(b. Berlino, Germania, 22 giugno 1910;

d. Hünfeld, Germania, 18 dicembre 1995), logica, computer, programmazione, industria informatica.

Zuse è comunemente riconosciuto in Germania come il” padre del computer”, avendo costruito la prima macchina di calcolo programmabile al mondo nel 1941. Zuse è meno conosciuto in altri paesi perché la maggior parte dei suoi primi computer sono stati costruiti durante la seconda guerra mondiale e divenne famoso dentro e fuori la Germania solo diversi anni dopo la guerra.

Primi anni. Konrad Zuse è nato a Berlino da Emil e Maria Crohn Zuse. Suo padre era un funzionario prussiano che lavorava per il servizio postale che trasferì la famiglia a Braunsberg (ora Braniewo in Polonia) quando Konrad era ancora un bambino. Konrad frequentato la scuola elementare in quella città e ha iniziato a studiare presso il locale Gymnasium Hosianum. La famiglia si trasferì di nuovo nel 1923 a Hoyerswerda (una città in Germania vicino a quello che oggi è il confine con la Polonia). A Hoyerswerda, Zuse è stato registrato presso la Realschule, una scuola che ha permesso agli studenti di continuare a studiare in una delle numerose università tecniche stabilite in Germania. La famiglia alla fine si trasferì a Berlino e Konrad Zuse iniziò i suoi studi presso la Technische Hochschule Charlottenburg (ribattezzata Università Tecnica di Berlino dopo la seconda guerra mondiale). Zuse iniziò a studiare ingegneria meccanica, passò all’architettura, pensò per qualche tempo di diventare un grafico commerciale e si stabilì infine sull’ingegneria civile. Anni dopo Zuse scrisse nella sua autobiografia che alla fine scoprì che l’ingegneria civile era il campo ideale per lui perché poteva combinare i suoi interessi artistici con la sua abilità tecnica, specialmente per quanto riguarda le costruzioni meccaniche. Il giovane Konrad Zuse era un inventore e un armeggiatore, spesso ritirandosi a lavorare con il suo set meccanico “Stabil” (una versione tedesca del set Meccano o Erettore). Come studente ha vinto diversi premi per le sue costruzioni, che ha goduto in mostra.

Come parte dei suoi studi di ingegneria civile presso la Technische Hochschule, Zuse ha imparato a eseguire calcoli statici ripetitivi come quelli necessari per determinare lo stress sui materiali di strutture come ponti o gru. I calcoli statici sono stati eseguiti completamente a mano o con l’aiuto di calcolatrici da tavolo. I fogli di calcolo, su cui erano state prestampate tutte le formule necessarie, venivano faticosamente riempiti riga per riga. È stato un lavoro noioso e ripetitivo che ha portato Zuse a considerare la possibilità di automatizzare il compito. Se gli ingegneri dovessero semplicemente compilare i dati e seguire un percorso computazionale fisso, allora una macchina potrebbe prendere il sopravvento.

La macchina programmabile meccanica. Dopo la sua laurea nel 1935 Zuse ha iniziato a lavorare come analizzatore di stress per il produttore di aerei Henschel Flugzeugwerke. Ha mantenuto questa posizione per meno di un anno, dimettendosi con lo scopo di avviare la propria azienda. Voleva costruire macchine calcolatrici automatiche e aveva già preso contatto con Kurt Pannke, un costruttore di calcolatrici meccaniche da tavolo. Tuttavia, il breve impiego di Zuse a Henschel si sarebbe rivelato cruciale per lui negli anni successivi: due volte nella sua vita i suoi superiori a Henschel lo avrebbero aiutato a ottenere un rinvio dall’esercito, entrambe le volte sostenendo che era necessario come ingegnere e non come soldato sul campo di battaglia.

Nel 1936, con il sostegno finanziario dei suoi genitori, Zuse iniziò a costruire l’automa che finora era esistito solo nella sua immaginazione. Alcuni amici dell’università assistettero lavorando per lui mentre altri offrirono piccoli contributi monetari in modo che potesse finire quella che sarebbe diventata la macchina V1 (Versuchsmodell 1, “experimental model one”). Forse la differenza più importante tra Zuse e altri inventori di computer che lavorano alla fine del 1930 era che Zuse stava progettando la sua macchina essenzialmente da solo, mentre negli Stati Uniti scienziati come John Atanasoff e Howard Aiken avevano le risorse di università o aziende importanti a loro disposizione. L’intera concezione meccanica del V1 (in seguito rinominato Z1) è stato il suo frutto.

