Kevin Clarke / Kurt Gänzl
Centro De Investigación De Operetas
5 De abril, 2020

Con todo este tiempo libre en casa ahora mismo, he comenzado a trabajar a través de varias cajas de DVD que he tenido durante años, que contienen películas que nunca vi. Esta semana finalmente llegué a una edición en DVD de Alice Faye, y el título que llamó mi atención inmediata fue una película llamada Lillian Russell. ¿Por qué? Porque la portada parecía una película de Mae West y como el vehículo de prima donna, esta película ciertamente resultó ser. Al ver la historia de Lillian Russell desplegarse en la pantalla, me sorprendió encontrar una producción de Nueva York de la Gran Duquesa mencionada, y Gilbert y Sullivan apareciendo como personajes. Aha, pensé: una diva de la opereta del siglo 19 de la que no había oído hablar antes. Cuando revisé la biografía de la señorita Russell en Wikipedia, me sorprendió que la película hubiera editado casi todos los bits «jugosos» (bigamia, prostitución en el teatro, cualquier cosa que recuerde a los debates #metoo, etc.). No hace falta decir que mi curiosidad me hizo cosquillas.

Cartel de la película de 1940 «Lillian Russell.»(Foto: 20th Century Fox)

Especialmente cuando descubrí que la famosa escena en la que Lillian Russell cantaba para el Presidente de los Estados Unidos a través del teléfono de larga distancia de Alexander Bell desde Nueva York en 1890 era la Canción de Sable de Offenbach de la Gran Duquesa de Gerolstein, y no el número utilizado en la película. Y también cuando leí que Marilyn Monroe fue fotografiada como Lillian Russell por Richard Avedon como parte de una serie llamada Encantadoras Legendarias, publicada en la revista Life en diciembre de 1958. ¿Cómo se me escapó todo eso hasta ahora?

Marilyn Monroe fotografiada como Lillian Russell por Richard Avedon, publicada en la revista «Life» en diciembre de 1958. (Foto: Life / captura de pantalla)

La biografía de Wikipedia es bastante amplia, con detalles maravillosos. Además, los comentarios en la Base de Datos de Películas Internacionales son fascinantes («la película biográfica más aburrida jamás hecha»,» demasiado sentimental»,» exuberante y esponjosa»,» Los hechos de la historia pueden estar equivocados, pero a quién le importa», etc.)

Así que pensé en preguntarle a Kurt Gänzl qué tiene de la Srta. Russell. Su respuesta es la siguiente: «Gran parte de lo que se ha escrito (y filmado) sobre ella es ficción. La estudié profundamente cuando estaba preparando un libro sobre su esposo Teddy Solomon have He tenido algunas de sus cartas …. Su importancia ha sido algo exagerada debido a su apariencia y mini escándalos she se ha convertido en un «nombre» witness testigo de la película. ¡Pero sigue siendo divertida!»

Lillian Russell en 1905. (Foto: Benjamin Falk)

De hecho, lo es. Y en muchos sentidos, su carrera es típica de otras famosas divas de la opereta del siglo XIX, ya sea en París o Viena. Así que creo que vale la pena presentar de nuevo a Helena Louisa Leonard, la mujer nacida el 4 de diciembre de 1860 en Clinton, Iowa, que murió en Nueva York el 5 de junio de 1922 y fue «la reina de la ópera cómica de Estados Unidos en las últimas décadas del siglo XIX», una «belleza corpulenta del burlesque de Broadway de principios del siglo XX».»En comparación, la versión de Alice Fay de su vida está más cerca de la original de lo que, digamos, Maria Holst en la película Operette de Willi Forst (también de 1940) es de lo que sabemos de Marie Geistinger. Quien, según todos los informes, tenía una carrera no muy diferente a la de la Srta. Russell. Incluso compartieron varios papeles de Offenbach, Millöcker y otros.

Marie Geistinger como Helena de Offenbach, uno de sus mayores triunfos teatrales.

Todas estas protagonistas merecen una nueva película biográfica que aborde abiertamente lo que hizo que sus carreras fueran tan «modernas» para los estándares actuales, incluso revolucionarias. Ciertamente, es hora de eliminar el polvo de la nostalgia y llegar a las estrellas de opereta «reales» detrás de la mojigata fachada de Hollywood o, peor aún, la fachada nazi antisemita en la película Forst.

