Kevin Clarke / Kurt Gänzl
operette Research Center
5 April, 2020

met al deze vrije tijd thuis op dit moment ben ik begonnen met het werken mijn weg door verschillende DVD-dozen die ik heb gehad voor leeftijden, met films die ik nooit keek. Deze week heb ik eindelijk rond om een Alice Faye DVD-editie, en de titel die mijn onmiddellijke aandacht trok er was een film genaamd Lillian Russell. Waarom? Omdat de cover eruit zag als een Mae West film en als de prima donna vehicle bleek deze film zeker te zijn. Terwijl ik het verhaal van Lillian Russell zag ontvouwen op het scherm was ik verrast om een New Yorkse productie van Grand Duchess genoemd te vinden, en Gilbert en Sullivan opduiken als personages. Aha, ik dacht: een 19de eeuwse operette diva waar ik nog nooit van gehoord had. Toen ik Miss Russell ‘ s biografie op Wikipedia controleerde was ik verbijsterd dat de film bijna alle “sappige” stukjes (bigamie, prostitutie in het theater, alles wat doet denken aan #metoo debatten etc.) Onnodig te zeggen, mijn nieuwsgierigheid werd gekieteld.

Poster voor de film Lillian Russell uit 1940.”(Foto: 20th Century Fox)

vooral toen ik erachter kwam dat de beroemde scène waarin Lillian Russell voor de President van de VS zong via Alexander Bell ’s lange afstand telefoon uit New York in 1890 Offenbach’ s Sable Song van Grande Duchesse De Gerolstein was – en niet het nummer dat in de film werd gebruikt. En ook toen ik las dat Marilyn Monroe gefotografeerd werd als Lillian Russell door Richard Avedon als onderdeel van een serie genaamd Fabled Enchantresses, gepubliceerd in Life magazine in december 1958. Hoe is dat me tot nu toe ontgaan?

Marilyn Monroe gefotografeerd als Lillian Russell door Richard Avedon, gepubliceerd in “Life” magazine in december 1958. (Foto: leven / screenshot)

De Wikipedia biografie is vrij uitgebreid, met prachtige details. Ook de commentaren op de internationale Filmdatabase zijn fascinerend (“saaiste biografische film ooit gemaakt”,” overdreven sentimenteel”,” weelderig en pluizig”,” de feiten van het verhaal kunnen verkeerd zijn, maar wat maakt het uit ” enz.)

dus ik dacht ik vraag Kurt Gänzl wat hij heeft over Miss Russell. Zijn antwoord luidt als volgt: “veel van wat er over haar is geschreven (en gefilmd) is fictie. Ik bestudeerde haar diep toen ik een boek over haar man Teddy Solomon aan het voorbereiden was … ik heb/had een aantal van haar brieven …. Haar belang is enigszins overdreven door haar uiterlijk en mini-schandalen … ze is een ‘naam’ geworden … getuige de film. Maar ze is nog steeds leuk!”

Lillian Russell in 1905. (Foto: Benjamin Falk)

inderdaad, dat is ze. En in veel opzichten is haar carrière typerend voor andere beroemde operette diva ‘ s uit de 19e eeuw, of het nu in Parijs of Wenen is. Dus ik denk dat het de moeite waard is om Helena Louisa Leonard opnieuw voor te stellen, de vrouw geboren op 4 December 1860 in Clinton, Iowa, die in New York stierf op 5 juni 1922 en was “America’ s queen of comic opera in the last decades of the 19th century”, een “buxom beauty of early 20th-century Broadway burlesque.”Ter vergelijking, De Alice Fay versie van haar leven is dichter bij het origineel dan, laten we zeggen, Maria Holst in de film Operette van Willi Forst (ook 1940) is wat we weten van Marie Geistinger. Die, door alle rekeningen, had een carrière niet ongelijk aan Miss Russell. Ze deelden zelfs verschillende rollen van Offenbach, Millöcker en anderen.

