James Bevel fue el carismático general de campo de la Conferencia de Liderazgo Cristiano del Sur (SCLC) que organizó y dirigió muchas de las acciones del Movimiento por la Libertad de Chicago. Nacido en Mississippi en 1936, Bevel llegó al movimiento de derechos civiles después de entrenarse para ser ministro en el Seminario Bautista Americano y un breve período en el Ejército.

Bevel se enteró por primera vez del potencial de la acción directa no violenta en el movimiento de sentada de Nashville de 1960. Durante ese año, se convirtió en uno de los miembros fundadores del Comité Coordinador Estudiantil No violento. Después de unirse a los Viajes por la Libertad en 1961 y organizar a los negros de Mississippi, fue reclutado para unirse al SCLC cuando sus líderes decidieron que la organización necesitaba personal que pudiera alentar la actividad juvenil. Fue un estratega crítico en las campañas emblemáticas de SCLC en Birmingham y Selma, Alabama.

Bevel había crecido en parte en la ciudad del Medio oeste de Cleveland, Ohio, y estaba casado con la nativa chicagoana Diane Nash Bevel, por lo que era muy consciente de las desigualdades a las que se enfrentaban los negros del norte. En 1965 se convirtió en director de programa de la Parroquia Cristiana del Lado Oeste, un ministerio de alcance urbano en el Lado Oeste de Chicago. Desde ese puesto, se asoció con su amigo Bernard LaFayette, que ya estaba trabajando en el Lado Oeste, otros activistas y un equipo avanzado de SCLC para sentar las bases del proyecto Chicago de SCLC.
Según un trabajador de derechos civiles de Chicago, Bevel inmediatamente » forjó una impresionante reputación como orador inspirador, un brillante estratega de derechos civiles. Según otro activista, » Siempre parecía que Bevel era el que se levantaba y dibujaba los diagramas en la pizarra y tenía todas estas nuevas ideas e ideas . . . era un filósofo de verdad.»

Cuando el Movimiento por la Libertad de Chicago decidió dirigirse al mercado de viviendas duales de la ciudad, Bevel, como miembro del Comité de Acción, ayudó a aplicar la acción directa no violenta para abordar este problema. Cuando en el verano de 1966 llegaron llamadas de influyentes habitantes de Chicago para detener las marchas, Bevel insistió en que las marchas debían continuar.

En las negociaciones de la cumbre en las que participaron activistas del movimiento, funcionarios municipales, representantes de bienes raíces, líderes religiosos y la comunidad empresarial, Bevel exigió una acción inmediata para poner fin a la discriminación en la vivienda. A pesar de no estar del todo contento con el acuerdo de la Cumbre resultante, trató de disuadir a los descontentos activistas del Movimiento por la Libertad de Chicago de organizar una marcha sobre Cicerón en septiembre de 1966.

Después de la campaña de viviendas abiertas, Bevel centró más de sus energías en poner fin a la guerra en Vietnam. Su influencia ayudó a Martin Luther King, Jr., a denunciar la guerra en 1967.

En los últimos años, Bevel ha trabajado en Chicago y Filadelfia para abordar los tipos de problemas del centro de la ciudad que el Movimiento por la Libertad de Chicago enfrentó en 1966.