Armstrong urodziła się 3 lutego 1898 roku w Memphis w stanie Tennessee. Jako dziecko pobierała lekcje gry na fortepianie i organach w Memphis i służyła jako pianistka i organistka w kościele i w swojej szkole. Jej matka i babcia nienawidziły muzyki popularnej i uważały blues za wulgarny. W rzeczywistości została pobita za posiadanie kopii „St. Louis Blues” W. C. Handy ’ ego.”Później przypomniała sobie, że pewnego dnia grała w kościele „Onward Christian Soldiers” z wyraźnym bitem”, nieco ku konsternacji swojego pastora.

Armstrong otrzymała formalne wykształcenie muzyczne na Fisk University, Chicago College of Music (dyplom nauczyciela w 1924 roku) i New York College of Music (dyplom w 1929 roku). Opuściła Fisk w 1917 roku, gdy jej rodzina przeniosła się do Chicago, a jej kariera zawodowa rozpoczęła się tam od pracy jako „śpiewaczka” w sklepie muzycznym Jones na South State Street.

w sklepie muzycznym Jonesa Armstrong nauczył się i zademonstrował całą muzykę dostępną w sklepie i został nazwany „The Jazz Wonder Child.”To tutaj poznała Jelly Roll Mortona, prawdopodobnie największego pianistę jazzowego tamtych czasów. Ich spotkanie stało się legendarne wśród historyków jazzu. Armstrong i Morton wymieniali się standardami dnia, a on zademonstrował swój ciężki, depczący po piętach styl. Potraktowała to jako ważną lekcję. Od tego dnia grała z ciężkim, agresywnym stylem rytmicznym, który stał się jej znakiem rozpoznawczym w całej karierze.

Armstrong była znana i szanowana przez rówieśników. Komplementy ze strony muzyków były typowe dla George ’ a „Popsa” Fostera, Wielkiego basisty, który określał ją jako „wielką pianistkę i świetnego muzyka.”W jej czasach fortepian był centralnym punktem sekcji rytmicznej, której zadaniem było utrzymanie rytmu i fundamentalnej struktury akordów, aby uwolnić solistów klarnetu, trąbki lub kornetu do ich fantazyjnych lotów. Fortepian niekoniecznie skupiał się na grze solowej, co potwierdza sama Armstrong: „w czasach króla Olivera pianista nie grał wielu solówek. Czasami miałem ochotę biegać w górę iw dół fortepianu i zrobić kilka biegów i rzeczy, a Joe odwrócił się i spojrzał na mnie i powiedział: „Mamy klarnet w zespole.””

jej czterotaktowy, solidny styl gwarantował akceptację Armstronga wśród rówieśników i dobre naśladowanie wśród uczestników. Jako pianistka, jej wczesne prace obejmowały akompaniowanie śpiewakom, wśród nich the blues great Alberta Hunter. Armstrong była również dobrym organizatorem i przez wiele lat prowadziła własny zespół. Inne jej talenty obejmowały aranżację, komponowanie i śpiewanie.

Kariera Armstronga w dziedzinie jazzu trwała ponad pięćdziesiąt lat i koncentrowała się w Chicago i Nowym Jorku. Swoją pierwszą pracę wykonywała dzięki kontaktom nawiązanym w sklepie muzycznym Jonesa. Jej pierwsze duże doświadczenie zespołu było z oryginalnym New Orleans Creole Jazz Band, grając w De Luxe Cafe. W skład zespołu wchodzili Lawrence Duhé na klarnecie, Sugar Johnson i Freddie keppard na kornetach, Roy Palmer na puzonie, Sidney Bechet na klarnecie i saksofonie sopranowym, Tubby Hall na perkusji, Jimmy Palao na skrzypcach, Bob Frank NA piccolo i Wellman Braud na basie. To o tym zespole Armstrong opowiedziała jedną ze swoich najsłynniejszych opowieści: kiedy zapytała, w jakim kluczu grają swój pierwszy numer, powiedzieli jej: „’Key, we don’ t know what key. Kiedy usłyszysz dwa uderzenia, zacznij grać.”Więc Uderzyłem wszystko na pianinie, więc niezależnie od tego, w jakim kluczu byli, ja też w nim byłem. Och, po chwili poczułem jaki ton grają, bo wtedy chyba nie użyli ponad pięciu akordów. W rzeczywistości, jestem pewien, że nie. ”

oryginalny New Orleans Creole Jazz Band grał w czystym, swingującym stylu Nowego Orleanu i był całkiem udany. Publiczność często gościła czołowych muzyków i gwiazdy dnia, w tym Billa „Bojangles” Robinsona, zespół wodewilu Walkera i Williamsa, Eddiego Cantora, Ala Jolsona i Sophie Tucker. King Oliver i Johnny Dodds przyszli pewnego wieczoru, aby posłuchać zespołu i zaprosili Armstronga, aby dołączył do ich zespołu, kreolskiego zespołu jazzowego King Oliver, grającego w Lincoln Gardens (później Royal Gardens). W 1922 roku dołączył do niego Louis Armstrong, a w skład zespołu Olivera weszli Oliver i Louis Armstrong na kornetach, Honoré Dutrey na puzonie, Johnny Dodds na klarnecie, Baby Dodds na perkusji, Bill Johnson na banjo i Armstrong na fortepianie. Zespół ten, oczywiście, stał się jednym z najbardziej znanych w całej historii jazzu i stanowił zalążek sesji nagraniowych Louisa Armstronga Hot Five i Hot Seven.