Así que vamos a escuchar lo que el Sr. Gänzl tiene que decir sobre Helena Louisa Leonard que se convirtió en la única Lillian Russell:

Una de las cinco hijas de un impresor rentable, Charles E Leonard (de Knight & Leonard) y de Mrs Cynthia Leonard (d Rutherford, NJ, 9 de abril de 1908), una conocida activista por los derechos de la mujer, la joven Miss Russell fue educada en un convento en Chicago y se fue a Nueva York a la edad de 16 años para estudiar canto con Erminia Rudersdorff. En poco tiempo estaba apareciendo en el coro de la gira de E E Rice HMS Pinafore (con la que tocó una sola semana en Broadway) y Evangeline companies y se casó (brevemente) con Harry Braham, el director musical de la compañía. La joven soprano pronto ganó compromisos como vocalista solista, y apareció en el teatro de variedades de Tony Pastor como cantante de baladas con un éxito que pronto le mereció los papeles principales en la producción burlesca de la casa de The Pie-Rats of Penn Yann (1881, Mabria ie Mabel), Oily-Vet (1811, Olivette), Billee Taylor (una Phoebe burlesca), etc.

Anuncio de la compañía de viajes de Tony Pastor.

Dejó Pastor para ir de gira con Willie Edouin’s farce comedy company y cuando regresó a Nueva York fue bajo la dirección de John McCaull, recién lanzado en el Bijou Theater con la intención de convertirse en el único y/o mejor productor de teatro musical de la ciudad. McCaull protagonizó a la Señorita Russell, de 19 años, como la encantadora de serpientes Irma (aquí llamada Djemma) junto a Selina Dolaro en su producción de Le Grand Mogol (El encantador de serpientes) de Audran y ella compuso este éxito como Bathilde en una producción de Les Noces d’Olivette (Olivette) antes de regresar a Pastor en enero de 1882 para más paciencia y más Billee Taylor. Partió de nuevo para organizar su propia producción de Patience (junio de 1882) con McCaull en el Teatro Niblo’s. Patience fue un éxito de 92 actuaciones para la joven estrella popular, ya aclamada como «La Reina de los Tíos», y ella y su productor la siguieron con otra buena carrera con El Hechicero (Aline, 1882). Sin embargo, justo cuando debería haber estado lista para seguir sus éxitos de opereta inglesa con una pieza escrita especialmente para ella por el compositor de Billee Taylor, el apuesto Teddy Solomon, cayó enferma. La enfermedad causó furor en dude-land, y mientras los periódicos relataban a diario el lento progreso de la feria prima donna hacia la salud, la producción de Virginia, sin su prima donna, duró cinco semanas en Broadway.

Lillian Russell en 1890.

Miss Russell hizo su regreso al teatro en calzones como el Príncipe Raphaël en La Princesse de Trébizonde (Teatro Casino), pero se marchó después de tres semanas, en un ejemplo temprano de la actitud arrogante hacia los contratos que iba a manchar y dañar su carrera, para seguir a Solomon a Gran Bretaña y escapar de sus próximas obligaciones contractuales con el Teatro Estándar. Después de una falta característica de cooperación legal entre los tribunales británicos y estadounidenses, se le permitió aparecer en Virginia (retitulado Paul and Virginia) en el Teatro Gaiety, pero aunque ganó algunos avisos personales agradables, el espectáculo terminó rápidamente. Luego firmó para aparecer en una ópera cómica para Alexander Henderson, pero fue liberada por él para crear el papel de Princesa Ida para Carte. Sin embargo, su falta de voluntad para ensayar y sus actitudes generalmente poco profesionales resultaron en que fuera abandonada por el sensato Savoy.

1882 foto de Lillian Russell en la producción de la Ópera Bijou de Gilbert y Sullivan » Patience.»(Foto: Anderson)

Esta vez fue ella quien gritó «contrato», pero fue en vano, y en poco tiempo ella y Solomon se fueron a Europa con una gira de Billee Taylor. Se retiraron después de unas semanas, dejando la gira para vagar y quedarse varados, y regresaron a Gran Bretaña, donde, más tarde en el año, finalmente tuvieron éxito juntos como estrella y compositor de Polly, la Mascota del Regimiento. Cuando Lillian interpretó la versión de Pocahontas de Solomon, tuvieron menos éxito, y el dúo rápidamente cambió su campo de acción a Estados Unidos. Allí lo hicieron bastante mejor con Polly y otra nueva pieza, Pepita, antes de llegar a una ruptura dramática en su vida «casada» cuando se reveló que el compositor, cuya actitud hacia los contratos era más o menos la misma que la de su «esposa», era bígamo.

