Southern Utah is zeker veranderd van hoe het was tijdens het late Krijt. Vandaag de dag is het gebied dat bekend staat als Grand Staircase-Escalante National Monument een droge, rotsachtige plek waar weinig planten zijn en ver tussen. Maar in een straal van 90 tot 70 miljoen jaar geleden was het gebied een weelderige, moerassige habitat in de buurt van de grote binnenlandse Zeeweg die Noord-Amerika in tweeën splitste. Gigantische krokodillen en rare dinosaurussen leefden in deze kustomgeving, zelf slechts een deel van een uitgestrekt eilandcontinent dat ooit geïsoleerd was van andere delen van de wereld. Dit isolement heeft ongetwijfeld de evolutie van dinosaurussen beïnvloed. Het is mogelijk dat verschillende zakken binnen het continent zelf de evolutie van dinosaurussen in het noorden en het zuiden heel anders deden verlopen. Tijdens een gespecialiseerde technische sessie gisteren op de jaarlijkse Society of Vertebrate Paleontology meeting, kwamen paleontologen bijeen om de fauna van het verloren westelijk continent van Noord-Amerika te presenteren, genaamd Laramidia.

ik heb niet de hele sessie bijgewoond, maar ik heb alle gesprekken in de tweede helft gezien. Samen creëerden ze een ruw beeld van hoe anders de wereld ooit was. Ten eerste waren er in het zuiden van Utah vreemde en imposante krokodillen. Paleontoloog Randall Irmis van de Universiteit van Utah en het Natural History Museum of Utah besprak de reeks prehistorische krokodilachtigen gevonden in Grand Staircase-Esclanate National Monument, met inbegrip van de enorme, dinosaurus-etende “terror croc” Deinosuchus. Er zijn nog steeds een aantal mysteries die moeten worden opgelost, en ontdekkingen worden nog steeds voorbereid in het lab, maar veel van de hinderlaag roofdieren gevonden in het gebied waren alligatoroïden—wezens dichter verwant aan moderne alligators dan aan levende gharials of krokodillen.Beschadigde botten wijzen erop dat een van die lang verloren krokodillen ooit zijn tanden in een kleine dinosaurus heeft laten zinken. In feite liet de aanvallende krokodil zelfs een deel van zijn tand achter. In het volgende gesprek, Universiteit van Iowa paleontoloog Stephanie Drumheller gewezen bijtsporen gevonden op het skelet van een kleine, tweevoetige, niet nader genoemde herbivore dinosaurus gevonden in de Kaiparowits formatie van Zuid-Utah. Door gebruik te maken van visualisatietechnieken met hoge resolutie en vergelijkingen met botbeschadiging door moderne krokodilachtigen tijdens het voeden, was Dumheller in staat om de lijst van mogelijke verdachten te beperken tot een ongeveer drie meter lange krokodilvorm. Er is meer dan één potentiële kandidaat onder dieren van deze grootte, maar Drumheller ‘ s werk toonde aan dat sommige dinosaurussen evenveel te vrezen hadden van relatief kleine krokodillen als van enorme roofdieren zoals Deinosuchus.

natuurlijk liepen er grote, roofzuchtige dinosaurussen rond in hetzelfde gebied gedurende deze tijd. Natural History Museum Of Utah paleontoloog Mark Loewen leverde een overzicht van theropode dinosaurussen gevonden in de Late Krijt rots van Grand Staircase-Escalante National Monument met een focus op de vreemde tyrannosaurussen gevonden daar. Deze roofdieren, zoals de recent benoemde Teratophoneus, hadden relatief korte, diepe schedels met indrukwekkende tanden die hen onderscheidden voor hun neven die in dezelfde tijd in het noordelijke deel van Laramidia leefden. Waarom deze dinosaurussen zo geëvolueerd zijn is onbekend, maar de verschillende aard van de tirannen en andere dinosaurussen uit dezelfde afzettingen heeft paleontologen doen afvragen of er een soort fysieke barrière was die hen isoleerde en ervoor zorgde dat ze kenmerkende veranderingen ondergaan. Hoe vreemd ze er ook uitzien, tenminste één zou een oplossing kunnen bieden over waar de immer populaire Tyrannosaurus rex vandaan kwam. Op basis van een lezing over het dier dat hij vorig jaar gaf, suggereerde Loewen dat een nog niet beschreven Tyrannosaurus uit de Zuid-Utah Wahweap formatie de vorm van de lang gezochte Tyrannosaurus voorouder zou kunnen voorstellen.

