de bevrijding van Ramadi wordt nu behandeld als een fait accompli, hoewel de Iraakse veiligheidstroepen doorgaan met het verwijderen van islamitische staatstrijders uit enkele voorsteden van de stad. Maar het resultaat lijkt vrijwel zeker: de belangrijkste uitdagingen bij het opbouwen van een post-Islamitische Staatspolitieke orde in Irak liggen nog steeds in het verschiet.Er valt veel te vieren in de herovering van Ramadi. Volgens de gruwelijke normen van de moderne stedelijke strijd, lijkt de inbeslagname relatief schoon te zijn geweest, vrij van het soort misbruik dat een militaire overwinning zou kunnen teren. Het helpt zeker dat Ramadi in een 100 procent soennitische Arabische gebied zit, wat betekent dat er in de nasleep van de gevechten geen etnisch-sektarische uitdagingen waren (lees: pogingen tot etnische zuivering of afrekening). Niemand droomt ervan dat Ramadi ooit sjiitisch of Koerdisch zal worden, en daarom zullen geen groepen proberen een dergelijke uitkomst te forceren. Irak kan nog steeds getuige zijn van zowel Inter – als intratribale gevechten onder lokale soennitische bewoners, en degenen die terecht of ten onrechte worden gezien als hulp en ondersteuning van de Islamitische Staat kunnen worden vervolgd door de handen van hun mede soennitische Arabieren. Maar het lijkt erop dat er voldoende soennitische tribale eenheden aanwezig zijn — velen van hen getraind door de Amerikaanse strijdkrachten in hun twee Anbar province buitenposten — om de stad te behouden zodra de verzamelde troepenmacht op weg is naar zijn volgende missie.Ondanks alle kanttekeningen is de herovering van Ramadi een belangrijke overwinning voor de Iraakse veiligheidstroepen, de anti-islamitische staat coalitie strategie, en de twee betrokken chief executives — de Iraakse premier Haider al-Abadi en de Amerikaanse President Barack Obama. Zowel Abadi als Obama hadden aanzienlijke politieke hitte gevoeld over het vermeende gebrek aan vooruitgang in het bevrijden van terrein van de Islamitische Staat, en deze overwinning geeft zowel een politieke overwinning en berooft hun tegenstanders van een wapen om tegen hen te gebruiken.Volgens de eerste berichten voerden twee strijdkrachten het grootste deel van de gevechten uit: de Irakese Terrorismebestrijdingsdienst (vaak bekend als de Golden Division) en eenheden van de Federale Politie van het Ministerie van Binnenlandse Zaken. Het Iraakse leger en de soennitische stammen speelden belangrijke bijrollen in en rond de stad, terwijl de andere Popular mobilisation Units (PMU), vaak aangeduid als “sjiitische milities,” een respectvolle afstand van de stad lijken te hebben gehouden, op aandringen van de VS, en waren beperkt tot het uitvoeren van ondersteunende functies. Terwijl sommige PMUs ’s al maanden in Anbar vechten, zien sommige facties binnen Anbar’ s vaak verdeelde soennitische gemeenschap hun deelname als een sektarische bedreiging.Na een groot stedelijk gebied uit de Islamitische Staat te hebben verdreven, moet deze gecombineerde troepenmacht nu worden beschouwd als de meest betrouwbare partner in de regio, een die belangrijke gevechtsoperaties kan uitvoeren in samenwerking met de Amerikaanse luchtmacht. Ja, het grootste deel van de gevechten werd gedaan door andere krachten dan het Irakese leger. Maar het leger was nog steeds in staat om een belangrijke ondersteunende rol te spelen — met name door draagbare drijvende bruggen te bouwen die gevechtseenheden in staat stelden om het centrum van de stad te bereiken nadat alle andere bruggen waren vernietigd. In ieder geval neemt de herovering van Ramadi na de roemloze nederlaag