La reacción de Jamie Carragher a la última propuesta de Superliga fue sucinta y sincera: «Oh f * ck off».

El ex incondicional del Liverpool no fue el único miembro de la familia del fútbol que quedó enfurecido y desconcertado por el resurgimiento de un concepto controvertido que simplemente se niega a desaparecer.

«He oído hablar de una Superliga desde que empecé en el fútbol hace 10 años», dice Magda Pozzo de Udinese a Goal, » y nunca se ha materializado nada.

» Cada liga nacional tiene su propia historia, tradición y su importancia que la hace única, por lo que creo que una Súper Liga sería muy difícil de crear.»

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Difícil, pero no imposible, sin embargo. Si algo nos ha enseñado la historia es que el dinero es un poderoso agente de cambio. Recuerda que la Champions League y la Premier League tienen dos cosas en común: ambas nacieron en 1992 y fueron concebidas por propietarios de clubes avaros.

La idea de una Superliga surgió por primera vez durante ese período de tremenda transformación, y regresó varias veces desde entonces, pero la amenaza se siente diferente esta vez por una variedad de razones.

En primer lugar, está el hecho de que el acuerdo actual sobre el calendario de partidos internacionales expirará en 2024, lo que significa que hay margen para reestructurar el juego de clubes.

No es coincidencia, entonces, que la especulación de la Superliga haya regresado ahora, con los principales interesados en el juego ya discutiendo la reforma de la Liga de Campeones.

» Cada vez que a los principales clubes de Europa no les gusta la dirección en la que se dirige el fútbol, la Superliga es su amenaza», dice Josh Robinson, coautor de «The Club: How the Premier League Became the Richest, Most Disruptive Business in Sport». «Es una herramienta muy útil para doblar las cosas a tu favor.

«Es lo que vimos hace unos años en la Premier League cuando se trataba de derechos de radiodifusión internacionales. Esa fue la primera vez que lo vimos como una amenaza que realmente afectó el cambio porque justo cuando escuchábamos hablar de que el presidente del Real Madrid, Florentino Pérez, respaldaba una Superliga, los «Seis grandes» de la Premier League (Arsenal, Chelsea, Liverpool, Manchester City, Manchester United y Tottenham) preguntaban: «¿Por qué compartimos los ingresos de las ofertas de televisión en el extranjero cuando la gente solo está sintonizando para vernos?’

» Entonces, fue entonces cuando la Premier League ajustó la fórmula por primera vez desde 1992 y la sesgó un poco para que los ‘Seis Grandes’ tomaran una mayor parte de los ingresos por derechos extranjeros.

» Nadie ha olvidado esa lección, que es que la Superliga no es una amenaza inactiva; puede ser un arma eficaz. De hecho, puedes sacudir a los ejecutivos de la liga con él.»

Lionel Messi Matthijs de Ligt Barcelona Juventus

El brote de coronavirus solo ha exacerbado esa sensación de pánico en las salas de juntas de toda Europa. Como declaró Pérez, partidario de la Superliga desde hace mucho tiempo en la Asamblea General Anual de Madrid a principios de esta semana, «Nada volverá a ser lo mismo: la pandemia lo ha cambiado todo. Nos ha hecho a todos más vulnerables, y al fútbol también.»

La pérdida de ingresos causada por tener que jugar juegos a puerta cerrada sin duda ha tenido un efecto devastador en las finanzas de muchos clubes. Por ejemplo, es probable que el cierre del Old Trafford le cueste al Manchester United 100 millones de libras esterlinas (130 millones de dólares) solo en recibos de puerta, lo que hará que su incapacidad para llegar a los últimos 16 de la Champions League sea un gran golpe. Y ahí radica el atractivo de una Súper Liga para la élite de Europa.

«Creo que esta vez es una amenaza legítima porque la pandemia ha acelerado la necesidad de certeza para muchos clubes», explica Kieran Maguire, autor de ‘The Price of Football’.

