—stworzenia bardziej spokrewnione ze współczesnymi aligatorami niż z żywymi gharialami lub krokodylami.

uszkodzone kości wskazują, że jeden z tych dawno zaginionych krokodyli kiedyś zatopił zęby w małym dinozaurze. W rzeczywistości atakujący krokodyl zostawił nawet część zęba za sobą. W poniższym wystąpieniu paleontolog z Uniwersytetu Iowa Stephanie Drumheller podkreśliła ślady ugryzień znalezione na szkielecie małego, dwunożnego, nienazwanego roślinożernego dinozaura znalezionego w formacji Kaiparowits w południowym Utah. Korzystając z wysokiej rozdzielczości technik wizualizacji i porównań z uszkodzeniami kości wywołanymi przez współczesnych krokodyli podczas karmienia, Dumheller był w stanie zawęzić listę potencjalnych podejrzanych do około metrowej krokodyli. Istnieje więcej niż jeden potencjalny kandydat wśród zwierząt tej wielkości, ale praca Drumhellera pokazała, że niektóre dinozaury miały tyle samo obaw przed stosunkowo małymi krokodylami, co przed ogromnymi drapieżnikami, takimi jak Deinosuchus.

oczywiście w tym czasie na tym samym obszarze biegały duże, drapieżne dinozaury. Natural History Museum of Utah paleontolog Mark Loewen przedstawił przegląd dinozaurów teropodów znalezionych w późnej kredzie w Grand Staircase – Escalante National Monument z naciskiem na dziwne tyranozaury tam znalezione. Drapieżniki te, takie jak niedawno nazwany Teratophoneus, miały stosunkowo krótkie, Głębokie czaszki z imponującymi zębami, które odróżniały je od swoich kuzynów żyjących w tym samym czasie w północnej części Laramidii. Dokładnie, dlaczego te dinozaury ewoluowały w ten sposób, nie jest znane, ale odrębna natura tyranów i innych dinozaurów z tych samych złóż skłoniła paleontologów do zastanowienia się, czy istnieje jakaś fizyczna bariera, która je odizolowała i spowodowała, że uległy wyraźnym zmianom. Choć mogą wydawać się dziwne, przynajmniej ktoś może wyjaśnić, skąd pochodzi popularny Tyrannosaurus rex. Opierając się na przemówieniu na temat zwierzęcia, które wygłosił w zeszłym roku, Loewen zasugerował, że jeszcze nie opisany tyranozaur z formacji Wahweap w południowym Utah może reprezentować formę długo poszukiwanego przodka tyranozaura.

ale jednymi z najbardziej spektakularnych dinozaurów były rogate dinozaury z Laramidii. Andrew Farke jako Raymond M. Alf Museum of Paleontology podkreśliło szybkie tempo odkryć w południowo-zachodnich Stanach Zjednoczonych, które zmienia nasze rozumienie ewolucji ceratopsydów. Podczas gdy dinozaury takie jak Zuniceratops wydają się wskazywać, że najwcześniejsze dinozaury ceratopsyd—linia obejmująca dinozaury rogate, takie jak Styracosaurus i Utahceratops—ewoluowały w Ameryce Północnej, dokładny czas i miejsce ich pochodzenia jest nieznane. Co więcej, relacje między różnymi dinozaurami ceratopsydowymi odkrytymi do tej pory w Laramidii są tajemnicze-potrzebna jest lepsza rozdzielczość, aby zrozumieć, w jaki sposób dinozaury ewoluowały w czasie i przestrzeni. Chociaż szybko dodajemy nowe rodzaje ceratopsydów dzięki nowym odkryciom skamieniałości, będziemy musieli poczekać na przyszłe znaleziska skamieniałości i poprawione analizy, aby naprawdę zrozumieć duży ewolucyjny obraz tej grupy.

w kolejnych rozmowach paleontologów Caleba Browna z Uniwersytetu w Toronto, Davida Evansa z tej samej instytucji i Terry ’ ego Gatesa z Field Museum, podkreślono inne ewolucyjne i geograficzne wzorce w obrębie innych dinozaurów i mniejszych zwierząt w Laramidii. Podczas swojej rozmowy na temat hadrozaurów znalezionych na przykład w północnej części Laramidii, Evans zwrócił uwagę, że istnieje przynajmniej pewna wymiana między północną i południową częścią kontynentu. Niedawno nazwany hadrozaur Acristavus został znaleziony zarówno w północnej, jak i południowej części, więc być może bariery między tymi dwoma obszarami nie były jednak tak nieprzeniknione dla dinozaurów. Podobnie Gates zwrócił uwagę, że potrzebujemy o wiele dokładniejszego obrazu tego, jak wyglądały starożytne środowiska Laramidii i jaśniejszego zrozumienia, które kawałki skał odpowiadają Północnej i południowej części kontynentu. Lepsze ograniczenia w tych kwestiach pozwolą paleontologom dokonać dokładniejszych porównań potrzebnych do narysowania wzorców ewolucyjnych.

ostatni wykład wygłosił paleontolog Scott Sampson z Muzeum Historii Naturalnej w Utah. Zauważył, że paleontolodzy wcześniej uważali, że wiele głównych grup dinozaurów późnej kredy—między innymi hadrozaury, ceratopsydy i tyranozaury-wyewoluowało w Azji, a później najechało Amerykę Północną. Sampson argumentował odwrotnie. Nowe dowody mogą wskazywać, że grupy te pojawiły się w obrębie Laramidii, a następnie rozprzestrzeniły się do Azji po około 70 milionach lat temu (chociaż niektóre grupy dinozaurów, które wyewoluowały w Azji, prawdopodobnie również przybyły do Ameryki Północnej). Możliwe, że doszło do wielkiej wymiany dinozaurów między tym, co jest teraz na Alasce, a Rosją. Chociaż wiele rozmów podczas sesji podkreślało potrzebę uzyskania dodatkowych informacji, zanim będziemy mogli wyciągnąć wzory, Sampson stwierdził, że Laramidia była ważnym ośrodkiem ewolucji dinozaurów. W miarę gromadzenia się odkryć i gdy paleontolodzy znajdą nowe sposoby analizy danych kopalnych, główna historia ewolucyjna stanie się przedmiotem zainteresowania.

Top image from:

Sampson SD, Loewen MA, Farke AA, Roberts EM, Forster CA, et al. (2010) New Horned Dinosaurs from Utah Provide Evidence for Intracontinental Dinosaur Endemism. PLoS ONE 5 (9): e12292. doi: 10.1371 / dziennik.pone.0012292.g003