Imparare da esperimenti naturali

Nel Marzo 1761, all’età di 33 anni, Giovanni Cacciatore di salpare da Portsmouth come parte di un agente sotto copertura spedizione per conquistare l’isola di Belle-Île, al largo della costa della Bretagna, in una spericolata sforzo per determinare l’esito della Guerra dei Sette Anni. Dopo che le truppe riuscirono a conquistare l’isola, Hunter e i suoi colleghi chirurghi furono tenuti occupati a trattare centinaia di soldati britannici e francesi feriti in condizioni sporche, senza il beneficio di anestesia o metodi antisettici. Operando in ospedali da campo sporchi, sondando le ferite dei pazienti con coltelli, pinze e dita incrostate di sangue e pus, i chirurghi dell’esercito hanno spesso introdotto un’infezione fatale.

Nonostante il numero di morti per infezione a seguito di un intervento chirurgico per rimuovere palle di moschetto e detriti, i colleghi di Hunter credevano che l’infezione non fosse solo un risultato necessario ma anche un risultato benefico del trattamento. Hunter credeva in modo diverso. Appassionato sostenitore dei poteri curativi della natura, non considerava l’infezione inevitabile e sollecitava sempre un approccio conservativo alla chirurgia. Allo stesso modo in cui le opinioni di Ambroise Paré sul trattamento delle ferite da battaglia con olio bollente erano state modificate da osservazioni a seguito di un esperimento naturale casuale due secoli prima, 3,4 Le opinioni conservatrici di John Hunter sul trattamento sono state confermate in un esperimento naturale.

Il giorno in cui gli inglesi sbarcarono a Belle-Île, cinque soldati francesi furono fucilati nello scambio di fuoco, ma si nascosero in una casa colonica vuota con le ferite non curate fino a quando non furono scoperti quattro giorni dopo. Uno era stato colpito alla coscia da due palle di moschetto, uno dei quali era ancora alloggiato nel suo osso della coscia; un secondo era stato colpito al petto e stava sputando sangue; il terzo era stato colpito al ginocchio; il quarto era stato colpito al braccio; e il quinto era solo leggermente ferito. Pur non avendo alcun intervento chirurgico per rimuovere i missili, o addirittura qualsiasi trattamento a tutti, tutti hanno recuperato meglio dei loro avversari britannici che erano stati sottoposti al coltello del chirurgo. “Questi quattro uomini non avevano fatto nulla alle loro ferite per quattro giorni dopo averli ricevuti … e tutti si sono ripresi”, scrisse in seguito Hunter.5

Ulteriori prove per l’argomento di Hunter contro la rimozione dei proiettili arrivarono sotto forma di un granatiere britannico che era stato colpito al braccio e fatto prigioniero dai francesi. Anche lui aveva ricevuto solo un trattamento superficiale, ma quando fuggì una quindicina di giorni dopo i chirurghi furono sorpresi di trovare le sue ferite guarite. – Circa due settimane dopo l’incidente egli fuggì, e venne al nostro ospedale; ma a quel punto il gonfiore era abbastanza placato, e le ferite guarivano; rimaneva solo una rigidità nell’articolazione del gomito, che si staccava spostandola.’5

Mentre i colleghi di Hunter liquidavano queste scoperte come anomalie, Hunter applicò le scoperte alla sua pratica, operando solo per rimuovere una palla di moschetto quando questa aveva frantumato l’osso o preso in evidenti detriti, ma altrimenti lasciando la ferita a guarire intatta. Scrisse a casa per dire a suo fratello William che ‘la mia pratica nelle ferite da arma da fuoco è stata in una grande misura diversa da tutte le altre, sia a causa della mia suppos’d conoscenza, e il metodo di trattamento’.6

Mentre la pratica moderna avrebbe normalmente comportato la rimozione di un oggetto estraneo, nelle circostanze in cui Hunter operava – le condizioni antigieniche della chirurgia dell’esercito del xviii secolo e l’ignoranza delle infezioni incrociate-il suo approccio, basato su prove piuttosto che sulla tradizione, era chiaramente preferibile. Passarono molti altri anni, tuttavia, prima che i risultati delle sue osservazioni fossero pubblicati postumi in Un Trattato sul sangue, l’infiammazione e le ferite da arma da fuoco.5