Armstrong nació el 3 de febrero de 1898 en Memphis, Tennessee. Recibió clases de piano y órgano cuando era niña en Memphis y se desempeñó como pianista y organista en la iglesia y en su escuela. Su madre y su abuela odiaban la música popular y consideraban el blues vulgar. De hecho, fue golpeada por tener una copia de «St.Louis Blues» de W. C. Handy. Más tarde, recordó jugar a » Adelante Soldados Cristianos «en la iglesia un día» con un ritmo definido», algo para la consternación de su ministro.

Armstrong recibió su formación musical formal en la Universidad Fisk, el Colegio de Música de Chicago (obteniendo un certificado de maestro en 1924) y el Colegio de Música de Nueva York (obteniendo un diploma en 1929). Dejó Fisk en 1917 cuando su familia se mudó a Chicago, y su carrera profesional comenzó allí con un trabajo como» tapadora de canciones » en la tienda de música Jones en South State Street.

En la tienda de música de Jones, Armstrong aprendió y demostró toda la música disponible en la tienda y fue anunciado como «The Jazz Wonder Child».»Fue aquí donde conoció a Jelly Roll Morton, probablemente el mejor pianista de jazz de la época. Su encuentro se ha convertido en legendario entre los historiadores del jazz. Armstrong y Morton intercambiaron versiones de los estándares de la época, y demostró su estilo pesado y pisoteante. Tomó esto como una lección importante. A partir de ese día, tocó con un estilo rítmico agresivo y de mano dura que se convirtió en su marca registrada a lo largo de su carrera.

Armstrong era bien conocida y respetada por sus compañeros. Los elogios de los músicos eran típicamente como los de George» Pops «Foster, el gran bajista, quien se refirió a ella como» una gran pianista y una gran músico.»En su día, el piano era la pieza central de la sección rítmica, encargada de mantener el ritmo y la estructura fundamental de los acordes para liberar a los solistas de clarinete, trompeta o corneta para sus vuelos de fantasía. El piano no era necesariamente un enfoque para tocar en solitario, como la propia Armstrong atestigua: «No era el estilo durante los días de King Oliver para el pianista tocar muchos solos. A veces sentía la necesidad de subir y bajar el piano y hacer algunas carreras y cosas, y Joe se daba la vuelta y me miraba y decía: «Tenemos un clarinete en la banda.'»

Su estilo sólido y de cuatro tiempos garantizó la aceptación de Armstrong entre sus compañeros y un buen seguimiento entre los devotos. Como pianista, sus primeros trabajos incluyeron acompañantes de cantantes, entre ellos el gran cantante de blues Alberta Hunter. Armstrong también fue una buena organizadora y dirigió su propia banda durante muchos años. Sus otros talentos incluían arreglos, composición y canto.

La carrera de Armstrong en el jazz se extendió por más de cincuenta años y se centró en Chicago y Nueva York. Consiguió sus primeros trabajos de interpretación a través de contactos hechos en la tienda de música de Jones. Su primera experiencia de banda importante fue con la Banda Original de Jazz Criollo de Nueva Orleans, tocando en el De Luxe Café. La banda incluía a Lawrence Duhé en clarinete, Sugar Johnson y Freddie Keppard en cornetas, Roy Palmer en trombón, Sidney Bechet en clarinete y saxofón soprano, Tubby Hall en batería, Jimmy Palao en violín, Bob Frank en piccolo y Wellman Braud en bajo. Es sobre esta banda que Armstrong contó una de sus historias más famosas: Cuando preguntó en qué clave estaban tocando su primer número, le dijeron: «‘ Clave, no sabemos qué clave. Justo cuando oigas dos golpes, empieza a tocar.’Así que me golpeó todo en el piano, así que lo clave que fue, quiero estar en ella demasiado. Oh, después de un segundo pude sentir qué tonalidad estaban tocando, porque en ese momento no creo que usaran más de cinco acordes. De hecho, estoy seguro de que no lo hicieron».

La Banda Original de Jazz Criollo de Nueva Orleans tocó en un estilo puro y balanceado de Nueva Orleans y tuvo bastante éxito. El público con frecuencia incluía a algunos de los principales músicos y estrellas de la época, incluyendo a Bill «Bojangles» Robinson, el equipo de vodevil de Walker y Williams, Eddie Cantor, Al Jolson y Sophie Tucker. King Oliver y Johnny Dodds vinieron una noche para escuchar a la banda e invitaron a Armstrong a unirse a su banda, King Oliver’s Creole Jazz Band, tocando en los Lincoln Gardens (más tarde, los Royal Gardens). En 1922, Louis Armstrong se unió a él, y el complemento completo de la banda de Oliver incluía a Oliver y Louis Armstrong en cornetas, Honoré Dutrey en trombón, Johnny Dodds en clarinete, Baby Dodds en batería, Bill Johnson en banjo y Armstrong en piano. Esta banda, por supuesto, se ha convertido en una de las más famosas de toda la historia del jazz y formó el núcleo de las sesiones de grabación Hot Five y Hot Seven de Louis Armstrong.