in Mei 2015 een belangrijke smet op de reputatie van alle Iraakse veiligheidstroepen weg.De inbeslagname van Ramadi is ook een belangrijke overwinning voor de anti-islamitische Staatsstrategie van het afgelopen jaar. Ondanks problemen met de uitvoering, lijkt de strategie nu snelheid aan te halen, en degenen die beweerden dat de nederlaag van de Islamitische Staat Amerikaanse troepen of een groot Soennitisch leger nodig had, zijn onjuist gebleken. Natuurlijk, het zou beter zijn voor de inspanning op de grond om sneller te bewegen, maar de combinatie van Irakese Landmacht aangevuld met Amerikaanse luchtmacht, intelligentie, training, en uitrusting heeft bewezen een winnende formule te zijn.We mogen verwachten dat de nasleep van Ramadi vergelijkbaar zal zijn met de nasleep na de herovering van Tikrit in de Islamitische Staat eerder in 2015. De meest directe zorg zal zijn soennitische-op-soennitische geweld: terwijl een aanzienlijke minderheid van soennitische Arabieren werkte op grote en kleine manieren met de Islamitische Staat, een nog groter aantal leed aanzienlijk onder de heerschappij van de groep. Bijvoorbeeld, toen Ramadi gevangen werd genomen door de Islamitische Staat, werden 12 familieleden van de prominente regering-gelieerde Sjeik Majid Ali Al-Suleiman geëxecuteerd, waaronder zijn 2-jarige kleindochter Noorhan. Het herstellen van de orde en de rechtsstaat moet onmiddellijke prioriteiten worden van de soennitische stameenheden die naar verwachting de “macht” in Ramadi zullen zijn, hoewel gezien de Irakese stamcultuur, als leden van deze eenheden familieleden zijn van deze sjeik of anderen die soortgelijke misdaden hebben geleden door de Islamitische Staat, kan er een tijd een vergeldende stemming op zijn plaats zijn.

een uitkomst die niet anders is dan die in Tikrit zou ook een stap in de goede richting zijn voor Irak. De centrale Iraakse stad werd eind maart en April 2015 teruggewonnen uit de Islamitische Staat, en er waren betreurenswaardige berichten van plundering en vernietiging van eigendommen in de onmiddellijke nasleep van de herovering. Maar vandaag, 90 procent van de ontheemde gezinnen zijn teruggekeerd naar Tikrit; ook, Tikrit Universiteit heropend in December, met 16.000 studenten het bijwonen van klassen er.Ten slotte moet het militaire momentum in Ramadi worden vertaald in verdere vooruitgang. Zowel de stad Fallujah, die minder dan 30 mijl van Ramadi ligt, als de noordelijke stad Mosul moeten worden bevrijd om de verwijdering van de Islamitische Staat uit Irak te voltooien. Er blijft weinig twijfel over dat beide steden uiteindelijk zullen vallen, maar de Iraakse regering — met steun van de coalitie-moet het proces zo veel mogelijk versnellen. Elke dag dat de Islamitische Staat de controle heeft over deze steden, kan het de Irakese jeugd verder indoctrineren met zijn ideologie van haat en een steeds groter deel van de rijkdom van Irak stelen.

maar de echte kwestie waar Irak voor staat is niet militair. De Iraakse veiligheidstroepen hebben laten zien dat ze in staat zijn een groot stedelijk gebied te bevrijden, en of Mosul nu dit voorjaar of volgende winter valt, het uiteindelijke resultaat staat buiten kijf.Wat twijfelachtig is, is de politieke regeling die in Irak zal ontstaan nadat de militaire strijd is gewonnen — en dit is waar de Amerikaanse focus naartoe moet gaan. Ondanks alle mislukkingen in Irak hebben de Verenigde Staten het land voorzien van democratische instellingen — hoe ontluikend, onvolwassen en zwak ook — die de moeite waard zijn. Maar ten minste drie politieke crises moeten nauwlettend in de gaten worden gehouden.

