James Forten nacque libero il 2 settembre 1766 a Filadelfia, Pennsylvania. I suoi genitori erano Thomas e Sarah Forten. Era anche il nipote di schiavi. I suoi anni formativi furono trascorsi a Filadelfia e frequentò la scuola quacchera di Anthony Benezet per bambini afroamericani. Quando compì otto anni, lavorava per il sail loft di Robert Bridges. Qui e ‘ dove lavorava anche suo padre. L’anno seguente, suo padre fu vittima di uno sfortunato incidente in barca e morì. Questa tragedia ha portato James di nove anni a dover assumere un lavoro aggiuntivo per sostenere la sua famiglia.

Nel corso del tempo, James Forten si interessò alla politica e fece avidamente campagna per e sostenne la temperanza, il suffragio femminile e la parità di diritti per gli afroamericani. Nel 1800, fu il leader nell’organizzazione di una petizione che chiedeva al Congresso di emancipare tutti gli schiavi. Dato che questo era un anno di elezioni presidenziali, si diceva che alcuni dei candidati presidenziali (tra cui Thomas Jefferson) non erano troppo contenti di un uomo nero che sosteneva l’emancipazione degli schiavi. Il suo attivismo fu ulteriormente riconosciuto quando scrisse e pubblicò un opuscolo che denunciava il legislatore della Pennsylvania per aver vietato l’immigrazione di schiavi neri liberati da altri stati.

Durante la sua prima adolescenza, ha lavorato come ragazzo della polvere durante la guerra rivoluzionaria sul veliero Royal Lewis. Dopo essere stato catturato dall’esercito britannico, fu rilasciato e tornò a casa per riprendere il suo precedente lavoro. Soddisfatto del suo lavoro e della sua dedizione, fu nominato alla posizione di caposquadra nel loft. Nel 1798, Bridges decise di ritirarsi e voleva che Forten rimanesse a capo del loft. Alla fine James Forten possedeva l’azienda e impiegava quasi quaranta lavoratori.

Nel 1817, Forten si unì a Richard Allen, il fondatore della Chiesa episcopale metodista africana, per formare la Convenzione del Colore. È interessante notare che l’organizzazione ha sostenuto la migrazione di schiavi neri liberi in Canada, ma ha resistito con veemenza a qualsiasi movimento per un ritorno nel continente africano. Altri uomini di spicco che si unirono a Forten e Allen furono William Wells Brown, Samuel Eli Cornish e Henry Highland Garnet.

James Forten morì il 4 marzo 1842. I suoi primi anni erano stati dedicati a fornire per la madre vedova, i suoi anni di mezzo verso l ” acquisizione di una vasta fortuna economica e rettificare le ingiustizie brutali che erano state perpetrate sui suoi compagni afro-americani, povera gente, e le donne.