» Mira las pérdidas masivas registradas por algunos clubes enormes: Roma, Atlético de Madrid, Barcelona, Borussia Dortmund. Ahora están entrando en pánico. Están preocupados de que si esto sucede de nuevo, podrían hundirse, por lo que están buscando su Liga de Campeones porque el dinero en el fútbol está en la competencia europea.»

De hecho, vale la pena señalar que los últimos 16 de la Liga de Campeones 2019-20, y los 20 mejores de la Liga de Dinero de Fútbol de Deloitte de este año, estaban compuestos en su totalidad por equipos de las Cinco Grandes ligas de Europa: Inglaterra, España, Italia, Alemania y Francia. La clasificación de la Liga de Campeones, por lo tanto, se ha convertido en fundamental para la prosperidad de un club, dentro y fuera del campo.

El equilibrio de poder ya está inclinado a favor de los mejores equipos a través de la distribución desigual de los ingresos de televisión y el dinero de los premios dentro de varias competiciones nacionales y europeas, y el aumento gradual de los lugares de la Liga de Campeones para la Premier League, la Liga, la Serie A, la Bundesliga y la Ligue 1.

Sin embargo, el deporte por su propia naturaleza es impredecible; el fútbol, a pesar de la disparidad de riqueza, ha conservado su capacidad de producir resultados sorprendentes y desarrollos sorprendentes, como el humilde Atalanta, que hizo que la Liga de Campeones fuera el último 16 por segunda temporada consecutiva, mientras que el siete veces ganador de la Copa de Europa, el AC Milan, no ha aparecido desde 2014.

En consecuencia, gente como Pérez está horrorizada de que abandonar la Liga de Campeones se esté volviendo un poco más fácil, y volver a ser cada vez más difícil. El presidente de la Asociación Europea de Clubes (ECA), Andrea Agnelli, incluso cuestionó públicamente si el equipo provincial Atalanta merecía participar en el torneo de la temporada pasada tras «una gran temporada» en la Serie A.

Kieran Maguire Super League GFX

El riesgo de perderse la clasificación de la Liga de Campeones está aumentando en Inglaterra. Los clubes de la Premier League pueden verse alentados por el acuerdo de transmisión más lucrativo del mundo, pero eso en sí mismo ha creado problemas para sus «Seis Grandes», que ahora están bajo el ataque de ambiciosos rivales de nivel medio como el Everton, Leicester City, Wolves y Southampton.

«Hasta que Leicester llegó y ganó el título en 2016, había poca amenaza de que los» Seis Grandes «se rompieran», dice Robinson del Wall Street Journal a Goal. «Parecían intocables. Siempre iba a haber lugares europeos para ellos.

» Pero ahora esa jerarquía está amenazada. Así que, de repente, un club de los «Seis Grandes» en dificultades como el Arsenal habría estado mejor en una Super Liga hace tres años porque no van a volver a la Champions League en el corto plazo, y para un club de su ambición, es crucial para ellos tener acceso a ese pozo de dinero.

» Es muy interesante, entonces, que hayamos llegado a un punto en el que ahora hay más equipos grandes en Inglaterra que puestos europeos, y no hay garantías debido a la competitividad de la liga.

«Así que, si de repente se garantizara la entrada de los’ Seis Grandes ‘ a una Superliga o a una Champions League ampliada, creo que todos lo apoyarían de todo corazón.»

De hecho, hay una frustración creciente entre algunos propietarios de los ‘Big Six’ de la Premier League sobre la distribución de la riqueza, por lo que recientemente trataron de obtener el control casi total de la máxima categoría inglesa a través de ‘Project Restart’. Esencialmente, a cambio de rescatar a los clubes más abajo de la pirámide, habrían asegurado una participación mucho mayor en el funcionamiento del fútbol nacional.

