kan de wetenschap niet lang ongestoord blijven in een sociaal systeem dat probeert controle uit te oefenen over het hele spirituele en intellectuele leven van een natie. De juistheid van een wetenschappelijke theorie kan nooit worden beoordeeld aan de hand van haar bereidheid om de door de politieke leiding gewenste antwoorden te geven.

–Charles A. Leone, “Lysenko tegen Mendel,” transacties van de Kansas Academy of Science, 1952

telkens als ik hoor dat een of andere politieke figuur heeft geprobeerd de wetenschap aan te passen aan het gemak van hun politieke overtuigingen—en dit gebeurt vrij vaak, zelfs hier in de Verenigde Staten—denk ik terug aan de biologieles en het verhaal van Trofim Lysenko in de beginjaren van de Sovjet-Unie.Lysenko, Joseph Stalins directeur biologie, was hoofd van een groep dieren—en plantenkwekers die de wetenschap van de genetica—vooral zoals ontwikkeld door Gregor Mendel en Thomas Hunt Morgan-afwees als zijnde buitenlands, onpraktisch, idealistisch en een product van “burgerlijk kapitalisme. In plaats daarvan bevorderden deze Sovjets het werk van landgenoot Ivan V. Michurin. Michurin geloofde in een neo-Lamarckiaanse vorm van evolutie. Je herinnert je misschien het klassieke voorbeeld van de Lamarckiaanse evolutie die stelde dat giraffen hun nek strekten tot zulke lange lengtes en die eigenschap vervolgens aan hun directe nakomelingen doorgaven. Michurins systeem was daar een geavanceerde vorm van.Michurinistische biologie, die later veranderde in Lysenkoïsme, was handig voor een Sovjetregering die probeerde de perfecte sociale utopie te ontwikkelen. Onder dit systeem dachten ze dat ze planten en dieren snel konden dwingen, zelfs het Sovjetvolk, tot vormen die aan praktische vereisten konden voldoen. Bijvoorbeeld, Lysenko beweerde dat hij veranderde een soort van voorjaar tarwe in een winter tarwe in slechts een paar jaar. Natuurlijk, dit was onmogelijk-vooral omdat de lente tarwe soorten had twee sets chromosomen en de winter tarwe had drie – en meer waarschijnlijk zijn experiment was besmet. Maar Lysenko had grote macht en zijn claims werden zelden betwist.Lysenko begon de sovjetbiologie te domineren met een toespraak uit 1948, die deels door Stalin zelf werd voorbereid, waarin Lysenko Mendel aan de kaak stelde en voorstanders van deze wetenschap verklaarde als vijanden van het volk. Wetenschappers die het niet eens waren met Lysenko ‘ s theorieën werden gezuiverd—sommige werden naar de goelags gestuurd, terwijl anderen gewoon verdwenen.De resultaten waren onvermijdelijk: de sovjetbiologie vertraagde bijna tot stilstand totdat een reeks mislukte oogsten en voedseltekorten de verwijdering van Lysenko in 1965 dwongen, hoewel zijn ster al begon te vallen na de dood van Stalin in 1953. En in de rest van de wereld, de wetenschap vooruit, zoals het gebruikelijk is om te doen wanneer onderzoekers de vrijheid krijgen om nieuwe en oude ideeën te verkennen, waardoor de Sovjet-biologen in het stof.

de les hier? We moeten niet vergeten dat alleen omdat een dictator een decreet uitvaardigt of wetgevers een wet aannemen, ze de realiteit niet hebben veranderd. Het negeren van de wetenschap in het voordeel van een voorkeursvisie op de wereld kan verwoestende gevolgen hebben.