James Bevel è stato il carismatico Southern Christian Leadership Conference (SCLC) field general che ha organizzato e guidato molte delle azioni del Chicago Freedom Movement. Nato nel Mississippi nel 1936, Bevel è venuto al movimento per i diritti civili dopo la formazione di essere un ministro presso l’American Baptist Seminary e un breve periodo nell’esercito.

Bevel apprese per la prima volta il potenziale dell’azione diretta non violenta nel movimento sit-in di Nashville del 1960. Durante quell’anno, divenne uno dei membri fondatori del Comitato di Coordinamento Studentesco non violento. Dopo essersi unito ai Freedom Rides nel 1961 e aver organizzato i Mississippi blacks, fu reclutato per unirsi alla SCLC quando i suoi leader decisero che l’organizzazione aveva bisogno di membri dello staff che potessero incoraggiare l’attività giovanile. Era uno stratega critico nelle campagne di riferimento di SCLC a Birmingham e Selma, Alabama.

Bevel era cresciuto in parte nella città del Midwest di Cleveland, Ohio, ed era sposato con la nativa chicagoan Diane Nash Bevel, quindi era ben consapevole delle disuguaglianze che i neri del nord affrontavano. Nel 1965 divenne direttore del programma della West Side Christian Parish, un ministero di sensibilizzazione nel West Side di Chicago. Da quel post, ha collaborato con il suo amico Bernard LaFayette, che stava già lavorando sul West Side, altri attivisti, e un team SCLC advance per gettare le basi per il progetto di Chicago di SCLC.
Secondo un lavoratore dei diritti civili di Chicago, Bevel immediatamente “ha creato una reputazione impressionante come oratore ispiratore, un brillante stratega dei diritti civili.”Secondo un altro attivista,” Sembrava sempre che Bevel fosse colui che si alzava e disegnava i diagrammi sulla lavagna e aveva tutte queste nuove intuizioni e idee . . . era un vero filosofo.”

Quando il Movimento per la libertà di Chicago ha deciso di prendere di mira il mercato immobiliare doppio della città, Bevel, come membro del Comitato d’azione, ha contribuito ad applicare un’azione diretta non violenta per affrontare questo problema. Quando nell’estate del 1966 arrivarono chiamate da parte di influenti abitanti di Chicago per fermare le marce, Bevel insistette sul fatto che le marce dovevano continuare.

Durante i negoziati al vertice che hanno coinvolto attivisti del movimento, funzionari della città, rappresentanti immobiliari, leader religiosi e la comunità imprenditoriale, Bevel ha chiesto un’azione immediata per porre fine alla discriminazione abitativa. Anche se non del tutto soddisfatto dell’accordo al Vertice, cercò di dissuadere gli scontenti attivisti del Movimento per la Libertà di Chicago dall’organizzare una marcia su Cicerone nel settembre 1966.

Dopo la campagna open-housing, Bevel concentrò maggiormente le sue energie sulla fine della guerra in Vietnam. La sua influenza contribuì a spronare Martin Luther King Jr. a denunciare la guerra nel 1967.

Negli ultimi anni, Bevel ha lavorato a Chicago e Philadelphia per affrontare i tipi di problemi interni alla città che il Movimento per la libertà di Chicago ha affrontato nel 1966.

–SJB