maar enkele van de meest spectaculaire dinosaurussen van allemaal waren de gehoornde dinosaurussen van Laramidia. Andrew Farke van de Raymond M. Alf Museum of Paleontology benadrukt de snelle snelheid van ontdekking in het zuidwesten van de Verenigde Staten dat is het veranderen van ons begrip van ceratopsid evolutie. Terwijl dinosaurussen zoals Zuniceratops lijken aan te geven dat de vroegste ceratopsid dinosaurussen—de afstamming met gehoornde dinosaurussen zoals Styracosaurus en Utahceratops—geëvolueerd in Noord-Amerika, de exacte tijd en plaats van hun oorsprong is onbekend. Bovendien is de relatie tussen de verschillende ceratopsid dinosaurussen ontdekt in Laramidia tot op heden mysterieus-een betere resolutie is nodig om te begrijpen hoe de dinosaurussen geëvolueerd in ruimte en tijd. Hoewel we snel nieuwe ceratopsid geslachten toevoegen dankzij een aantal grote nieuwe fossiele vondsten, zullen we moeten wachten op toekomstige fossiele vondsten en herziene analyses om het grote evolutionaire plaatje voor deze groep echt te begrijpen.De verschillende lezingen die volgden, door paleontologen Caleb Brown van de Universiteit van Toronto, David Evans van dezelfde instelling, en Terry Gates van het Field Museum, belichtten andere evolutionaire en geografische patronen binnen andere dinosaurussen en kleinere dieren in Laramidia. Tijdens zijn lezing over hadrosaurussen gevonden in het noordelijke deel van Laramidia, bijvoorbeeld, wees Evans erop dat er op zijn minst enige uitwisseling was tussen de noordelijke en zuidelijke delen van het continent. De recent benoemde Hadrosaur Acristavus is gevonden in zowel het noorden als het zuiden, dus misschien waren barrières tussen de twee gebieden toch niet zo ondoordringbaar voor dinosaurussen. Op dezelfde manier wees Gates erop dat we een veel fijner beeld nodig hebben van hoe de oude omgevingen van Laramidia waren en een beter begrip van welke stukken rots corresponderen in de noordelijke en zuidelijke delen van het continent. Betere beperkingen op deze kwesties zullen paleontologen in staat stellen om de meer nauwkeurige vergelijkingen te maken die nodig zijn om evolutionaire patronen te trekken.De laatste lezing werd gegeven door het Natural History Museum Of Utah paleontoloog Scott Sampson. Hij merkte op dat paleontologen eerder dachten dat veel belangrijke dinosaurusgroepen uit het late Krijt—onder andere de hadrosauriden, de ceratopsiden en de tyrannosauriden—zich in Azië hadden ontwikkeld en later Noord-Amerika binnenvielen. Sampson argumenteerde het tegenovergestelde. Nieuw bewijs kan erop wijzen dat deze groepen ontstonden in Laramidia en vervolgens verspreid naar Azië na ongeveer 70 miljoen jaar geleden (hoewel sommige groepen van dinosaurussen die in Azië geëvolueerd waarschijnlijk kwam in Noord-Amerika, ook). Er kan een grote dinosaurus uitwisseling geweest zijn tussen wat nu Alaska en Rusland. Hoewel een aantal van de gesprekken in de sessie benadrukte de noodzaak van aanvullende informatie voordat we kunnen trekken uit de patronen, Sampson maakte de stelling dat Laramidia was een belangrijk centrum van dinosaurus evolutie. Naarmate ontdekkingen zich opstapelen, en paleontologen nieuwe manieren vinden om de fossiele gegevens te analyseren, zal het belangrijkste evolutionaire verhaal in beeld komen.

bovenste afbeelding van:

Sampson SD, Loewen MA, Farke AA, Roberts EM, Forster CA, et al. (2010) Nieuwe gehoornde dinosaurussen uit Utah leveren bewijs voor het Intracontinentale dinosaurus-Endemisme. PLoS ONE 5 (9): e12292. doi: 10.1371 / journal.pone.0012292.g003