Armstrong nacque il 3 febbraio 1898 a Memphis, Tennessee. Ha ricevuto lezioni di pianoforte e organo come un bambino a Memphis e servito come pianista e organista in chiesa e nella sua scuola. Sua madre e sua nonna odiavano la musica popolare e consideravano il blues volgare. Infatti, è stata picchiata per avere una copia di W. C. Handy ” St. Louis Blues.”Più tardi, ricordò di suonare” Soldati cristiani in avanti “in chiesa un giorno ” con un ritmo definito”, un po ‘ con costernazione del suo ministro.

Armstrong ha ricevuto la sua formazione musicale formale presso la Fisk University, il Chicago College of Music (ottenendo un certificato di insegnante nel 1924) e il New York College of Music (ottenendo un diploma nel 1929). Lasciò Fisk nel 1917 quando la sua famiglia si trasferì a Chicago, e la sua carriera professionale iniziò lì con un lavoro come” song-plugger ” presso il negozio di musica di Jones su South State Street.

Al negozio di musica di Jones, Armstrong imparò e dimostrò tutta la musica disponibile nel negozio e fu pubblicizzato come “The Jazz Wonder Child.”Fu qui che incontrò Jelly Roll Morton, probabilmente il più grande pianista jazz dell’epoca. Il loro incontro è diventato leggendario tra gli storici del jazz. Armstrong e Morton scambiarono le interpretazioni degli standard del giorno, e dimostrò il suo stile pesante e calpestante. Ha preso questa come una lezione importante. Da quel giorno in poi, ha giocato con una mano pesante, stile ritmico aggressivo che è diventato il suo marchio di fabbrica per tutta la sua carriera.

Armstrong era ben conosciuto e rispettato dai suoi coetanei. I complimenti dei musicisti erano tipicamente come quelli di George “Pops” Foster, il grande bassista, che si riferiva a lei come “un grande pianista e un grande musicista.”Ai suoi tempi il pianoforte era il fulcro della sezione ritmica, incaricato di mantenere il ritmo e la struttura fondamentale degli accordi per liberare i solisti di clarinetto, tromba o cornetta per i loro voli di fantasia. Il pianoforte non era necessariamente un punto focale per suonare da solo, come attesta la stessa Armstrong: “Non era lo stile durante i giorni di King Oliver per il pianista suonare molti assoli. A volte avevo l’impulso di correre su e giù per il pianoforte e fare qualche corsa e cose, e Joe si girava e mi guardava e diceva: “Abbiamo un clarinetto nella band.'”

Il suo stile solido e a quattro battute garantiva l’accettazione di Armstrong tra i suoi coetanei e un buon seguito tra i devoti. Come pianista, i suoi primi lavori includevano cantanti di accompagnamento, tra cui il blues great Alberta Hunter. Armstrong era anche un buon organizzatore e ha guidato la sua band per molti anni. I suoi altri talenti includevano l’arrangiamento, la composizione e il canto.

La carriera di Armstrong nel jazz si estese per più di cinquant’anni e si concentrò a Chicago e New York. Ha ottenuto il suo primo lavoro di gioco attraverso i contatti fatti al negozio di musica di Jones. La sua prima grande esperienza con la band fu con l’originale New Orleans Creole Jazz Band, suonando al De Luxe Cafe. La band comprendeva Lawrence Duhé al clarinetto, Sugar Johnson e Freddie Keppard alle cornette, Roy Palmer al trombone, Sidney Bechet al clarinetto e sassofono soprano, Tubby Hall alla batteria, Jimmy Palao al violino, Bob Frank al piccolo e Wellman Braud al basso. È su questa band che Armstrong ha raccontato uno dei suoi racconti più famosi: quando ha chiesto in quale chiave stavano suonando il loro primo numero, le hanno detto, ” ‘Chiave, non sappiamo quale chiave. Proprio quando senti due colpi, inizia a giocare.”Così ho appena colpito tutto sul piano, quindi qualunque sia il tasto in cui erano, ci sarei anche io. Oh, dopo un secondo ho potuto sentire quale chiave stavano suonando, perché in quel momento non penso che usassero più di cinque accordi. In realtà, sono sicuro che non l’hanno fatto. ”

L’originale New Orleans Creole Jazz Band ha suonato in un puro, oscillante stile New Orleans e ha avuto un discreto successo. Il pubblico spesso conteneva alcuni dei principali musicisti e stelle del giorno, tra cui Bill” Bojangles ” Robinson, la squadra di vaudeville di Walker e Williams, Eddie Cantor, Al Jolson, e Sophie Tucker. King Oliver e Johnny Dodds vennero una sera per ascoltare la band e invitarono Armstrong a unirsi alla loro band, King Oliver’s Creole Jazz Band, suonando ai Lincoln Gardens (più tardi i Royal Gardens). Nel 1922, Louis Armstrong si unì a lui, e il complemento completo della band di Oliver comprendeva Oliver e Louis Armstrong alle cornette, Honoré Dutrey al trombone, Johnny Dodds al clarinetto, Baby Dodds alla batteria, Bill Johnson al banjo e Armstrong al pianoforte. Questa band, ovviamente, è diventata una delle più famose di tutta la storia del jazz e ha costituito il nucleo per le sessioni di registrazione Hot Five e Hot Seven di Louis Armstrong.