James Stephens è nato il feb. 2, 1882 (lo stesso giorno in cui nacque James Joyce), da una famiglia povera che viveva in una baraccopoli di Dublino. Era in gran parte autodidatta e lavorava nell’ufficio di un avvocato quando il poeta George Russell (noto come AE) lo scoprì. In apparenza fisica assomigliava a un folletto, meno di 5 piedi di altezza, con un viso buffo e carnagione scura, un prototipo del comico irlandese. Sposato e con due figli, ha diviso il suo tempo tra Dublino e Parigi fino allo scoppio della seconda guerra mondiale. Fece il suo debutto come emittente di successo per la BBC nel 1928 con una personale reminiscenza di JohnMillington Synge. Anche se si dissociò dalla neutralità irlandese durante gli anni ‘ 40, dichiarandosi “un irlandese che desiderava eleggere se stesso un inglese per tutta la durata”, fu onorato per il suo servizio alla causa dell’indipendenza irlandese e fu attivo nel movimento Sinn Fein fin dai suoi inizi. Fino alla sua morte il Dic. 26, 1950, è stato assistente curatore della National Gallery di Dublino.

La competenza di Stephens nella lingua gaelica e la sua vasta collezione di folklore e leggende irlandesi lo resero un maestro della tradizione orale irlandese. Le sue favole e racconti sono una miscela di filosofia e nonsense, volto a creare per l’Irlanda “una nuova mitologia per prendere il posto della mitologia logora della Grecia e di Roma.”Il suo capolavoro, The Crock of Gold (1912), una favola moderna, impiega folletti e spiriti in un burlesque semi-nascosto della filosofia irlandese che deride la prigionia dell’intelletto umano da parte di medici, avvocati, sacerdoti, professori e mercanti; allo stesso tempo, presenta un commento umoristico sulla battaglia irlandese dei sessi. Questo lavoro vinse il Premio Polignac per la narrativa nel 1912. La figlia della Charwoman (1912) ha avuto un grande successo in America con il titolo Mary, Mary.

Il resoconto grafico di Stephens sugli eventi della Settimana di Pasqua, L’Insurrezione di Dublino (1916), fu ristampato nel 1965. Il suo terzo romanzo, Deirdre (1923), vinse la Medaglia d’oro Tailteann per la narrativa nel 1923. Tredici volumi di poesie liriche hanno stabilito la sua reputazione come poeta; tra i migliori di questi sono il suo primo, Insurrections (1909), Songs from the Clay (1915), Strict Joy (1931), e il suo ultimo, Kings and the Moon (1938). Inciso in Moonlight (1928), una raccolta di racconti, mostra lo stesso genio per il linguaggio e l’amore per la tradizione irlandese come è stato trovato nella sua popolare raccolta Irish Fairy Tales (1920). La magia linguistica e i doni lirici di Stephens hanno portato James Joyce a notare che se fosse morto prima di completare Finnegans Wake, James Stephens era l’unico uomo che poteva finirlo.