Zuse, ignorando la struttura interna di qualsiasi tipo di calcolatrice costruita all’epoca, iniziò da zero e sviluppò un tipo completamente nuovo di assemblaggio meccanico. Mentre i calcolatori desktop contemporanei erano basati sul sistema decimale e utilizzavano componenti meccanici rotanti, Zuse decise di utilizzare il sistema binario e gli alberi metallici che potevano muoversi solo in una direzione. Cioè, gli alberi potevano solo scorrere dalla posizione 0 alla posizione 1 e viceversa. Tali alberi erano tutto ciò che era necessario per una macchina binaria, ma importanti ostacoli dovevano ancora essere superati. È stato necessario progettare la descrizione logica completa della macchina e quindi “cablarla” di conseguenza. I componenti meccanici, tuttavia, rappresentavano una sfida formidabile perché ogni movimento di una porta logica doveva essere accoppiato meccanicamente con il movimento delle altre porte. Gli spostamenti orizzontali dei componenti dovevano essere trasformati in spostamenti scorrevoli su diversi strati della macchina, o anche in spostamenti verticali. Da una prospettiva del ventunesimo secolo, la progettazione meccanica della macchina era molto più difficile che concepire la struttura logica pura. È giusto dire che nessuno degli amici di Zuse capì esattamente come funzionava la macchina, anche se passarono settimane a fabbricare le centinaia di alberi metallici necessari per l’apparecchio.

Lo Z1 fu operativo nel 1938. È stato mostrato a diverse persone che lo hanno visto tremare e calcolare il determinante di una matrice tre per tre. La macchina, tuttavia, non era abbastanza affidabile. I componenti meccanici, tutti lavorati a casa, avevano la tendenza a rimanere bloccati. Tuttavia, la meccanica Z1 ha dimostrato che il design logico era solido. Pertanto, una realizzazione elettrica, utilizzando relè telefonici, potrebbe essere contemplata come il passo successivo. Helmut Schreyer, ingegnere elettronico e amico universitario di Zuse, suggerì l’uso di tubi a vuoto. Schreyer, infatti, ha adottato questo come suo progetto di dottorato e ha sviluppato alcuni circuiti per tubi a vuoto per una macchina elettronica. Zuse, tuttavia, non era convinto che i tubi a vuoto dovessero essere usati, sebbene promettessero calcoli estremamente veloci. Dubitava che nel lungo periodo le macchine per tubi a vuoto potessero essere realizzate per funzionare in modo affidabile come i relè o persino i componenti meccanici. Zuse aveva già contemplato possibili usi per la sua macchina: il suo obiettivo era lo sviluppo di una sostituzione programmabile per

calcolatrici desktop meccaniche per la distribuzione in aziende di grandi o medie dimensioni. Questa doveva essere una “macchina informatica per l’ingegnere”, alla fine così piccola da poter essere posizionata sopra una scrivania.

Nel 1938 Schreyer e Zuse spiegarono alcuni dei circuiti elettronici ad un piccolo gruppo della Technische Hochschule. Alla domanda su quanti tubi a vuoto sarebbero necessari per una macchina informatica, hanno risposto che duemila tubi e diverse migliaia di altri componenti sarebbero sufficienti. Il pubblico accademico era incredulo: i circuiti del vuoto più complessi all’epoca contenevano non più di un centinaio di tubi, e la potenza elettrica necessaria per far funzionare una macchina del genere sarebbe proibitiva. Solo sei anni dopo l’ENIAC, costruito presso la Moore School of Electrical Engineering di Philadelphia, avrebbe mostrato al mondo che le macchine a tubo vuoto erano davvero costose ma del tutto fattibili.

L’inizio della seconda guerra mondiale ebbe conseguenze immediate per Zuse; fu chiamato a servire nell’esercito, e fu per sei mesi schierato sul fronte orientale. Con l’aiuto di Kurt Pannke, Zuse cercò di ottenere un trasferimento a Berlino per continuare il suo lavoro sulla prossima macchina informatica. Helmut Schreyer, che ha lavorato come ingegnere presso l’università, ha anche cercato di ottenere il congedo di Zuse offrendo per costruire l’esercito una macchina automatica di difesa aerea che potrebbe essere operativa in due anni. La sua offerta fu accolta con la risposta sardonica che la guerra sarebbe finita per allora. Infine i precedenti superiori di Zuse a Henschel riuscirono a ottenere il suo trasferimento alla fabbrica di aeroplani Henschel a Berlino-Adlershof, dove fu assunto per fare i calcoli necessari per correggere le ali delle” bombe volanti ” (ora chiamate missili da crociera) in costruzione a Berlino.