waarheen de soennieten?Het was een moeilijk jaar voor de soennitische Arabieren in Irak, die ongeveer 20 procent van de bevolking uitmaken. Zoals blijkt uit het verhaal van de familie Suleiman in Ramadi, zijn de soennieten nauwelijks een eenheidsacteur. Aanzienlijke aantallen soennieten in Anbar en elders verzetten zich tegen de vooruitgang van de Islamitische Staat — en velen betaalden met hun leven. Ten minste een aanzienlijke minderheid van de Gemeenschap heeft echter ook met de Islamitische Staat samengewerkt, ongeacht haar latere spijt. En in de ogen van hun mede — Irakese burgers — niet alleen de Arabische sjiieten, maar ook de Koerden, Jezidi ‘ s, Turkmenen en Assyrische Christenen-hebben de soennieten, als groep, in de afgelopen twaalf jaar twee keer besloten om op te staan en hun medeburgers te doden omdat ze ongelukkig waren met de politieke orde van het land. Of het nu eerlijk of oneerlijk is, dit is de perceptie, en er zijn nu zelfs berichten dat het Jezidi ‘ s motiveert om etnisch soennitische Arabieren uit hun midden te reinigen.Dit wantrouwen komt voort uit het feit dat de Arabische soennieten van Irak snel op weg zijn om de onderklasse van het land te worden, ondanks hun zelfperceptie als de natuurlijke heersers van het land. Ze hebben zwaar geleden onder de handen van de Islamitische Staat: Irak heeft naar schatting ongeveer 3 miljoen intern ontheemde mensen, waarvan de overgrote meerderheid soennitische Arabieren zijn. Sunni steden zijn ofwel onder islamitische staat controle of zijn verwoest in hun herovering. Bedrijven, huizen en andere eigendommen in de soennitische gebieden zijn grotendeels gedesintegreerd, hetzij als gevolg van de Islamitische Staat, de brand die gepaard ging met de herovering van de gebieden door de Iraakse staat, of eenvoudige verwaarlozing.

tegelijkertijd lijden de soennieten onder een crisis van leiderschap. Oude figuren als Osama en Atheel al-Nujaifi zijn grotendeels in diskrediet gebracht, terwijl nieuwere leiders, zoals parlementsvoorzitter Salim Al-Jabouri en minister van Defensie Khaled Al-Obeidi, grotendeels niet getest zijn.Kortom, de soennitische Arabieren van Irak bevinden zich in de benijdenswaardige positie dat ze worden gezien als ontrouwe burgers, terwijl ze tegelijkertijd lijden onder massale ontbering — waardoor hun vermogen om politieke macht te genereren onvermijdelijk afneemt — zelfs als ze lijden onder een leiderschapscrisis. Toch zijn ze, als misschien wel de grootste minderheid van Irak, te groot om niet terug te worden gebracht in de vouw van de Iraakse samenleving.Alle facties van de Iraakse regering in Bagdad zijn zich hiervan bewust en zoeken naar antwoorden. Hoe reïntegreert u leden van een minderheid — waarvan velen tegen alle bewijzen in geloven dat zij de demografische meerderheid van Irak zijn — die door het grootste deel van hun medeburgers niet worden vertrouwd? Dit is het soort situatie dat vraagt om een”waarheid en verzoening” -achtig proces, maar het is onduidelijk dat er leiderschap is met de ernst om de soennieten door een dergelijk proces te leiden. Verwacht in de tussentijd dat hun politieke macht haar natuurlijke achteruitgang voortzet terwijl de soennitische bevolking en hulpbronnen blijven afnemen.Een van de tweederangs effecten van de invasie van Noord-Irak door de Islamitische Staat was de uitbreiding van de Koerdische Peshmerga naar de “betwiste gebieden”.”De gebieden — die ongeveer even groot zijn als het huidige grondgebied van de Koerdische Regionale Regering (KRG) en delen van de provincies Nineve, Kirkuk, Salahaddin en Diyala omvatten — worden betwist omdat er rivaliserende claims zijn tussen de Iraakse Koerden en de Bagdad regering. Het is belangrijk op te merken dat de sjiitische Arabieren — de meerderheid van Irak — grotendeels geen partij zijn bij deze geschillen.De Koerden in Irak hebben hun controle op twee manieren uitgebreid. Ten eerste hebben ze grondgebied bezet dat door het Iraakse leger is verlaten na de invasie van de Islamitische Staat. In Kirkuk, de meest opvallende van deze gevallen, bezetten de Peshmerga gewoon posities die waren verlaten door het vluchtende Iraakse leger. De Peshmerga hebben ook nieuw grondgebied verworven door de Islamitische Staat uit te werpen uit gebieden ten zuiden van de” groene lijn ” — de traditionele lijn die KRG — gebied scheidt van de rest van Irak-meestal met de hulp van de Amerikaanse luchtmacht en de Amerikaanse special operations forces. Het publieke standpunt van de Koerden is dat deze nieuw verworven gebieden in bloed werden betaald en niet kunnen worden opgegeven, hoewel het onduidelijk is of de jezidi’ s, Turkmenen, Assyriërs en soennitische Arabieren die er wonen in de KRG willen worden opgenomen.

