Lo Utah meridionale è sicuramente cambiato da come era durante il Tardo Cretaceo. Oggi l’area conosciuta come Grand Staircase-Escalante National Monument è un luogo asciutto e roccioso dove le piante sono poche e lontane tra loro. Ma durante una fascia di tempo tra 90 e 70 milioni di anni fa, l’area era un habitat lussureggiante e paludoso vicino al grande mare interno che spaccava il Nord America in due. Coccodrilli giganti e strani dinosauri vivevano in questo ambiente costiero, a sua volta solo una parte di un vasto continente insulare che una volta era isolato da altre parti del mondo. Questo isolamento ha indubbiamente influenzato l’evoluzione dei dinosauri. Ed è possibile che tasche distinte all’interno del continente stesso abbiano causato l’evoluzione dei dinosauri nel nord e nel sud a giocare in modo molto diverso. Durante una sessione tecnica specializzata ieri alla riunione annuale della Società di paleontologia dei vertebrati, i paleontologi si sono riuniti per presentare la fauna del continente occidentale perduto del Nord America, chiamata Laramidia.

Non ho partecipato all’intera sessione, ma ho preso tutti i colloqui nella seconda metà. Insieme hanno creato un quadro approssimativo di quanto fosse diverso il mondo una volta. Per prima cosa, Utah meridionale era la patria di alcuni strani e imponenti crocs. Il paleontologo Randall Irmis dell’Università dello Utah e il Museo di Storia Naturale dello Utah hanno esaminato la serie di coccodrilli preistorici trovati nel Grand Staircase-Esclanate National Monument, tra cui l’enorme “terror croc” Deinosuchus che mangia dinosauri. Ci sono ancora alcuni misteri in attesa di essere risolti, e le scoperte sono ancora in fase di preparazione in laboratorio, ma molti dei predatori di imboscate trovati nella zona erano alligatoroidi—creature più strettamente legate agli alligatori moderni che ai ghari o ai coccodrilli viventi.

Le ossa danneggiate indicano che uno di quei crocs perduti una volta affondò i denti in un piccolo dinosauro. In effetti, il croc attaccante ha persino lasciato parte del suo dente dietro. Nel discorso seguente, Università di Iowa paleontologo Stephanie Drumheller evidenziato segni di morsi trovati sullo scheletro di un piccolo, bipede, dinosauro erbivoro senza nome trovato nella formazione Kaiparowits dello Utah meridionale. Usando tecniche di visualizzazione ad alta risoluzione e confronti con danni alle ossa creati dai moderni crocodylians quando si nutrono, Dumheller è stato in grado di restringere l’elenco dei possibili sospetti a un crocodyliform lungo circa tre piedi. C’è più di un potenziale candidato tra gli animali di queste dimensioni, ma il lavoro di Drumheller ha dimostrato che alcuni dinosauri avevano tanto da temere da coccodrilli relativamente piccoli come da enormi predatori come Deinosuchus.

Naturalmente, c’erano grandi dinosauri predatori che correvano nella stessa area durante questo periodo. Museo di Storia Naturale dello Utah paleontologo Mark Loewen consegnato una panoramica dei dinosauri teropodi trovati nella roccia Tardo cretaceo di Grand Staircase-Escalante National Monument con particolare attenzione ai tirannosauri strani trovati lì. Questi predatori, come il recente Teratophoneus, avevano crani relativamente corti e profondi con denti impressionanti che li distinguevano per i loro cugini che vivevano nello stesso periodo nella parte settentrionale di Laramidia. Esattamente il motivo per cui questi dinosauri si sono evoluti in questo modo è sconosciuto, ma la natura distinta dei tiranni e di altri dinosauri dagli stessi depositi hanno portato i paleontologi a chiedersi se ci fosse una sorta di barriera fisica che li isolava e li ha indotti a subire cambiamenti distintivi. Per quanto strano possa sembrare, però, almeno uno potrebbe fornire qualche risoluzione su dove il sempre popolare Tyrannosaurus rex è venuto da. Basandosi su un discorso sull’animale che ha tenuto l’anno scorso, Loewen ha suggerito che un tirannosauro ancora non descritto dalla Formazione Wahweap dello Utah meridionale potrebbe rappresentare la forma dell’antenato Tyrannosaurus a lungo ricercato.