Nel 1940 Zuse iniziò a lavorare per la Sezione Speciale F nella fabbrica di Henschel. Durante i successivi cinque anni ha sviluppato le macchine S1 e S2. Quest’ultimo potrebbe misurare automaticamente alcuni parametri delle ali dei missili, trasformare la misura analogica in un numero digitale e calcolare una correzione all’ala in base a questi valori. Il modello precedente, S1, aveva bisogno di digitare tali numeri su una tastiera decimale. La S1 e la S2 furono probabilmente le prime macchine di calcolo digitale utilizzate per il controllo di processo in fabbrica. Lo strumento di misura utilizzato nella S2 è stato anche quasi certamente il primo convertitore analogico-digitale industriale, anche se non è mai stato utilizzato nella produzione reale. Entrambe le macchine erano, dal punto di vista computazionale, sottoinsiemi delle macchine descritte di seguito. La loro esistenza rimase sconosciuta al grande pubblico per molti anni dopo la guerra.

Nel 1940 Zuse mise insieme la macchina Z2, un modello sperimentale che utilizzava un processore intero costruito con relè e una memoria meccanica cannibalizzata dallo Z1. Questa macchina aiutò Zuse a convincere l’Ufficio di ricerca dello spazio aereo tedesco (DLV in tedesco) a finanziare parzialmente lo sviluppo del successore dello Z1, lo Z3, che sarebbe stato costruito utilizzando solo relè. Lo Z3 divenne operativo nel 1941. Aveva lo stesso design logico dello Z1 ma era costruito con relè telefonici elettrici.

Struttura e capacità dello Z1 e dello Z3. Z1 e Z3 funzionavano con numeri in virgola mobile (cioè numeri come, ad esempio, +12.654 con un numero intero e una parte frazionaria). Zuse ha sviluppato una rappresentazione numerica interna che assomiglia fortemente al formato numerico interno utilizzato nei computer moderni. Ogni numero è stato memorizzato separato in tre parti: il segno del numero, l’esponente del numero in notazione complemento due, e la mantissa del numero. Per gestire ogni parte, il processore dello Z1 e dello Z3 consisteva in due blocchi principali, uno per l’elaborazione degli esponenti dei numeri e uno per l’elaborazione delle mantisse.

Le due macchine, Z1 e Z3, condividevano un’architettura comune. I loro componenti principali erano:

  1. la memoria per memorizzare i numeri (sessantaquattro in totale);
  2. il processore per il calcolo;
  3. Un nastro perforato per memorizzare la sequenza di istruzioni del programma; e
  4. una console di input-output.

Le istruzioni sono state lette dal nastro e sono state eseguite una ad una dal processore. La console ha permesso all’utente di inserire numeri decimali con una tastiera decimale (simile alla tastiera di un registratore di cassa) mentre i risultati sono stati mostrati in un pannello con cifre illuminate da lampade.

Il set di istruzioni di Z1 e Z3 consisteva delle quattro operazioni aritmetiche (addizione, sottrazione, moltiplicazione e divisione) e dell’operazione radice quadrata. C’erano quattro operazioni aggiuntive per la lettura e la visualizzazione dei risultati e per spostare i numeri tra processore e memoria. Lo Z3 era molto simile a un primo calcolatore elettronico del 1970, ma molto più lento; una moltiplicazione richiesto diciotto cicli macchina ed è stato eseguito in tre secondi.

Utilizzando il set di istruzioni sopra menzionato, è stato possibile elaborare qualsiasi formula aritmetica del tipo utilizzato nelle applicazioni ingegneristiche. Tuttavia, il set di istruzioni non forniva un’istruzione di ramificazione condizionale, quindi era relativamente difficile, anche se non irrealizzabile, eseguire calcoli più complessi. Inoltre, le due estremità del nastro perforato potevano essere legate per formare un loop, in modo che fosse possibile ripetere l’esecuzione dello stesso programma.