de situatie wordt verder bemoeilijkt door de veranderende demografie van het door de Peshmerga in beslag genomen gebied. Er zijn beschuldigingen dat de Peshmerga niet-Koerdische groepen hebben verdreven, met name gericht op het zuiveren van Arabieren uit deze gebieden. De grootste zorg is Kirkuk, waar de autoriteiten openlijk nerveus zijn over een toestroom van Arabische vluchtelingen die de demografie van dit omstreden gebied zou kunnen veranderen en een moersleutel zou kunnen gooien in elk plan om een referendum te gebruiken om Kirkuk ‘ s integratie in de KRG legaal te voltooien.De KRG bevindt zich ook op het punt van dubbele politieke en economische crises die haar reactie op de Islamitische Staat dreigen te verstoren. De verlenging van de ambtstermijn van president Masoud Barzani van KRG met twee jaar liep af in Augustus, maar Barzani is nog steeds in functie, waardoor hij in jaar 11 van een termijn van acht jaar zit. Dit leidde tot belangrijke protesten over zijn omstreden voortzetting van de macht, waardoor de Barzani familie en zijn KDP-partij in crisis modus als ze zoeken naar meer stemmen. Echter, het grootste deel van de betwiste gebieden — vooral Kirkuk — zijn bolwerken van de rivaliserende Puk partij. Daarom is de huidige regering, ondanks de schijn van militaire macht van de Koerden, eigenlijk politiek kwetsbaar. Gebrul is aan de Orde van de dag, als de regering kracht projecteert in de hoop van het creëren van een self-fulfilling prophecy.Ook in Koerdistan breekt een economische crisis aan. De combinatie van politieke geschillen met Bagdad, lagere grondstoffenprijzen, onbetrouwbare energie-exportkanalen en grootschalige corruptie heeft voor de KRG nog een complex probleem gecreëerd. De traditionele regeling tussen Bagdad en Erbil, waarbij deze laatste zijn product exporteert via de North Oil Company in ruil voor 17 procent van alle overheidsuitgaven, is opnieuw afgebroken. Zelfs met zeer omstreden olie-inkomsten uit Kirkuk die worden gesluisd in de Koerdische schatkist, is de regionale regering niet in staat om haar rekeningen te betalen, wat leidt tot rellen door ambtenaren.Kortom, er moeten verdere onderhandelingen worden gevoerd tussen Bagdad en de KRG, maar het mandaat van de uitvoerende macht van de regionale regering wordt hevig betwist en er is weinig geld te betalen voor compromissen. In deze omgeving kan geweld niet worden uitgesloten.De strijd om de sjiitische ziel de sjiitische Arabieren van Irak maken tussen de 60 en 70 procent van de Irakese burgers uit. Het is de moeite waard om de westerse waarnemers voortdurend aan dit feit te herinneren: gezien de democratische grondwet die door de VS aan Irak is nagelaten bezetting, het noemen van Iraks regering ” door sjiieten gedomineerd “is enigszins verwant aan het noemen van die van de Verenigde Staten” door blanken gedomineerd.”Dat de toekomst van Irak in kaart zal worden gebracht door zijn sjiitische meerderheid is demografisch — en dus democratisch — onbetwistbaar.De sjiitische gemeenschap van Irak kan grofweg worden verdeeld in twee kampen, maar met grote spanningen binnen beide kampen. De eerste, die momenteel aan de macht is, geeft prioriteit aan de betrekkingen van Irak met de Verenigde Staten en het Westen. Premier Abadi, van de Islamitische Dawa partij, symboliseert deze groep het best, samen met de leden van zijn partij die hun ballingschap doorbrachten in Londen of andere westerse steden. In deze groep zitten ook de Islamitische Opperraad van Irak, de Sadristen en de religieuze