Fue un intento nada sorprendente de apoderarse del poder. Como reveló una fuente, el propietario estadounidense de uno de los clubes más grandes de Inglaterra todavía no puede entender el hecho de que su equipo de renombre mundial tiene la misma cantidad de votos que el Burnley-one.

El concepto de descenso también ha resultado difícil de comprender para algunos recién llegados a la Premier League, junto con la ausencia de participación garantizada en la Champions League. Sin embargo, los clubes europeos siguen siendo una opción muy atractiva para los inversores estadounidenses.

«Los financieros estadounidenses creen que el deporte europeo es muy barato», le dice Maguire a Goal. «Por ejemplo, ha habido un aumento en los últimos meses de las Empresas de Adquisición de fines Especiales (SPAC). Hay una llamada Bola Roja, que es de Billy Beane, y ha recaudado alrededor de 5 500 millones (£380 millones) con el fin de comprar el 25 por ciento de Liverpool.

» Estas empresas de propósito especial cotizan en la bolsa de valores de Nueva York y la gente puede comprar y vender sus acciones, lo que facilita el aumento de la deuda para que el club pueda, a su vez, recaudar fondos. Estos espacios están muy de moda ahora porque mucha gente ganó mucho dinero este año como resultado de la pandemia, y los equipos europeos son una opción atractiva de bajo costo.

«Si nos fijamos en comprar una franquicia de la MLS, estamos hablando de una entrada gratuita de $200 millones (£150 millones), y sin embargo, la MLS no gana dinero. Por lo tanto, si pudieras comprar un club europeo por dinero similar, y ese club tuviera los beneficios de la MLS, como flujos de ingresos garantizados dentro de una liga sellada, eso sería lo mejor de ambos mundos en lo que respecta a estos inversores del otro lado del Atlántico.»

Joshua Robinson Super League GFX

Sin embargo, la Super League no es solo un sueño americano. Es igualmente atractivo para los ejecutivos de clubes europeos devastados por el caos económico causado por la Covid-19.

El ex presidente de Barcelona, Josep Maria Bartomeu, anunció sensacionalmente en su discurso de renuncia que se había comprometido a la competencia en nombre de los catalanes, en un intento desesperado por resolver los colosales problemas financieros causados por años de mala gestión. No se trata, pues, de una cuestión de nacionalidad, sino de antecedentes.

» Los ‘Seis Grandes’ en Inglaterra son propiedad de extranjeros, pero el punto no es que los propietarios provengan de diferentes países, sino que son multimillonarios, hombres que se dedican al fútbol para ganar dinero», le dice a Goal el director ejecutivo de la Asociación de Aficionados al Fútbol (FSA), Kevin Miles.

«Por lo tanto, es probable que la amenaza de la Superliga siga resurgiendo porque hay algunos clubes masivos cuyos propietarios o financieros ven un margen para una generación de ingresos aún mayor reconfigurando las competiciones europeas por tres razones: comercializar las competiciones europeas de manera más agresiva contra las competiciones nacionales; compartir su dinero con menos personas; y eliminar el riesgo de no clasificarse para la competencia europea. Básicamente, no quieren ningún intruso en la mesa de arriba.»

De hecho, mientras que el triunfo por el título del Leicester en 2016 fue visto como un cuento de hadas por los fanáticos del fútbol de todo el mundo, el presidente de un club italiano de primer nivel lo consideró una pesadilla, horrorizado por la idea de tener que compartir los ingresos de la Liga de Campeones con un equipo que no había hecho nada parecido a la misma inversión en su plantilla.

Irónicamente, un malestar de 5000-1 no parece justo para los clubes que tienen las probabilidades a su favor. El contingente continental está bastante molesto por el hecho de que sus homólogos ingleses están ganando tanto dinero con la venta de derechos de televisión.

» No se equivoquen al respecto», dice Robinson, » hay un elemento de celos de la Premier League en juego aquí. El equipo que termina 20 en la Premier League todavía se lleva a casa más premios que el ganador de la Ligue 1, y eso no le sienta bien a muchos grandes clubes europeos.

