James Stephens nació en Febrero. 2, 1882 (el mismo día que nació James Joyce), en una familia pobre que vivía en un barrio pobre de Dublín. Era en gran parte autodidacta y estaba trabajando en una oficina de abogados cuando el poeta George Russell (conocido como AE) lo descubrió. En apariencia física se parecía a un duende, de menos de 5 pies de altura, con una cara graciosa y tez oscura, un prototipo del irlandés cómico. Casado y con dos hijos, dividió su tiempo entre Dublín y París hasta el estallido de la Segunda Guerra Mundial. Hizo su debut como un exitoso locutor para la BBC en 1928 con una reminiscencia personal de JohnMillington Synge. Aunque se desvinculó de la neutralidad irlandesa durante la década de 1940, declarándose «un irlandés que deseaba elegirse a sí mismo como inglés por el tiempo que duró», fue honrado por su servicio a la causa de la independencia irlandesa y estuvo activo en el movimiento Sinn Fein desde sus inicios. Hasta su muerte en diciembre. el 26 de diciembre de 1950, fue curador asistente de la Galería Nacional de Dublín.

La competencia de Stephens en el idioma gaélico y su extensa colección de folclore y leyendas irlandesas lo convirtieron en un maestro de la tradición oral irlandesa. Sus fábulas y cuentos son una mezcla de filosofía y tonterías, con el objetivo de crear para Irlanda «una nueva mitología que tome el lugar de la mitología raída de Grecia y Roma».»Su obra maestra, La vasija de oro (1912), una fábula moderna, emplea duendes y espíritus en un burlesco medio oculto de la filosofía irlandesa que se burla del encarcelamiento del intelecto humano por médicos, abogados, sacerdotes, profesores y comerciantes; al mismo tiempo, presenta un comentario humorístico sobre la batalla irlandesa de los sexos. Esta obra ganó el Premio Polignac de ficción en 1912. The Charwoman’s Daughter (1912) tuvo un gran éxito en Estados Unidos bajo el título Mary, Mary.

El relato gráfico de Stephens de los acontecimientos de la Semana Santa, La Insurrección en Dublín (1916), fue reimpreso en 1965. Su tercera novela, Deirdre (1923), ganó la Medalla de Oro de Tailteann en ficción en 1923. Trece volúmenes de poemas líricos han establecido su reputación como poeta; entre los mejores se encuentran sus primeros, Insurrections (1909), Songs from the Clay (1915), Strict Joy (1931), y su último, Kings and the Moon (1938). Grabado a la luz de la luna (1928), una colección de cuentos, exhibe el mismo genio para el lenguaje y el amor por la tradición irlandesa que se encontró en su popular colección Irish Fairy Tales (1920). La magia lingüística y los dones líricos de Stephens llevaron a James Joyce a comentar que si moría antes de completar Finnegans Wake, James Stephens era el único hombre que podía terminarlo.