James Bevel was de charismatische veldgeneraal van de Southern Christian Leadership Conference (SCLC) die veel van de acties van de Chicago Freedom Movement organiseerde en leidde. Bevel werd geboren in Mississippi in 1936 en kwam naar de burgerrechtenbeweging na een opleiding tot minister aan het American Baptist Seminary en een korte periode in het leger.Bevel leerde voor het eerst het potentieel van Geweldloze directe actie in de Nashville sit-in beweging van 1960. In dat jaar werd hij een van de charterleden van de student geweldloos Coördinatiecomité. Nadat hij lid werd van de Freedom Rides in 1961 en Mississippi blacks organiseerde, werd hij gerekruteerd om lid te worden van SCLC toen de leiders besloten dat de organisatie stafleden nodig had die jongerenactiviteiten konden aanmoedigen. Hij was een kritische strateeg in SCLC ‘ s landmark campagnes in Birmingham en Selma, Alabama.Hij was getrouwd met de Chicagoan Diane Nash Bevel, dus hij was zich bewust van de ongelijkheid waarmee de noordelijke zwarten te maken hadden. In 1965 werd hij program director van de West Side Christian Parish, een Centrum-Stad outreach ministerie aan Chicago ‘ s West Side. Vanaf die post werkte hij samen met zijn vriend Bernard LaFayette, die al aan de West Side werkte, andere activisten en een SCLC advance team om de basis te leggen voor SCLC ‘ s Chicago project.Volgens een burgerrechtenarbeider uit Chicago vormde Bevel onmiddellijk “een indrukwekkende reputatie als inspirerende redenaar, een briljante strateeg voor burgerrechten.”Volgens een andere activist” leek het altijd dat Bevel degene was die opstond en de diagrammen op het bord tekende en al deze nieuwe inzichten en ideeën had . . . hij was een echte filosoof.”

toen de Chicago Freedom Movement besloot zich te richten op de dubbele woningmarkt van de stad, hielp Bevel, als lid van het actiecomité, om geweldloze directe actie te ondernemen om dit probleem aan te pakken. Toen invloedrijke Chicagoans in de zomer van 1966 oproepen deden om de marsen te stoppen, stond Bevel erop dat de marsen moesten doorgaan.Tijdens de toponderhandelingen met activisten uit de beweging, stadsambtenaren, vertegenwoordigers van onroerend goed, religieuze leiders en het bedrijfsleven, eiste Bevel onmiddellijke actie om een einde te maken aan discriminatie op het gebied van huisvesting. Hoewel hij niet helemaal blij was met de resulterende Topovereenkomst, probeerde hij ontevreden activisten van de Chicago Freedom Movement ervan te weerhouden om in september 1966 een mars op Cicero te organiseren.Na de open-housing campagne richtte Bevel zich meer op het beëindigen van de oorlog in Vietnam. Zijn invloed hielp Martin Luther King Jr.ertoe aan te zetten de oorlog in 1967 aan de kaak te stellen.In de afgelopen jaren heeft Bevel in Chicago en Philadelphia gewerkt aan het aanpakken van de binnenstedelijke problemen waarmee de Chicago Freedom Movement in 1966 werd geconfronteerd.

– SJB