leiders in Najaf en Karbala. Tegen deze groep zijn degenen die prioriteit zouden geven aan Iraanse banden en, bij uitbreiding, ook een alliantie met Rusland. Voormalig premier Nouri al-Maliki is de facto het gezicht van deze groep geworden, maar anderen zijn aangesloten bij vele leden van de dawa partij die hun ballingschap doorbrachten in Iran en Syrië, plus de Badr organisatie, de League of the Righteous (AAH), en Irakese Hezbollah (KH).Er bestaat lange tijd bezorgdheid dat de rol van deze laatste facties — met name Badr en AAH — in het verdedigen van Bagdad tegen de Islamitische Staat in de zomer van 2014 hun politieke macht sterk zou vergroten. Het lijkt er echter op dat de herovering van Ramadi Abadi en zijn groep enige ademruimte heeft gegeven. Een analist gelooft dat de overwinning in Ramadi, in combinatie met het buitenspel zetten van de milities, de minister-president de politieke ruimte heeft gegeven die hij nodig heeft om de militaire vleugels van deze groepen te ontkrachten, waardoor alleen de milities onder de controle van de heiligdommen Najaf en Karbala blijven. Terwijl men zeker hoopt dat dit het geval is, moet Abadi misschien meer militaire overwinningen op zijn riem zetten voordat hij de macht heeft om zo ‘ n strategie uit te voeren.Het punt is echter dat Bagdad op dit moment niet in de baan van Teheran ligt — en dat de huidige regering zich tegen een dergelijke uitkomst verzet. Washington is dan ook zeer betrokken bij het succes van de Abadi — regering en zou alles moeten doen wat in haar vermogen ligt om haar te helpen bij deze drie politieke veldslagen moeten strategen kijken-de resterende militaire veldslagen in Irak vallen nu in het rijk van de tactiek. De Verenigde Staten hebben enorme hoeveelheden bloed en schatten toegezegd om een van de weinige buitenposten van democratische instellingen in het Midden — Oosten te ondersteunen, en het is deze democratie — geen enkele verzameling koninkrijken, Emiraten of sultanaten-die de natuurlijke bondgenoot is van de Verenigde Staten in de regio.En hoewel het nieuws wordt gedomineerd door de strijd tegen de Islamitische Staat, is het belangrijk om te onthouden dat er veel is in Irak om op te bouwen. Bijvoorbeeld de recente Arbaeen-viering in Karbala, waarbij minstens 10 miljoen pelgrims betrokken waren, zonder dat er sprake was van veiligheidsincidenten. Of de bijna 100.000 nieuwe studenten die zich dit academiejaar inschrijven in de 19 openbare universiteiten van Irak. Of het feit dat — ondanks de zeer reële problemen van het sektarisme-het meest gastvrije tehuis voor de soennitische Arabische vluchtelingen die de Islamitische Staat ontvluchten, in de meerderheid van de zuidelijke provincies van Irak is geweest-de sjiitische provincies in het zuiden.Washington zou de Irakese regering moeten helpen om deze drie politieke crises te overwinnen: de reïntegratie van de soennieten, de onderhandelingen over de nieuwe Koerdische regeling en de strijd om het sjiitische blok Westers georiënteerd te houden. Dat zal niet gemakkelijk zijn — het zal voortdurende aandacht en creatieve diplomatie vereisen — maar het is de enige manier om de voorwaarden te stellen voor een succesvolle Iraakse staat die voorkomt dat de volgende versie van extremistisch terrorisme opduikt. Aangezien we ten minste twee keer juichen voor de overwinning van Ramadi, moeten we in gedachten houden dat de grootste strijd voor de toekomst van Irak niet zal plaatsvinden op het militaire slagveld.

AHMAD AL-RUBAYE/AFP / Getty Images