James Forten werd geboren op 2 September 1766 in Philadelphia, Pennsylvania. Zijn ouders waren Thomas en Sarah Forten. Hij was ook de kleinzoon van slaven. Zijn vormende jaren werden doorgebracht in Philadelphia, en hij woonde Anthony Benezet ‘ s Quaker school voor Afro-Amerikaanse kinderen. Tegen de tijd dat hij acht jaar oud werd, werkte hij voor Robert Bridges ‘ s Sail loft. Hier werkte zijn vader ook. Het jaar daarop was zijn vader het slachtoffer van een ongelukkig bootongeluk en stierf. Deze tragedie resulteerde in de negenjarige James die extra werk op zich moest nemen om zijn familie te onderhouden.Na verloop van tijd raakte James Forten geïnteresseerd in de politiek en voerde gretig campagne voor matiging, vrouwenkiesrecht en gelijke rechten voor Afro-Amerikanen. In 1800 was hij de leider in het organiseren van een petitie die het Congres opriep om alle slaven te emanciperen. Gezien het feit dat dit een presidentieel verkiezingsjaar was, ging het gerucht dat een paar van de presidentskandidaten (waaronder Thomas Jefferson) niet al te blij waren met een zwarte man die pleitte voor de emancipatie van slaven. Zijn activisme werd verder erkend toen hij een pamflet schreef en publiceerde waarin hij de Wetgevende Macht van Pennsylvania veroordeelde voor het verbieden van de immigratie van bevrijde zwarte slaven uit andere staten.Tijdens zijn vroege tienerjaren werkte hij als kruitjongen tijdens de Revolutionaire Oorlog op het Royal Lewis sailing ship. Na gevangen te zijn genomen door het Britse leger, werd hij vrijgelaten en keerde terug naar huis om zijn vorige baan te hervatten. Tevreden met zijn werk en toewijding, werd hij benoemd tot voorman op het hok. In 1798 besloot Bridges met pensioen te gaan en wilde Forten de leiding over het hok behouden. Uiteindelijk bezat James Forten het bedrijf en had hij bijna veertig arbeiders in dienst.In 1817 sloot Forten zich aan bij Richard Allen, de stichter van de African Methodist Episcopal Church, om de conventie van kleur te vormen. Interessant genoeg pleitte de organisatie voor de migratie van vrije zwarte slaven naar Canada, maar verzette zich heftig tegen elke beweging voor een terugkeer naar het Afrikaanse continent. Andere prominente mannen die zich aansloten bij Forten en Allen waren William Wells Brown, Samuel Eli Cornish en Henry Highland Garnet.James Forten overleed op 4 maart 1842. Zijn vroege jaren waren gewijd aan het verstrekken van zijn weduwe moeder, zijn middelste jaren in de richting van het verwerven van een enorme economische fortuin en het corrigeren van de brutale onrechtvaardigheden die waren gepleegd op zijn collega-Afro-Amerikanen, arme mensen, en vrouwen.