» Creo que en lugares como Italia, Alemania, Francia y España perdieron el barco a mediados de los 90 en términos de convertirse en la liga más valiosa de Europa con respecto a los derechos de televisión, y han estado tratando de ponerse al día desde entonces.

» Por lo tanto, ahora quieren más juegos de alto valor contra los clubes que atraen a las mayores audiencias de televisión, como una forma de cerrar la brecha con la Premier League y mantener sus propios clubes funcionando al nivel financiero que necesitan para mantenerse competitivos en Europa.»

Parece apropiado, entonces, que los últimos informes revelaran que la nueva competición cerrada probablemente se llamaría la ‘Premier League Europea’. ¿Es realmente factible, sin embargo? Habría una plétora de problemas burocráticos, incluso con el apoyo de las ligas nacionales y la UEFA, que sigue estando en contra de la idea.

 UEFA Super League GFX

En una declaración dada a Goal, el órgano rector de Europa dijo: «El Presidente de la UEFA, Aleksander Ceferin, ha dejado claro en muchas ocasiones que la UEFA se opone firmemente a una Superliga.

«Los principios de solidaridad, promoción, descenso y ligas abiertas no son negociables. Es lo que hace que el fútbol europeo funcione y que la Liga de Campeones sea la mejor competición deportiva del mundo.

» La UEFA y los clubes están comprometidos a construir sobre esa fuerza, no a destruirla para crear una Super Liga de 10, 12, incluso 24 clubes, lo que inevitablemente se volvería aburrido.»

Y eso es innegablemente un riesgo. Como señala Maguire, «¿Qué pasa en febrero cuando es el Arsenal contra el Atlético en la Super Liga y ninguno tiene la oportunidad de llegar a la fase eliminatoria?»Esa no es una propuesta atractiva para nadie, podría decirse que ni siquiera para los fans de ambos lados.

Maguire, sin embargo, dice que los aficionados ahora se han vuelto «casi irrelevantes» a los ojos de los principales corredores de poder del juego: «Están allí para ser monetizados, patrocinados y convertir un estadio, que es un entorno estático, en una criatura viva y que respira para los propósitos de una buena televisión.»

Pero, ¿qué pasaría si los espectadores comenzaran a apagarse? Si la Súper Liga se trata de dinero, y la mayoría del dinero proviene de ofertas de televisión, ¿seguramente la eliminación del riesgo resultaría en bajas calificaciones?

«Es un problema potencial», reconoce Maguire, » al menos a nivel nacional, pero, por ejemplo, los aficionados del Manchester United no se basan únicamente en Mánchester, ni los del Real Madrid en Madrid.

» Eso no es una excavación en sus seguidores en el extranjero, más una señal de su popularidad global, por lo que incluso si los fanáticos locales pierden interés, todavía les quedan millones en todo el mundo, en Nigeria, China, Tailandia, etc., y solo quieren ver a su equipo ganar y firmar superestrellas.»

Curiosamente, sin embargo, una de las Cinco Grandes ligas de Europa recientemente realizó una encuesta aún no publicada en Tailandia que preguntó, entre otras cosas, si les gustaría que un partido de liga entre dos de sus grandes rivales se celebrara en Bangkok, y la mayoría de los encuestados estaban en contra de la idea porque sentían que el partido perdería su atmósfera única.

La posible disipación de la pasión parroquial es una de las principales razones por las que incluso el ex presidente de Madrid Ramón Calderón está advirtiendo contra socavar las ligas nacionales.

«En 2007, cuando me uní a la UEFA como vicepresidente de la Comisión del Club, ya tuvimos discusiones para crear una Superliga, pero las condiciones económicas y de planificación nunca fueron claras», revela a Goal.

