James Stephens urodził się w lutym. 2, 1882 (tego samego dnia urodził się James Joyce), do biednej rodziny mieszkającej w slumsach Dublina. Był w dużej mierze samoukiem i pracował w Kancelarii Adwokackiej, gdy odkrył go poeta George Russell (znany jako AE). Wyglądem fizycznym przypominał skrzata, mniej niż 1,5 metra wzrostu, z zabawną twarzą i ciemną karnacją, prototyp komiksowego Irlandczyka. Żonaty i ma dwoje dzieci, do wybuchu II wojny światowej dzielił swój czas między Dublin i Paryż. Zadebiutował jako odnoszący sukcesy nadawca dla BBC w 1928 roku osobistym wspomnieniem JohnMillington Synge. Chociaż w latach czterdziestych XX wieku odłączył się od irlandzkiej neutralności, deklarując się jako „Irlandczyk, który chciał wybrać siebie na Anglika”, został uhonorowany za służbę na rzecz niepodległości Irlandii i był aktywny w ruchu Sinn Fein od jego początków. Aż do śmierci w grudniu 26 października 1950 został asystentem kuratora Galerii Narodowej w Dublinie.

biegłość Stephensa w języku gaelickim i jego obszerna kolekcja irlandzkiego folkloru i legend uczyniły go mistrzem irlandzkiej tradycji ustnej. Jego baśnie i opowieści to mieszanka filozofii i nonsensu, mająca na celu stworzenie dla Irlandii ” Nowej mitologii, która zastąpiłaby wątkową mitologię Grecji i Rzymu.”Jego arcydzieło, the Crock of Gold (1912), współczesna bajka, zatrudnia skrzaty i duchy w na wpół ukrytej burlesce irlandzkiej filozofii, która szydzi z uwięzienia ludzkiego intelektu przez lekarzy, prawników, księży, profesorów i kupców; jednocześnie prezentuje humorystyczny komentarz do irlandzkiej walki płci. Praca ta zdobyła nagrodę Polignac Prize for fiction w 1912 roku. The Charwoman ’ s Daughter (1912) cieszył się wielkim sukcesem w Ameryce pod tytułem Mary, Mary.

graficzna relacja Stephensa z wydarzeń Wielkiego Tygodnia, powstania w Dublinie (1916), została przedrukowana w 1965 roku. Jego trzecia powieść, Deirdre (1923), zdobyła w 1923 roku Złoty Medal tailteanna za beletrystykę. Trzynaście tomów wierszy lirycznych ugruntowało jego reputację poety; do najlepszych należą jego pierwsze, Insurrections (1909), Songs from the Clay (1915), Strict Joy (1931) i jego ostatnie, Kings and The Moon (1938). Etched in Moonlight (1928), zbiór opowiadań, wykazuje ten sam geniusz języka i miłości do irlandzkiej tradycji, co w jego popularnym zbiorze Irish Fairy Tales (1920). Językowa Magia Stephensa i liryczne dary skłoniły Jamesa Joyce ’ a do stwierdzenia, że jeśli zmarł przed ukończeniem Finnegans Wake, James Stephens był jedynym człowiekiem, który mógł go ukończyć.