NEW YORK — Joe Burrow ricorda ancora tutti i dettagli.

Campo di addestramento di agosto. Trapano interno. Il nome del linebacker dell’Ohio State che l’ha colpito.

Anche due anni dopo, l’ex quarterback di Buckeyes e Heisman Trophy sensation alla LSU si sfrega ancora istintivamente la mano destra riflettendo sull’infortunio che ha cambiato radicalmente la sua carriera — e sostanzialmente cambiato il corso della storia del football universitario.

“Quindi, è successo durante il trapano interno”, ha detto Burrow al Marriott Marquis. “Chris Worley pensava che avessi la palla, l’ho capito tardi e mi ha colpito la mano. Era solo una cosa strana. La mia mano si è impigliata nelle sue pastiglie, e sapevo di averla rotta immediatamente.

“Voglio dire, penso che abbia alterato il corso di tutta la mia carriera. Ho cercato di tornare molto più velocemente di quanto avrei dovuto e non potevo davvero lanciare la palla per un po’. Ci penso sempre.”

Ovviamente tutto ha funzionato bene per Burrow, che ha acceso la SEC in fiamme e ha LSU imbattuto dirigendosi verso i playoff di football del College.

Joe Burrow-Ohio State-Buckeyes-Ohio State football-Chase Young

Ohio State aveva una volta i futuri finalisti di Heisman Joe Burrow e Chase Young in competizione l’uno contro l’altro in pratica. (Greg Bartram / Imagn)

E per i Buckeyes, non ci sono rancori o lamentele o andare avanti con il proprio record senza macchia e la possibilità che potessero incontrare le Tigri nel gioco del campionato nazionale. Ovviamente aiuta anche il fatto che Dwayne Haskins abbia finito la sua stagione come antipasto proprio qui a Times Square come finalista di Heisman dopo aver battuto Burrow, e Ohio State ha un altro quarterback alla cerimonia questo fine settimana dopo che Justin Fields ha preso le redini quest’anno.

Ma rende ancora per un affascinante scenario what-if, e la timeline alternativa potrebbe essere un dibattito barroom per anni a venire a Columbus. Se Burrow avesse tenuto quella mano fuori dal pericolo nel campo di addestramento, avrebbe tirato avanti a Haskins nella battaglia riscaldata e collo e collo per il lavoro di riserva? Potrebbe essere stato lui a scendere dalla panchina per radunare i Buckeyes nel Michigan, dandogli il comando di andare al campo di primavera?

Se Haskins si fosse trasferito, Burrow avrebbe seguito la stessa traiettoria ed è stato un primo round lo scorso anno? L’appello del reato di Ryan Day sarebbe ancora sufficiente per invogliare Fields a trasferirsi dalla Georgia, o Burrow sarebbe ancora in carica allo Stato dell’Ohio e sparando per un titolo nazionale per coronare la sua leggendaria carriera nel suo stato d’origine?

È vertiginoso girare tutte le possibilità, e ovviamente alla fine il dibattito non ha molta importanza o cambia nulla. Ma due stagioni dopo, vale la pena ricordare quanto delicata possa essere la situazione al quarterback. Una pausa sfortunata ha giocato un ruolo significativo nel cambiare tutto sia per Ohio State e Burrow — anche se ha funzionato così come avrebbe potuto essere immaginato per entrambe le parti.

“Onestamente, non ho mai pensato , ho solo cercato di fare quello che dovevo fare per vincere le partite di calcio”, ha detto Burrow. “Significherebbe molto per tutti coloro che mi hanno aiutato nel mio viaggio-dagli allenatori giovanili alla scuola media, al liceo, allo stato dell’Ohio, all’LSU. Penso che significherebbe molto per molte persone. Cerco solo di fare tutto il necessario. In questa stagione fu lanciato per 4.700 yard e 48 touchdown.

Ohio State-Chase Young-Justin Fields-Joe Burrow-Heisman Trophy

Joe Burrow, Justin Fields, Jalen Hurts e Chase Young a New York. (Austin Ward / Lettermen Fila)

“L’infortunio probabilmente mi ha un po ‘rallentato, si’. Ma ha fatto un ottimo lavoro entrando contro la squadra del Nord e vincendo quella partita, quindi penso che abbia avuto il percorso interno perché è entrato e ha vinto quella partita.”

Burrow ovviamente non chiama ancora il Michigan per nome e continua a mostrare il suo amore Ohio State, dove ha conseguito la laurea prima di dirigersi verso il bayou. Nel frattempo, Ryan Day e i Buckeyes hanno dimostrato ripetutamente negli ultimi due anni che apprezzeranno ogni opportunità che avranno di vederlo giocare, e raccontano ancora storie sulla competitività di Burrow, le battute e l’abilità che lo renderebbe una star.

Entrambi occasionalmente ammetteranno di guardarsi indietro e di chiedersi cosa avrebbe potuto essere diverso, e Chase Young ha preso a scherzare questa settimana a Fields su come non sarebbe stato l’antipasto allo Stato dell’Ohio se Burrow fosse nel roster. Quella parte è anche in discussione, dato quanto sia stato notevole Fields durante la sua prima stagione come antipasto, e se il secondo anno fosse stato in grado di giocare più partite di quattro quarti, le sue statistiche avrebbero potuto far saltare Burrow fuori dall’acqua.

Questo, ovviamente, è un altro ipotetico a cui non si può dare una risposta definitiva. Ad ogni modo, in questo momento l’obiettivo principale per tutti è su cosa c’è dopo e cosa potrebbe essere una riunione piena di drammi a New Orleans.

“Sì, abbiamo sempre saputo che poteva farlo”, ha detto Young. “Joe ha sicuramente giocato il modo in cui serve per vincere l’Heisman, e non sono sorpreso.

“Joe è uno dei ragazzi che lavorano più duramente in ogni spogliatoio. E ‘ proprio come quel perfetto studente-atleta, per davvero. E sapevamo che ovunque andasse, ci aspettavamo che prendesse il sopravvento, perché sapevamo chi era Joe.”

I Buckeyes erano anche lì quando il viaggio per Joe Burrow ha preso una piega inaspettata. E potrebbero tornare sullo stesso campo con lui con la possibilità di un altro momento storico nei playoff di football del college.