Zuse evitava l’uso di un numero eccessivo di porte logiche per il processore affidandosi a unità di controllo che funzionavano come microsequencer, una per ogni comando nel set di istruzioni. Un microsequencer consisteva in un braccio rotante che avanzava di un passo in ogni ciclo della macchina come un quadrante rotante. Un orologio (un motore rotante) forniva i cicli di clock necessari per sincronizzare la macchina. Nel caso dello Z3, la frequenza operativa è stata impostata a cinque cicli al secondo. Cinque volte al secondo il braccio rotante in un microsequencer ha attivato la fase successiva dell’operazione a portata di mano. Ad esempio, nel caso della moltiplicazione, erano necessarie aggiunte ripetute e spostamenti di numeri (come accade quando due numeri vengono moltiplicati a mano). Le diciotto operazioni parziali necessarie sono state tutte avviate da un microsequencer con diciotto contatti per la manopola rotante. Il microsequencer può quindi essere pensato come una sorta di programma cablato che riduceva le istruzioni molto complesse a una sequenza di semplici operazioni. Pertanto, la modifica del funzionamento interno completo della macchina consisteva solo nel ricablaggio dei microsequencer senza dover modificare il resto del processore. Ciò ha comportato un’architettura molto efficiente e flessibile, spiegando come Konrad Zuse sia stato in grado di costruire una macchina che rivaleggiava con i computer britannici o americani costruiti nello stesso periodo, anche con solo un centesimo delle risorse a sua disposizione.

Durante la seconda guerra mondiale, Zuse ha lavorato ininterrottamente per la fabbrica di Henschel, ma è stato in grado di iniziare la propria attività nel 1941. La Zuse Ingenieurbüro und Apparatebau, Berlino, è stata la prima azienda fondata con il solo scopo di sviluppare computer. La dimostrazione di successo dello Z3 portò Zuse ad un contratto con la German Aircraft Research unit (DLV) per sviluppare un computer ancora più grande, lo Z4. Questa macchina aveva un design molto simile allo Z3 ma avrebbe avuto 1.024 parole di memoria invece di solo 64. La macchina fu costruita ed era quasi operativa all’inizio del 1945, quando le truppe russe si avvicinarono a Berlino.

Le conseguenze della guerra e il Plankalkül. Zuse fuggì con lo Z4 prima che Berlino cadesse nell’esercito sovietico vittorioso. Uno dei suoi collaboratori è stato in grado di ottenere il trasporto ferroviario per la macchina, riuscendo in qualche modo a contrabbandarlo come un prezioso bene militare. Lo Z1 e lo Z3 erano già stati distrutti dai raid aerei durante la guerra, così che lo Z4 costituiva l’unica risorsa della compagnia di Zuse. Dopo diverse deviazioni Zuse si stabilì in Baviera, dove sarebbe sopravvissuto gli anni successivi dipingendo, consultando e tentando di riavviare la sua azienda. Durante questo periodo di inattività forzata, ha finito il suo manoscritto sul Plankalkül, un notevole documento pubblicato per la prima volta negli anni 1970.

Il Plankalkül (calcolo dei programmi) è stato il primo linguaggio di programmazione ad alto livello concepito nel mondo. Fu progettato da Zuse tra il 1943 e il 1945, cioè in un momento in cui venivano costruiti i primi computer negli Stati Uniti, nel Regno Unito e in Germania. Rappresenta uno dei maggiori risultati nella storia delle idee nel campo dell’informatica, sebbene sia stato implementato per la prima volta nel 1999 da un team di ricercatori a Berlino.

Il Plankalkül corrispondeva alla concezione matura di Zuse di come costruire un computer e di come allocare il lavoro di calcolo totale all’hardware e al software di una macchina. Zuse chiamato i primi computer ha costruito ” macchine algebriche “in contrasto con” macchine logistiche.”I primi sono stati appositamente costruiti per gestire calcoli scientifici mentre i secondi potrebbero occuparsi sia di elaborazione scientifica che simbolica. La “macchina logistica” di Zuse non fu mai costruita, ma il suo design richiedeva una memoria di parole a un bit e un processore in grado di calcolare solo le operazioni logiche di base (congiunzione, disgiunzione e negazione). Era un computer minimalista in cui la memoria consisteva in una lunga catena di bit, che potevano essere raggruppati in qualsiasi forma desiderata per rappresentare numeri, caratteri, array e così via. In qualche modo la macchina logistica assomiglia alla proposta di Alan Turing del 1936, in seguito conosciuta come la macchina di Turing.