Ma alcuni dei dinosauri più spettacolari di tutti erano i dinosauri cornuti di Laramidia. Andrew Farke del Raymond M. Alf Museum of Paleontology ha evidenziato il rapido tasso di scoperta nel sud-ovest degli Stati Uniti che sta alterando la nostra comprensione dell’evoluzione dei ceratopsidi. Mentre dinosauri come Zuniceratops sembrano indicare che i primi dinosauri ceratopsidi—la stirpe tra cui dinosauri cornuti come Styracosaurus e Utahceratops-si sono evoluti in Nord America, l’ora esatta e il luogo della loro origine è sconosciuta. Inoltre, le relazioni tra i vari dinosauri ceratopsidi scoperti a Laramidia fino ad oggi sono misteriose: è necessaria una migliore risoluzione per capire come i dinosauri si sono evoluti nello spazio e nel tempo. Anche se stiamo rapidamente aggiungendo nuovi generi di ceratopsidi grazie ad alcuni grandi nuovi reperti fossili, dovremo aspettare i futuri reperti fossili e le analisi riviste per capire davvero il grande quadro evolutivo per questo gruppo.

I numerosi colloqui che seguirono, rispettivamente da parte dei paleontologi Caleb Brown dell’Università di Toronto, David Evans della stessa istituzione e Terry Gates del Field Museum, evidenziarono altri modelli evolutivi e geografici all’interno di altri dinosauri e animali più piccoli di Laramidia. Durante il suo discorso sugli hadrosauri trovati nella parte settentrionale di Laramidia, per esempio, Evans ha sottolineato che c’era almeno un certo interscambio tra le parti settentrionali e meridionali del continente. Il recentemente nominato hadrosaur Acristavus è stato trovato in entrambe le parti settentrionale e meridionale, quindi forse le barriere tra le due aree non erano così impenetrabili per i dinosauri, dopo tutto. Allo stesso modo, Gates ha sottolineato che abbiamo bisogno di un quadro molto più fine di ciò che gli antichi ambienti di Laramidia erano come e una comprensione più chiara di quali fette di roccia corrispondono nelle parti settentrionali e meridionali del continente. Vincoli migliori su questi problemi permetteranno ai paleontologi di fare i confronti più esatti necessari per disegnare modelli evolutivi.

Il discorso finale è stato consegnato dal Museo di Storia Naturale dello Utah paleontologo Scott Sampson. Notò che i paleontologi avevano precedentemente pensato che molti dei principali gruppi di dinosauri del Tardo Cretaceo-gli hadrosauridi, i ceratopsidi e i tirannosauridi, tra gli altri—si fossero evoluti in Asia e in seguito invasero il Nord America. Sampson ha sostenuto il contrario. Nuove prove potrebbero indicare che questi gruppi sono emersi all’interno di Laramidia e poi dispersi in Asia dopo circa 70 milioni di anni fa (anche se alcuni gruppi di dinosauri che si sono evoluti in Asia probabilmente sono venuti anche in Nord America). Potrebbe esserci stato un grande scambio di dinosauri tra quella che oggi è l’Alaska e la Russia. Anche se un certo numero di colloqui nella sessione ha sottolineato la necessità di ulteriori informazioni prima di poter disegnare i modelli, Sampson ha fatto il caso che Laramidia era un importante centro di evoluzione dei dinosauri. Man mano che le scoperte si accumulano e i paleontologi trovano nuovi modi per analizzare i dati fossili, la principale storia evolutiva verrà messa a fuoco.

Immagine in alto da:

Sampson SD, Loewen MA, Farke AA, Roberts EM, Forster CA, et al. (2010) I nuovi dinosauri cornuti dello Utah forniscono prove per l’endemismo dei dinosauri intracontinentali. PLoS UNO 5 (9): e12292. doi:10.1371 / giornale.pone.0012292.g003