» Creo que sería peligroso para los grandes equipos dar la espalda a las competiciones nacionales porque las ligas se debilitarían enormemente y afectaría a los aficionados en muchas ciudades, que perderían la oportunidad de ver a sus equipos enfrentarse a los mejores equipos.

» Supongo que el Real Madrid finalmente optará por la mejor solución para sus intereses, pero parecería un error dejar La Liga. Este proyecto de Superliga también podría afectar al fútbol de base al debilitar en gran medida a los equipos pequeños económicamente, lo que les impediría invertir en academias y en el desarrollo de jugadores jóvenes.»

El presidente de la Liga, Javier Tebas, ciertamente cree que los seguidores de la Superliga como Pérez y Bartomeu han malinterpretado la situación, argumentando que el mismo proyecto que creen que rescataría al fútbol, en realidad podría matarlo.

«Los comentarios de Bartomeu fueron una forma de desviar la atención de su peor y último día como presidente de Barca», le cuenta a Goal. «Pérez es un gran empresario de la construcción y un gran entrenador del Real Madrid como club, pero no entiende lo que haría la Super Liga. Está malinterpretando los efectos negativos que tendría en su club, lo que podría llevar a su ruina.

» La Superliga no es la forma de generar más ingresos. Arruinaría las ligas nacionales, que han sostenido y continúan sosteniendo a los mejores clubes, y cualquiera que piense que la Súper Liga es compatible con las competiciones nacionales, ya sea Florentino Pérez o quien sea, está equivocado.»

Ramón Calderón Real Madrid Super League GFX

El mero hecho de que ahora estemos debatiendo los peligros potenciales de una Super Liga es una razón para el optimismo, según el director ejecutivo de la FSA, Miles.

«Los efectos negativos ahora están siendo sometidos a un escrutinio mucho mayor», dice. «Con la charla de la Superliga y el ‘Proyecto Reinicio’, los clubes de élite han generado un mayor apetito por la regulación independiente del fútbol.

» Creo que eso es más probable ahora que nunca porque la gente ahora piensa que no se puede confiar en que el fútbol se cuide solo; que está en peligro real de comerse solo.

«El gobierno del Reino Unido ya se había comprometido en un manifiesto a realizar una revisión de la gobernanza del fútbol dirigida por los aficionados, que esperamos que comience en el Nuevo Año, y que ahora tendrá un mandato más amplio debido a los problemas planteados por el ‘Proyecto Restart’.

» Entonces, el tren ya está en movimiento. En sus esfuerzos por tomar el control completo del fútbol, la élite del juego no solo tendrá que enfrentarse a otros clubes y ligas, sino que también tendrá que enfrentarse a los gobiernos y a sus propios fanáticos, lo cual es una tarea mucho más difícil.»

Por supuesto, las principales organizaciones del fútbol seguirán buscando más poder, no menos. Y ya se está gestando una nueva batalla entre la UEFA y la FIFA por el control del juego de clubes internacional.

Una Copa Mundial de Clubes ampliada y más regular es uno de los objetivos principales del presidente de la FIFA, Gianni Infantino, aunque no ha escapado a la atención de nadie que los últimos informes de la Superliga afirmaran que la FIFA había dado su respaldo a un paquete de 6 6 mil millones (£4.8 mil millones) que estaba preparando el Wall Street bank JP Morgan.

Tebas, sin embargo, duda de que Infantino esté realmente dispuesto a entrar en el terreno de la UEFA por un proyecto que considera condenado al fracaso.

«Hablan de CVC Capital Partners, hablan de JP Morgan, hablan de muchas cosas, pero la realidad es que con $6 mil millones, ni siquiera tienes suficiente dinero para sostener este proyecto durante el primer año», afirma el jefe de Liga.

«Tampoco hay ninguna institución financiera que esté dispuesta a poner el dinero necesario para sostener esta Súper Liga durante tres o cuatro años porque estarían financiando una guerra. Una guerra con la FIFA, la UEFA, las ligas nacionales, los clubes o los aficionados. Sería imposible poner en marcha una nueva competición sin el acuerdo de todos los grupos principales del fútbol. Crearía un tremendo alboroto.