Compositor Edward Solomon en 1875.

Solomon regresó para enfrentar cargos en una corte británica (fue enviado a prisión), Lillian permaneció en Estados Unidos para jugar para John Duff, apareciendo en The Maid and the Moonshiner (1886, Virginia), en el papel de Dorothy, como Inez (y más tarde Anita) en The Queen’s Mate, como la Princesa Etelka en Nadgy, Fiorella en The Bandands, en el papel de The Grand-Duquesa, como Harriet en la versión de Broadway del pobre Jonathan y como Pythia en Apolo (Das Orakel).

Lillian Russell en Offenbach «Los Bandoleros.»

Protagonizó la producción estadounidense de La Cigale de Audran y como Teresa en The Mountebanks, y sacó su propia compañía de gira con estas dos últimas piezas, antes de regresar a Broadway para interpretar a Giroflé-Girofla y el papel de Rosa en la ópera cómica estadounidense Princess Nicotine.

Lillian Russell en «Giroflé-Girofla» en 1895.

Miss Russell hizo su primer regreso a Inglaterra desde su ‘divorcio’ para tocar en el Liceo en una producción especialmente organizada del éxito austriaco de Edward Jakobowski Die Brillantenkönigin (1894, La Reina de los Brillantes, Betta) que estaba utilizando Londres como trampolín hacia Broadway, pero el espectáculo fue un fracaso y, a pesar del anuncio de todo tipo de vehículos musicales nuevos y originales, incluida una pieza de Ludwig Englander que la habría protagonizado como Cleopatra, regresó a la seguridad de Offenbach para protagonizar en Broadway otro papel Hortense Schneider como La Périchole.

«El camerino de Hortense Schneider,» 1873. Pintura de Edmond Morin.

Durante los siguientes años también apareció en revivals de Le Petit Duc, Patience y La Belle Hélène, pero una serie de nuevos musicales caseros (The Tzigane, The Goddess of Truth, An American Beauty, The Wedding Day) no le encontraron el papel original que le había eludido a lo largo de una larga y notable carrera.

Después de aparecer en un renacimiento de Erminie, con el siglo, volvió al burlesque y la última parte de su carrera, con la excepción de una salida de 1904 para aparecer como Lady Teazle en una ópera cómica de ese nombre, se pasó en el lugar de entretenimiento de Weber and Fields, apareciendo en los brebajes revusicales producidos allí (Whirl-i-gig, Fiddle-Dee-Dee, Hoity-Toity, Twirly Whirly, Whoop de doo, Hokey Pokey). Si estos no producían naturalmente el papel escurridizo, Twirly Whirly produjo la única canción desde ‘The Silver Line’ de Salomón (que ella, en cualquier caso, no había creado) a la que el nombre de Miss Russell permanecería unido, ‘Come Down Ma Evenin’ Star’de John Stromberg. Su aparición en Hokey Pokey en 1912 fue la última en el escenario musical de Broadway, a excepción de una «aparición» en song en el Salón de belleza de 1914, cuando Anna Orr cedió con «I Want to Look Like Lillian Russell» de Charles Gebest. Presumiblemente se refería a la Lillian Russell de un año o dos antes.

Lillian Russell – o lo que representaba-ha sido retratada en el escenario y en el cine varias veces. Una reescritura londinense de Sally (1942) logró introducirla en los procedimientos en la persona de Linda Gray (poco después de ser la Reina Isabel I en Merrie England y más tarde Domina en A Funny Thing Thing), pero Hollywood le dedicó una película entera de 1940 en la que fue interpretada por Alice Faye. Andrea King (My Wild Irish Rose) y Binnie Barnes (Diamond Jim) eran otros lilianos de la pantalla.

La hermana de la señorita Russell, Suzanne Leonard, jugó en roles menores en su compañía en la década de 1890.