Il Plankalkül era la controparte software della macchina logistica. Strutture complesse potrebbero essere costruite da quelle elementari, la più semplice è un singolo bit. Inoltre, le sequenze di istruzioni potevano essere raggruppate in subroutine e funzioni in modo che l’utente si occupasse solo di un potente set di istruzioni di alto livello che mascherava la complessità dell’hardware sottostante. Il Plankalkül sfruttava pesantemente il concetto di modularità, che in seguito divenne così importante nell’informatica: diversi strati di software rendevano l’hardware invisibile per il programmatore. L’hardware stesso doveva essere semplice e solo in grado di eseguire il set di istruzioni minimo.

In Plankalkül il programmatore utilizza le variabili per eseguire calcoli. Non ci sono dichiarazioni di variabili separate: qualsiasi variabile può essere utilizzata in qualsiasi parte del programma e il suo tipo è scritto insieme al nome. L’assegnazione delle variabili viene eseguita come nei moderni linguaggi di programmazione in cui un nuovo valore sovrascrive il vecchio valore. Molte operazioni sono quelle utilizzate nei moderni linguaggi di programmazione (addizione, sottrazione e così via).

Plankalkül è universale. Può gestire istruzioni condizionali del tipo” if then else ” e rende disponibile un operatore di iterazione W che ripete l’esecuzione di una sequenza di istruzioni fino a quando non viene soddisfatta una condizione di interruzione del ciclo. Usando questi costrutti, qualsiasi tipo di calcolo può essere codificato con Plankalkül.

Sebbene Zuse pubblicasse alcuni documenti minori sul Plankalkül e cercasse di farlo conoscere in Germania, la lingua cadde nell’oblio. I problemi principali erano la sua portata ambiziosa, la grande varietà di istruzioni che conteneva, un’architettura modulare che richiedeva la compilazione incrementale e la presenza di strutture dinamiche e funzionali. Alcuni aspetti della definizione non erano abbastanza puliti e l’assenza di controllo del tipo avrebbe reso estremamente difficile il debug. Un’attuazione pratica del Plankalkül richiede certamente una revisione importante del progetto di Zuse del 1945. Tuttavia, Plankalkül era molto più avanti del suo tempo considerando che molti dei concetti su cui si basava sono stati riscoperti molto più tardi. Ci vorrebbero molti più anni per i linguaggi di programmazione per raggiungere il livello di sofisticazione di Plankalkül.

Rinascita della compagnia di Zuse. Dopo la seconda guerra mondiale, l’azienda di Zuse è stata rivitalizzata quando il professor Eduard Stiefel, dell’Università tecnica di Zurigo (ETH), si è recato in Baviera per vedere lo Z4 rinnovato in funzione. Ha deciso di affittare la macchina per la sua università. Lo Z4 fu installato a Zurigo nel 1950, diversi mesi prima della consegna del primo UNIVAC negli Stati Uniti, e fu quindi il primo computer commerciale in funzione al mondo. Per diversi anni lo Z4 è stato l’unico computer operativo in Europa continentale. La macchina aveva la stessa struttura logica dello Z3 ma conteneva più memoria e un set di istruzioni espanso. E ‘ stato utilizzato per molti anni presso l’ETH ed è ora parte della storia del computing mostra del Deutsches Museum di Monaco di Baviera. È l’unica macchina Zuse costruita prima del 1945 che è stata conservata.

L’azienda di Zuse (con il nuovo nome Zuse KG) fiorì dopo la guerra e molte altre macchine furono costruite. Sono stati tutti numerati progressivamente (ad esempio, Z5, Z11) secondo la loro introduzione. Per alcuni anni Zuse ha continuato a costruire computer a relè e ha persino sostenuto elementi micromeccanici. A poco a poco, tuttavia, i componenti elettronici sono stati miniaturizzati, la loro affidabilità è aumentata e, con il predominio delle aziende americane in questo campo, Zuse KG non ha avuto altra scelta che sviluppare macchine a tubo vuoto e transistor. Il primo computer transistor Zuse KG fu lo Z23, un successo commerciale: ottanta macchine furono consegnate in Germania e diciotto in altri paesi. La Fondazione di ricerca tedesca ha promosso attivamente la macchina e sovvenzionato la sua introduzione nelle università, dove è stato utilizzato per avviare la maggior parte della formazione informatica nelle università.