«La Super Liga solo tendría éxito en enfrentarse a las autoridades del fútbol, a sus fanáticos y en ir a la quiebra.»

Sin embargo, los principales ejecutivos europeos están monitoreando la situación con interés, y Maguire cree que la lealtad no será un factor a la hora de decidir qué organismo apoyar si se presentan ofertas rivales.

«Los grandes clubes simplemente irán con quien les ofrezca más dinero», dice. «La FIFA pierde dinero tres años de cada cuatro. Solo ganan dinero en los años de la Copa del Mundo. La Liga de Campeones es la competición de clubes más lucrativa del fútbol, por lo que si la FIFA pudiera tener el control de algo así, comenzarían a ganar dinero anualmente.

» La UEFA es consciente de la amenaza de una Superliga y los hemos visto ceder el paso a los clubes más grandes en el coeficiente de 10 años, en términos de distribución del dinero de la Liga de Campeones, así que lo que esencialmente dicen es: ‘Reconocemos que ustedes son los empates más grandes y si, en un año determinado, tienen una temporada terrible, no se preocupen, los respaldamos.»

» La FIFA estará preparada para ofrecer garantías de naturaleza similar, por lo que se avecina una gran decisión para los mejores clubes.»

Principios de la FSA Claudio Ranieri Leicester Premier League

Claramente, el cambio también está llegando. Es sólo una cuestión de cuánto y quién se beneficiará?

El presidente de la Juventus, Agnelli, ha presionado durante mucho tiempo por la reforma y ha señalado repetidamente que hubo una resistencia inicial a la Liga de Campeones «y ahora a todo el mundo le encanta», lo que no es estrictamente cierto, dada su contribución a la creciente disparidad de riqueza en el fútbol europeo.

A pesar de todo, la FSA se ha esforzado por enfatizar que está en contra de una Súper Liga, no de la reforma. Tiene poco interés en mantener el statu quo, no cuando el modelo financiero del fútbol está tan sesgado, como la pandemia ha subrayado con tanta fuerza. Al igual que la Premier League, la UEFA, el ECA y tantos otros grupos, también quiere un cambio, solo por diferentes razones.

En su estado actual, el resultado más probable es la expansión de la fase de grupos de la Liga de Campeones y cambios significativos en el proceso de clasificación.

«Los mejores clubes no necesariamente quieren una tienda cerrada; muchos de ellos son demasiado inteligentes para eso», dice Robinson. «Saben que no jugar en una liga nacional perjudicaría su producto. No son estúpidos. Incluso si de repente tienes 20 de los clubes más grandes de Europa jugando en una Superliga, alguien aún tiene que terminar último.

» Por lo tanto, lo que a todos les gustaría hacer es maximizar el número de partidos de alto valor que juegan en Europa contra los otros equipos grandes, lo que significa que una fase de grupos de 10 partidos es mucho más probable que una escapada completa. Creo que también vas a terminar con una ruta de regreso a la Champions League a través de la Champions League, en función de los resultados anteriores.

» Va a tener siembra protegida, una red de seguridad, esencialmente, porque todos están realizando este acto de equilibrio de cable alto cada año, ya que su modelo de negocio depende de la calificación.

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» Así que, si piensas en toda esta charla sobre la reforma de la Superliga y la Champions League dentro de ese frágil marco financiero, todas las reacciones de pánico y las ideas radicales que se presentan tienen perfecto sentido.»

De hecho, la amenaza de una Superliga no va a «irse a la mierda» en el corto plazo, no con tanto dinero en juego. Para bien o para mal, jugará un papel clave en la batalla por el control del fútbol de clubes.

Y dependiendo del resultado, podríamos estar a punto de presenciar el renacimiento de «the beautiful game», o su muerte.