James Forten ble født fri 2. September 1766 I Philadelphia, Pennsylvania. Hans foreldre Var Thomas Og Sarah Forten. Han var også sønnesønn av slaver. Hans formative år ble tilbrakt I Philadelphia, og han gikk På Anthony Benezets Quaker school for African American children. Da han ble åtte år gammel, jobbet Han For Robert Bridges seilloft. Det var også her faren jobbet. Året etter, hans far ble utsatt for en uheldig båtulykke og døde. Denne tragedien resulterte i ni år Gamle James måtte ta på seg ekstra arbeid for å forsørge sin familie.

Over tid ble James Forten interessert i politikk og kjempet iherdig for og støttet avholdenhet, kvinners stemmerett og like rettigheter for Afroamerikanere. I 1800 var han leder i å organisere en petisjon som oppfordret Kongressen til å frigjøre alle slaver. Gitt det faktum at dette var et presidentvalgår, hadde ryktet det at noen av presidentkandidatene (blant Dem Thomas Jefferson) ikke var så fornøyd med en svart mann som fortalte for frigjøring av slaver. Hans aktivisme ble ytterligere anerkjent da han skrev og publiserte en pamflett som fordømte Pennsylvanias lovgivende forsamling for å forby innvandring av frigjorte svarte slaver fra andre stater.

i begynnelsen av tenårene arbeidet han som kruttgutt under Uavhengighetskrigen på Seilskipet Royal Lewis. Etter å ha blitt tatt til Fange av Den Britiske hæren, ble han løslatt og vendte hjem for å gjenoppta sin tidligere jobb. Fornøyd med sitt arbeid og engasjement ble han utnevnt til formannens stilling på loftet. I 1798 bestemte Bridges seg for å gå på pensjon og ønsket Åti å forbli ansvarlig for loftet. Til Slutt James Forten eide virksomheten og ansatt nesten førti arbeidere.

I 1817 slo Forten seg sammen Med Richard Allen, grunnleggeren Av African Methodist Episcopal Church, for å danne Fargekonvensjonen. Interessant nok argumenterte organisasjonen for migrering av frie svarte slaver Til Canada, men motstod sterkt enhver bevegelse for å komme tilbake til Det Afrikanske kontinentet. Andre prominente menn som sluttet Seg til Forten og Allen var William Wells Brown, Samuel Eli Cornish, Og Henry Highland Garnet.

James Forten døde 4. Mars 1842. Hans tidlige år hadde vært viet til å sørge for sin enke mor, hans midtre år mot å skaffe seg en stor økonomisk formue og rette opp den brutale urettferdigheten som hadde blitt begått på hans Andre Afroamerikanere, fattige mennesker og kvinner.