La Z23 e la Z22 (costruite con tubi a vuoto) furono notevoli in quanto costituirono il primo radicale allontanamento dall’architettura di tutte le precedenti macchine Zuse. La loro struttura interna consisteva in registri seriali, che consentivano l’uso di un minor numero di componenti. Il numero di istruzioni è stato ridotto al minimo. Un compilatore permetteva ai programmatori di scrivere codice con una sintassi che si trovava tra il codice assembly e un linguaggio di programmazione di alto livello. Dopo la Z22 e la Z23, Zuse spesso confidava che le nuove macchine erano state progettate non da lui, ma dai suoi ingegneri.

Un altro importante sviluppo, e l’ultimo bis di Zuse, fu l’introduzione del Graphomat nel 1961, un plotter che poteva essere utilizzato da architetti e geologi per generare diagrammi e disegni. Il Graphomat poteva essere collegato ai computer Zuse e utilizzava ingranaggi che fornivano un movimento fluido e continuo in ogni direzione. Gli ingranaggi sono stati progettati dallo stesso Zuse.

Lo Z23 e il Graphomat ebbero successo, ma lo sviluppo della linea successiva di computer si rivelò troppo costoso. Alla fine il dominio degli Stati Uniti. l’industria informatica in Europa, così come l’adozione tardiva di un design completamente elettronico, ha portato difficoltà finanziarie a Zuse KG. La società fu venduta prima alla Brown Boveri and Company nel 1962 e successivamente alla Siemens. La produzione della serie di computer Zuse fu infine interrotta. Zuse è andato in pensione dopo l’acquisizione di Siemens e ha ricevuto prestazioni pensionistiche. Negli anni successivi ha continuato a scrivere, fare domanda per i brevetti, e fare un caso per il suo posto nella storia del computing.

In retrospettiva si può affermare che il più grande successo di Konrad Zuse fu lo sviluppo di una famiglia di macchine programmabili completamente digitali, a virgola mobile, costruite in quasi totale isolamento intellettuale dal 1936 al 1945. Il suo sogno era quello di creare il piccolo computer per le imprese e le applicazioni scientifiche. Ha lavorato risolutamente per molti anni per raggiungere questo obiettivo. La sua domanda di brevetto del 1941 per la macchina informatica Z3 è stata rifiutata nel 1967 da un giudice tedesco in quanto è stato ritenuto privo di “inventiva.”La decisione sulla domanda è stata ritardata così a lungo, in primo luogo, a causa della guerra, e in secondo luogo, perché un certo numero di importanti società di computer hanno combattuto contro Zuse in tribunale. Zuse, tuttavia, si è sempre considerato l’unico e vero inventore del computer, e le sue dichiarazioni pubbliche su questo argomento hanno dimostrato una certa amarezza per la sua mancanza di riconoscimento in altri paesi.

Epilogo. Konrad Zuse sposò Gisela Brandes il 6 gennaio 1945. Gisela ha dato alla luce il loro primo figlio pochi mesi dopo, e altri quattro figli seguirono negli anni successivi. Ma Konrad Zuse non era un padre di famiglia: nel corso degli anni la sua unica ossessione era iniziare e guidare la sua azienda. Dopo il suo ritiro fu molto decorato in Germania, ricevendo, tra le altre distinzioni, la Croce federale al Merito e l’Anello Siemens. È stato nominato fellow del Computer History Museum in California nel 1999. Gli furono conferiti diversi dottorati onorari e una cattedra. Inoltre, il premio più importante in Germania nel campo dell’informatica porta il nome di Konrad Zuse. Zuse morì il 18 dicembre 1995, all’età di ottantacinque anni.

Le sue prime macchine sono state ricostruite: un modello della Z1 è stato costruito negli anni ‘ 80 dallo stesso Zuse ed è esposto al Museo tedesco della Tecnologia di Berlino. Lo Z3 è stato ricostruito dagli ingegneri di Zuse nel 1960 ed è in mostra al Deutsches Museum di Monaco di Baviera. Una nuova replica funzionale dello Z3 è stata costruita a Berlino ed è esposta al Museo Zuse di Hünfeld, in Germania, dove sono ospitati anche diversi computer di Zuse KG.

