James Bevel był charyzmatycznym przywódcą Southern Christian Leadership Conference (SCLC), który organizował i kierował wieloma akcjami chicagowskiego ruchu wolności. Urodzony w Missisipi w 1936 roku, Bevel wstąpił do Ruchu Praw Obywatelskich po przeszkoleniu na pastora w amerykańskim seminarium baptystycznym i krótkim pobycie w armii.

Bevel po raz pierwszy dowiedział się o potencjale pokojowego bezpośredniego działania w ruchu sit-in w Nashville w 1960 roku. W tym samym roku został jednym z członków Studenckiego Komitetu Koordynacyjnego. Po przyłączeniu się do Freedom Rides w 1961 i zorganizowaniu Mississippi blacks, został zwerbowany do SCLC, gdy jego przywódcy zdecydowali, że organizacja potrzebuje pracowników, którzy mogliby zachęcać do aktywności młodzieży. Był krytycznym strategiem w przełomowych kampaniach SCLC w Birmingham i Selma w Alabamie.

Bevel dorastał częściowo w środkowo-zachodnim mieście Cleveland w stanie Ohio i był żonaty z rodowitą Chicagoanką Diane Nash Bevel, więc był świadomy nierówności, z jakimi borykają się Czarni z północy. W 1965 został dyrektorem programowym West Side Christian Parish, duszpasterstwa wewnątrz miasta na West Side w Chicago. Od tego stanowiska połączył siły ze swoim przyjacielem Bernardem LaFayette, który już pracował w West Side, innymi aktywistami i zespołem SCLC advance, aby położyć podwaliny pod projekt SCLC w Chicago.
według jednego z pracowników Chicago ds. praw obywatelskich, „Bevel natychmiast” zdobył imponującą reputację inspirującego mówcy, genialnego stratega Praw Obywatelskich.”Według innego aktywisty, zawsze wydawało się, że to Bevel wstał i narysował diagramy na tablicy i miał te wszystkie nowe spostrzeżenia i pomysły . . . był prawdziwym filozofem.”

kiedy ruch wolności w Chicago zdecydował się skierować na rynek podwójnego mieszkania w mieście, Bevel, jako członek Komitetu akcji, pomógł zastosować bez przemocy bezpośrednie działania w celu rozwiązania tego problemu. Kiedy latem 1966 roku wpływowi Chicagoanie wezwali do wstrzymania marszów, Bevel nalegał, aby marsze były kontynuowane.

podczas negocjacji na szczycie z udziałem działaczy ruchu, urzędników miejskich, przedstawicieli nieruchomości, przywódców religijnych i społeczności biznesowej, Bevel zażądał natychmiastowych działań w celu położenia kresu dyskryminacji mieszkaniowej. Mimo że nie do końca zadowolony z porozumienia szczytu, starał się odwieść niezadowolonych działaczy chicagowskiego ruchu wolności od zorganizowania marszu na Cycerona we wrześniu 1966 roku.

po kampanii open-housing, Bevel skupił więcej swojej energii na zakończeniu wojny w Wietnamie. Jego wpływy przyczyniły się do pobudzenia Martina Luthera Kinga Jr. do wypowiedzenia wojny w 1967 roku.

w ostatnich latach Bevel pracował w Chicago i Filadelfii, aby rozwiązać problemy wewnętrzne miasta, z którymi zmagał się ruch wolności Chicago w 1966 roku.