Marie Geistinger als Offenbachs Helena, een van haar grootste theatrale triomfen.

al deze leidende dames verdienen een nieuwe biopic die openlijk ingaat op wat hun carrière zo “modern” maakte naar hedendaagse maatstaven, zelfs revolutionair. Het is zeker hoog tijd om het stof van nostalgie weg te blazen en naar de “echte” operettesterren achter de preuts Hollywood-façade of, erger nog, de antisemitische Nazi-façade in de Forst-film te gaan.

dus laten we horen wat Mr. Gänzl heeft te zeggen over Helena Louisa Leonard die de enige echte Lillian Russell werd:

Eén van de vijf dochters van een winstgevende drukker, Charles E Leonard (van Ridder & Leonard) en van mevrouw Cynthia Leonard (d Rutherford, NJ 9 April 1908), een bekende vrouwenrechtenactiviste, de jonge Miss Russell werd in het klooster opgeleid in Chicago en ging op 16-jarige leeftijd naar New York om te zingen bij Erminia Rudersdorff. Al snel verscheen ze in het refrein van E E Rice ‘ s touring HMS Pinafore (waarmee ze een week op Broadway speelde) en Evangeline companies en trouwde (kort) met Harry Braham, de muzikale directeur van het bedrijf. De vormige jonge sopraan won al snel opdrachten als solozangeres, en verscheen in Tony Pastor ‘ s variety theatre als balladzangeres met een succes dat al snel verdiende haar de leidende rol in het huis van de burlesque productie van de Pie-Rats van Penn Yann (1881, Mabria ie Mabel), Oily-Vet (1811, Olivette), Billee Taylor (Een burlesque Phoebe) en ga zo maar door.

advertentie voor Tony Pastor ‘ s reizend bedrijf.Ze verliet Pastor om op tournee te gaan met Willie Edouin ‘ s farce comedy company en toen ze terugkeerde naar New York was het onder leiding van John McCaull, die onlangs werd gelanceerd in het Bijou Theater met de bedoeling om de enige en/of beste muziektheaterproducent van de stad te worden. McCaull starred de 19-jarige Miss Russell als de slang-charmante Irma (hier genaamd Djemma) tegenover Selina Dolaro in zijn productie van Audran ’s Le Grand Mogol (de slang charmeur) en ze compounded dit succes als Bathilde in een productie van Les Noces d’ Olivette (Olivette) alvorens terug te keren naar Pastor ‘ s in januari 1882 voor meer geduld en meer Billee Taylor. Ze vertrok opnieuw om haar eigen productie van Patience (juni 1882) te organiseren met McCaull in Niblo ‘ s Theatre. Patience was een 92-performance succes voor de populaire jonge ster, al geprezen als ‘The Queen of the Dudes’, en zij en haar producer volgden het met een andere goede run met The Sorcerer (Aline, 1882). Maar net toen ze klaar had moeten zijn om haar Engelse operettesuccessen op te volgen met een speciaal voor haar geschreven stuk van de componist van Billee Taylor, de onstuimige Teddy Solomon, werd ze ziek. De ziekte veroorzaakte furore in dude-land, en als de kranten daily chronicled de beurs prima donna ‘ s langzame vooruitgang naar gezondheid, de productie van Virginia, zonder haar prima donna, liep door vijf Broadway weken.

Lillian Russell in 1890.Miss Russell keerde terug naar het theater in rijbroek als Prins Raphaël in La Princesse de Trébizonde (Casinotheater), maar ze liep na drie weken weg, in een vroeg voorbeeld van de cavalier houding ten opzichte van contracten die haar carrière zou spikkelen en beschadigen, om Solomon te volgen naar Groot-Brittannië en te ontsnappen aan haar toekomstige contractuele verplichtingen aan het Standaardtheater. Na een aantal karakteristieke gebrek aan juridische samenwerking tussen de Britse en Amerikaanse rechtbanken, ze werd toegestaan om te verschijnen in Virginia (hernoemd Paul en Virginia) in het Gaiety Theatre, maar hoewel ze won een aantal mooie persoonlijke mededelingen, de show was snel voorbij. Ze tekende toen om in de komische opera voor Alexander Henderson te verschijnen, maar werd door hem vrijgegeven om de rol van Prinses Ida voor Carte te creëren. Echter, haar onwil om te repeteren en haar over het algemeen onprofessionele houding resulteerde in haar gedumpt door de no-nonsense Savoy.

