James Craig nacque l ‘ 8 gennaio 1871 a The Hill, nella zona di Sydenham a east Belfast. Suo padre aveva fatto i suoi milioni nel settore del whisky e Craig avrebbe continuato a ereditare una gran parte di questa fortuna alla morte di suo padre. Craig è cresciuto come presbiteriano e ha frequentato Merchiston Castle School di Edimburgo, che è stato gestito dalla Chiesa di Scozia. Dopo aver lasciato la scuola nel 1888 entrò nel mondo della finanza e fu uno dei membri fondatori della Borsa di Belfast, prima di fare volontariato per l’esercito durante la guerra boera.

Durante la guerra boera Craig prestò servizio nel 3 ° battaglione dei Royal Irish Rifles, raggiungendo il grado di Capitano. Le esperienze di Craig durante la guerra influenzarono chiaramente lo sviluppo della sua ideologia unionista. Patrick Buckland scrive che “la guerra gli aveva dato una maggiore consapevolezza dell’Impero e un orgoglio per il posto dell’Ulster in esso”.

Dopo il suo ritorno dall’Africa, Craig fu attivamente coinvolto nella politica unionista e fu eletto deputato unionista per East Down nel gennaio 1906. Divenne Gran Maestro del Co. Down Orange Lodge e questo stretto legame con l’Ordine Arancione si sarebbe rivelato sia vantaggioso che dannoso in momenti diversi durante la sua carriera politica.

James Craig ha giocato un ruolo chiave nella crisi dell’Ulster del 1912-14. Mentre ha permesso a Sir Edward Carson di presentare l’immagine pubblica della campagna, Craig era responsabile della stretta organizzazione del movimento che era cruciale per il suo successo nel resistere all’attuazione del Terzo Home Rule Bill. Craig è stato anche uno dei principali membri della commissione istituita per preparare una costituzione per il governo provvisorio proposto, che doveva essere assemblata nel caso in cui la Gran Bretagna tentasse di costringere l’Ulster ad accettare la Home Rule. Craig viaggiò regolarmente in Inghilterra e Scozia per raccogliere il sostegno unionista britannico per la causa dell’Ulster. L’impressionante abilità organizzativa di Craig fu ulteriormente evidenziata nella sua orchestrazione della firma della Solemn League and Covenant il 28 settembre 1912 e nel ruolo che svolse nella creazione dell’Ulster Volunteer Force come una forza paramilitare ben addestrata. Durante questo periodo di crisi, Craig divenne un forte sostenitore della partizione e sostenne efficacemente per una contea di sei Irlanda del Nord, al fine di garantire il mantenimento di una forte maggioranza unionista.

Il 26 gennaio 1921, James Craig divenne il primo Primo ministro dell’Irlanda del Nord. Il mandato di Craig come leader dell’Irlanda del Nord conteneva diversi importanti risultati. Fu in gran parte responsabile della creazione dei ministeri del governo nordirlandese e continuò il suo successo elettorale mantenendo il suo seggio a Nord dal 1921 fino alla sua morte nel 1940. Craig riuscì anche a resistere ai tentativi dei governi britannico e irlandese, come la Boundary Commission del 1923-5, di riaprire la questione costituzionale. È in gran parte grazie alla determinazione di Craig che l’Irlanda del Nord ha mantenuto la sua integrità territoriale come stabilito nel 1921. L’abolizione della rappresentanza proporzionale nel governo locale e nelle elezioni parlamentari dell’Irlanda del Nord ebbe luogo nel 1929 su raccomandazione di Craig. Questo può essere riconosciuto come un risultato per Craig in quanto è stato un fattore chiave nel rafforzare il dominio elettorale del Partito unionista dell’Ulster. Craig fu anche creato visconte Craigavon di Stormont nel 1927.

A causa della sua salute cagionevole, Craig divenne meno coinvolto nella gestione quotidiana del governo dell’Irlanda del Nord nel 1930. Tuttavia, il suo impegno a mantenere l’integrità costituzionale dello stato dell’Irlanda del Nord è rimasto forte. Quando Eamon De Valera pubblicò la sua nuova costituzione per lo Stato Libero d’Irlanda nel 1937, Craig convocò le elezioni generali in Irlanda del Nord nel gennaio 1938. L’elezione ha portato ad un’ulteriore vittoria per gli unionisti di Craig e ha riaffermato la posizione dell’Irlanda del Nord all’interno del Regno Unito.

James Craig morì il 24 novembre 1940 e fu sepolto nel castello di Stormont. Craig sarà sempre visto come un convinto difensore dell’integrità costituzionale dell’Irlanda del Nord dalla comunità unionista e la sua eredità fu ulteriormente sancita nel 1965 quando la città di Craigavon, di nuova costruzione, prese il nome da lui.

P. Buckland, James Craig (Dublino, 1980), p. 8.

A. T. Q. Stewart, La crisi dell’Ulster (Londra, 1969), p. 42.

D. G. Boyce, ‘James Craig’ in Oxford Dictionary of National Biography (accessed 2 May 2011).

Ulteriori letture

Boyce, D. G., ‘James Craig’ in Oxford Dictionary of National Biography

Buckland, P., Irish unionism 2: Ulster unionism and the origins of Northern Ireland 1886-1922 (Dublin, 1973).

Buckland, P., The factory of grievances: devolved government in Northern Ireland 1921-1939 (Dublin, 1979).

Buckland, P., James Craig (Dublino, 1980).

Ferriter, D., La trasformazione dell’Irlanda 1900-2000 (Londra, 2005).

Hennessey, T., A history of Northern Ireland 1920-1996 (Dublino, 1997).

Stewart, A. T. Q., La crisi dell’Ulster (Londra, 1969).