James Forten urodził się 2 września 1766 roku w Filadelfii w stanie Pensylwania. Jego rodzicami byli Thomas i Sarah Forten. Był także wnukiem niewolników. Lata młodości spędził w Filadelfii, gdzie uczęszczał do szkoły kwakrów Anthony ’ ego Benezeta dla dzieci Afroamerykanów. Gdy skończył osiem lat, pracował dla firmy Robert Bridges ’ s sail loft. Tu też pracował jego ojciec. W następnym roku jego ojciec padł ofiarą nieszczęśliwego wypadku na łodzi i zmarł. Tragedia ta spowodowała, że dziewięcioletni James musiał podjąć dodatkową pracę, aby utrzymać rodzinę.

z czasem James Forten zainteresował się polityką i gorąco prowadził kampanię na rzecz wstrzemięźliwości, prawa wyborczego dla kobiet i równych praw dla Afroamerykanów. W 1800 roku był liderem w organizowaniu petycji wzywającej Kongres do emancypacji wszystkich niewolników. Biorąc pod uwagę fakt, że był to rok wyborów prezydenckich, plotka głosiła, że kilku kandydatów na prezydenta (wśród nich Thomas Jefferson) nie było zbyt zadowolonych z czarnego mężczyzny opowiadającego się za emancypacją niewolników. Jego Aktywizm został dodatkowo doceniony, gdy napisał i opublikował pamflet potępiający legislaturę Pensylwanii za zakaz imigracji uwolnionych czarnych niewolników z innych stanów.

w młodości pracował jako prochowiec podczas wojny rewolucyjnej na żaglowcu Royal Lewis. Po schwytaniu przez Armię brytyjską został zwolniony i wrócił do domu, by powrócić do poprzedniej pracy. Zadowolony z pracy i poświęcenia został powołany na stanowisko majstra w poddaszu. W 1798 roku Bridges postanowił przejść na emeryturę i chciał, aby Forten pozostał odpowiedzialny za poddasze. Ostatecznie właścicielem firmy był James Forten i zatrudniał prawie czterdziestu pracowników.

w 1817 roku Forten połączył się z Richardem Allenem, założycielem afrykańskiego Metodystycznego Kościoła Episkopalnego, tworząc Konwencję kolorów. Co ciekawe, organizacja opowiadała się za migracją wolnych czarnych niewolników do Kanady, ale stanowczo opierała się jakimkolwiek ruchom na rzecz powrotu na kontynent afrykański. Inni wybitni ludzie, którzy dołączyli do Forten i Allen byli William Wells Brown, Samuel Eli Cornish i Henry Highland Garnet.

James Forten zmarł 4 marca 1842 roku. Jego wczesne lata były poświęcone opiece nad owdowiałą matką, jego średnie lata na zdobyciu ogromnej fortuny ekonomicznej i naprawieniu brutalnych niesprawiedliwości, które zostały popełnione na jego współbraciach Afroamerykanach, biednych ludziach i kobietach.