La scienza non può rimanere a lungo libera in un sistema sociale che cerca di esercitare il controllo su tutta la vita spirituale e intellettuale di una nazione. La correttezza di una teoria scientifica non può mai essere giudicata dalla sua disponibilità a dare le risposte desiderate dalla leadership politica.

Charles Charles A. Leone, “Lysenko contro Mendel, per” Operazioni di Kansas Accademia delle Scienze, 1952

Quando sento che qualche figura politica ha tentato di legiferare scienza per soddisfare la comodità dei loro convinzioni politiche—e questo accade abbastanza di frequente, anche qui negli Stati Uniti—io penso alla lezione di biologia e la storia di Trofim Lysenko nei primi anni dell’Unione Sovietica.

Lysenko, direttore della biologia di Joseph Stalin, era a capo di un gruppo di allevatori di animali e piante che rifiutavano la scienza della genetica—in particolare come sviluppata da Gregor Mendel e Thomas Hunt Morgan—come straniera, impraticabile, idealista e un prodotto del “capitalismo borghese.”Invece, questi sovietici hanno promosso il lavoro del connazionale Ivan V. Michurin. Michurin credeva in una forma di evoluzione neo-lamarckiana. Potresti ricordare il classico esempio di evoluzione lamarckiana che sosteneva che le giraffe allungavano il collo in lunghezze così lunghe e poi trasmettevano quel tratto alla loro progenie diretta. Il sistema di Michurin era una forma avanzata di questo.

La biologia michurinista, che in seguito si trasformò in Lysenkoismo, era conveniente per un governo sovietico che cercava di progettare la perfetta utopia sociale. Con questo sistema, pensavano di poter forzare rapidamente piante e animali, anche il popolo sovietico, in forme che potessero servire a requisiti pratici. Ad esempio, Lysenko ha affermato di aver cambiato una specie di grano primaverile in un grano invernale in pochi anni. Naturalmente, questo era impossibile-soprattutto perché la specie di grano primaverile aveva due serie di cromosomi e il grano invernale ne aveva tre-e più probabilmente il suo esperimento era stato contaminato. Ma Lysenko deteneva un grande potere e le sue affermazioni venivano raramente contestate.

Lysenko arrivò a dominare la biologia sovietica con un discorso del 1948—preparato in parte da Stalin stesso—in cui Lysenko denunciò Mendel e dichiarò che i fautori di tale scienza erano nemici del popolo. Gli scienziati che non erano d’accordo con le teorie di Lysenko furono epurati—alcuni furono inviati ai gulag mentre altri semplicemente scomparvero.

I risultati furono inevitabili: la biologia sovietica rallentò quasi fino a quando una serie di fallimenti dei raccolti e la conseguente carenza di cibo costrinse la rimozione di Lysenko nel 1965, anche se la sua stella aveva già iniziato a cadere dopo la morte di Stalin nel 1953. E nel resto del mondo, la scienza è avanzata, come è solito fare quando ai ricercatori viene data la libertà di esplorare nuove e vecchie idee, lasciando i biologi sovietici nella polvere.

La lezione qui? Dobbiamo ricordare che solo perché un dittatore emette un decreto o i legislatori approvano una legge, non hanno cambiato la realtà. Ignorare la scienza a favore di una visione preferita del mondo può avere conseguenze devastanti.