È stato spesso detto e scritto che il computer è un sottoprodotto della seconda guerra mondiale, o almeno che la sua nascita è stata catalizzata dagli eventi che circondano quella conflagrazione. Nel caso di Konrad Zuse questo è solo parzialmente vero. L’ispirazione per la sua prima macchina informatica, la Z1, precede la guerra. I sei mesi che Zuse trascorse sul fronte orientale nel 1939-1940 furono certamente un’interruzione del progetto a cui aveva già lavorato per quasi tre anni. Se la guerra non fosse iniziata, la macchina di calcolo Z3 sarebbe stata costruita prima. Ma una volta scoppiate le ostilità, Zuse riuscì almeno a convincere l’establishment militare che le macchine informatiche erano utili per i calcoli numerici aerodinamici. La dimostrazione di successo del prototipo Z2 ha portato a un contratto con l’Ufficio tedesco di ricerca dello spazio aereo (DLV), che ha finanziato la maggior parte della costruzione dello Z3. Una volta che lo Z3 era operativo, Zuse costruì la macchina speciale S1 e iniziò anche a costruire la macchina di calcolo più potente che aveva sognato in tutti quegli anni, lo Z4. La costruzione dello Z4 fu fatta sotto un contratto di guerra finanziato dall’esercito tedesco fino al 1945.

Sebbene quasi nessuno in Germania abbia compreso appieno l’importanza del lavoro di Zuse, almeno i responsabili della gestione strategica della ricerca e dello sviluppo aeronautico hanno riconosciuto l’importanza dei calcoli veloci. È interessante notare che Zuse potrebbe lasciare il fronte orientale ed essere liberato dalle responsabilità quotidiane presso la Henschel Werke per occuparsi della propria compagnia. Questo non sarebbe successo se gli esperti militari non avessero pensato che la sua compagnia fosse utile e necessaria per lo sforzo bellico.

Konrad Zuse non era un eroe della resistenza, ma certamente non cercò mai di ottenere incarichi o posizioni nella politica accademica. Mentre professori e ricercatori delle università tedesche, in particolare della Technische Hochschule Charlottenburg, affluivano al partito nazista per avanzare nelle loro professioni, la carriera di Zuse fu interrotta dalla guerra. Sfortunatamente, non si sa molto delle sue opinioni politiche all’epoca. Nelle sue memorie Zuse si occupa del regime e della politica durante la guerra in pochi paragrafi. Ideologicamente fu molto colpito dalla teoria di Oswald Spengler del declino della civiltà occidentale. Ha continuato a menzionare Spengler nei suoi ultimi anni.

Fu probabilmente la tragedia personale di Konrad Zuse che concepì tutti gli elementi del computer prima e più elegantemente di qualsiasi altro pioniere del computer, ma viveva in Germania quando il paese era sulla via dell’autodistruzione. Al di fuori della Germania, e al di fuori di un cerchio molto piccolo per quella materia, nessuno ha preso atto della Z1, Z2, Z3, e Z4. La S1 e la S2 erano macchine segrete. Il lavoro di Zuse non è stato riscoperto fino alla fine del 1940, e da allora era troppo tardi per le sue macchine hanno avuto alcun impatto serio sulla progettazione e la costruzione di computer moderni. Il lavoro di Zuse valeva una nota a piè di pagina, al massimo, nei primi libri accademici sulla storia dell’informatica. Questo è cambiato dal 1990, come più è diventato noto sulla vita e il lavoro di questo più notevole pioniere del computer.

BIBLIOGRAFIA

I quaderni e i documenti di Konrad Zuse sono stati venduti dalla vedova nel 2006 al Deutsches Museum di Monaco di Baviera, dove sono conservati negli archivi.

OPERE DI ZUSE

Il Plankalkül. Relazione tecnica 63. Bonn: Gesellschaft für Mathematik und Datenverarbeitung, 1972.

Approcci a una teoria dell’automa di rete. Lipsia: Barth, 1975.

Reti di Petri dal punto di vista dell’ingegnere. Braunschweig; Wiesbaden: Vieweg, 1980.

Il computer: La mia vita. Berlino: Springer-Verlag, 1993.

ALTRE OPERE

Peters, Arno. Era ist und wie verwirklicht sich: Computer-Sozialismus: Gespräche mit Konrad Zuse. Berlino: Neues Leben, 2000.

Rojas, Raul. “Konrad Zuse’s Legacy: The Architecture of the Z1 and Z3.”IEEE Annals of the History of Computing 19, no. 2 (1997): 5-16.

Raul Rojas