1882 foto van Lillian Russell in de Bijou Opera House productie van Gilbert and Sullivan ‘ s ” Patience.”(Foto: Anderson)

deze keer was zij het die ‘contract’ riep, maar tevergeefs, en al snel gingen zij en Solomon naar Europa met een tour door Billee Taylor. Na een paar weken verlieten ze de tour om verder te dwalen en gestrand te raken, en kwamen terug naar Engeland waar ze later in het jaar eindelijk succes hadden als ster en componist van Polly, het Huisdier van het Regiment. Toen Lillian Solomons versie van Pocahontas speelde, waren ze minder succesvol en schakelde het duo prompt hun actieterrein terug naar Amerika. Daar deden ze het wat beter met Polly en een ander nieuw stuk, Pepita, voordat ze tot een dramatische breuk in hun ‘getrouwde’ leven kwamen toen bleek dat de componist-wiens houding ten opzichte van contracten vrijwel hetzelfde was als die van zijn ‘vrouw’ – een bigamist was.

componist Edward Solomon in 1875.Solomon ging terug naar een Britse rechtbank (hij werd naar de gevangenis gestuurd), Lillian bleef in Amerika om te spelen voor John Duff, verscheen in haar ex-bijna-Man ’s The Maid and the Moonshiner (1886, Virginia), in de titelrol van Dorothy, als Inez (en later Anita) In The Queen’ s Mate, als prinses Etelka in Nadgy, Fiorella in the Brigands, in de titelrol van de Groothertogin, als Harriet in Broadway ‘ s versie van arme Jonathan en als Pythia in Apollo (Das Orakel).

Lillian Russell in Offenbach ‘ s ” Les Brigands.”

ze speelde in de Amerikaanse productie van Audran ‘ s La Cigale en als Teresa in the Mountebanks, en nam haar eigen touring company met deze laatste twee stukken, voordat ze terug naar Broadway te spelen Giroflé-Girofla en de rol van Rosa in de Amerikaanse komische opera Princess Nicotine.

Lillian Russell in “Giroflé-Girofla” in 1895.Miss Russell keerde voor het eerst terug naar Engeland sinds haar ‘scheiding’ om in het Lyceum te spelen in een speciaal georganiseerde productie van Edward Jakobowski ‘ s Oostenrijkse succes Die Brillantenkönigin (1894, The Queen of Brilliants, Betta), die Londen gebruikte als springplank naar Broadway, maar de show was een mislukking en — ondanks de aankondiging van allerlei nieuwe en originele muzikale voertuigen, waaronder een Ludwig Englander stuk dat haar als Cleopatra zou hebben gespeeld – keerde ze terug naar de veiligheid van Offenbach naar de ster op Broadway in een andere Hortense Schneider rol als La Périchole.

“de kleedkamer van Hortense Schneider,” 1873. Schilderij van Edmond Morin.In de daaropvolgende jaren verscheen ze ook in revivals of Le Petit Duc, Patience en La Belle Hélène, maar een reeks nieuwe zelfgemaakte musicals (The Tzigane, The Goddess of Truth, An American Beauty, The Wedding Day) vond haar niet de originele rol die haar gedurende een lange en overigens opmerkelijke carrière ontgaan was.Na een revival van Erminie keerde ze met The century terug naar burlesque en het laatste deel van haar carrière, met uitzondering van een sally forth die in 1904 verscheen als Lady Teazle in een komische opera met die naam, werd doorgebracht in Weber and Fields ‘ s place of entertainment, en verscheen in de revusical brouwsels die daar werden geproduceerd (Whirl-i-gig, Fiddle-Dee-Dee, Hoity-Toity, Twirly Whirly, Whoop de doo, Hokey Pokey). Als deze natuurlijk niet de ongrijpbare rol produceerden, produceerde Twirly Whirly wel het enige nummer sinds Solomon ‘s’ The Silver Line ‘(die ze in ieder geval niet had gemaakt) waaraan Miss Russell’ s naam zou blijven hangen, John Stromberg’s’ Come Down Ma Evening ‘Star’. Haar optreden in Hokey Pokey in 1912 was haar laatste op het Broadway musicalpodium, met uitzondering van een ‘optreden’ in song in 1914 in the Beauty Shop toen Anna Orr het uitmaakte met Charles Gebest ‘S’I Want to Look Like Lillian Russell’. Vermoedelijk bedoelde ze de Lillian Russell van een jaar of twee eerder in de tijd.Lillian Russell – of wat Ze vertegenwoordigde-is een aantal keren op het podium en in de film gespeeld. A London rewrite of Sally (1942) slaagde erin haar in het proces te introduceren in de persoon van de buxom Linda Gray (kort daarna Koningin Elizabeth I in Merrie England en later Londense Domina in a Funny Thing …), maar Hollywood wijdde een hele film uit 1940 aan haar waarin ze werd gespeeld door Alice Faye. Andrea King (My Wild Irish Rose) en Binnie Barnes (Diamond Jim) waren andere screen Lillians.De zus van Miss Russell, Suzanne Leonard, speelde in haar gezelschap in de jaren 1890..