Utah déli része biztosan megváltozott a késő kréta időszakhoz képest. Ma a Grand Staircase-Escalante Nemzeti Emlékmű néven ismert terület száraz, sziklás hely,ahol kevés növény található. De a 90-70 millió évvel ezelőtti időszakban a terület buja, mocsaras élőhely volt a nagy belső tengeri út közelében, amely kettévágta Észak-Amerikát. Óriás krokodilok és furcsa dinoszauruszok éltek ebben a tengerparti környezetben, maga is csak egy része egy hatalmas sziget kontinens, amely egykor elszigetelt más részein a világ. Ez az elszigeteltség kétségtelenül befolyásolta a dinoszauruszok evolúcióját. És lehetséges, hogy a kontinensen belüli különálló zsebek okozták a dinoszaurusz evolúcióját északon és délen, nagyon eltérően. A gerinces Paleontológiai Társaság éves találkozóján tegnap egy speciális technikai ülésen a paleontológusok összegyűltek, hogy bemutassák Észak-Amerika Elveszett nyugati kontinensének, a Laramidia-nak az állatvilágát.

nem vettem részt az egész ülésen, de a második félévben minden beszélgetést elkaptam. Együtt durva képet alkottak arról, hogy mennyire más volt a világ egykor. Először is, Utah déli része furcsa és impozáns krokodiloknak adott otthont. Randall Irmis, a Utahi Egyetem és a Utahi Természettudományi Múzeum paleontológusa áttekintette a Grand Staircase-Esclanate Nemzeti emlékműben talált őskori krokodilformák sorát, köztük a hatalmas, dinoszauruszevő “terror krokodil” Deinosuchust. Még mindig vannak rejtélyek, amelyek megoldásra várnak, és a felfedezéseket még mindig előkészítik a laboratóriumban, de a környéken talált lesragadozók közül sok alligatoroid volt—olyan lények, amelyek szorosabban kapcsolódnak a mai aligátorokhoz, mint az élő gharialokhoz vagy krokodilokhoz.

a sérült csontok arra utalnak, hogy az egyik rég elveszett krokodil egyszer egy kis dinoszauruszba süllyesztette a fogait. Valójában a támadó krokodil még a fogának egy részét is hátrahagyta. A következő előadásban Stephanie Drumheller, az Iowai Egyetem paleontológusa kiemelte a harapásnyomokat, amelyeket egy kicsi csontvázán találtak, kétlábú, névtelen növényevő dinoszaurusz, amelyet Utah déli részén, a Kaiparowits-formációban találtak. Nagy felbontású vizualizációs technikák és a modern krokodilok által a táplálkozás során okozott csontsérülésekkel való összehasonlítás segítségével Dumheller le tudta szűkíteni a lehetséges gyanúsítottak listáját egy nagyjából három láb hosszú krokodilformára. Az ilyen méretű állatok között egynél több potenciális jelölt van, de Drumheller munkája kimutatta, hogy egyes dinoszauruszoknak legalább annyira kellett félniük a viszonylag kicsi krokodiloktól, mint a hatalmas ragadozóktól, például a Deinosuchustól.

természetesen ebben az időben ugyanazon a területen nagy, ragadozó dinoszauruszok futottak. Mark Loewen, az Utah-i Természettudományi Múzeum paleontológusa áttekintést adott a késő kréta kori Grand Staircase-Escalante Nemzeti Emlékmű theropoda dinoszauruszairól, különös tekintettel az ott talált furcsa tyrannosaurusokra. Ezeknek a ragadozóknak, mint például a nemrégiben elnevezett Teratophoneus, viszonylag rövid, mély koponyájuk volt, lenyűgöző fogakkal, amelyek megkülönböztették őket unokatestvéreiktől, akik ugyanabban az időben éltek Laramidia északi részén. Hogy pontosan miért fejlődtek ki így ezek a dinoszauruszok, nem tudni, de a zsarnokok és az ugyanazon lelőhelyekről származó más dinoszauruszok eltérő jellege arra késztette a paleontológusokat, hogy vajon volt – e valamiféle fizikai akadály, amely elszigetelte őket, és megkülönböztető változásokon ment keresztül. Olyan furcsa, mint amilyennek látszanak, bár, legalább egy adhat némi állásfoglalást arról, hogy honnan származik az egyre népszerűbb Tyrannosaurus rex. Az állatról szóló tavalyi beszélgetésre támaszkodva Loewen azt javasolta, hogy egy még le nem írt Tyrannosaurus a Utah déli részén található Wahweap formációból képviselheti a régóta keresett Tyrannosaurus ős formáját.

de a leglátványosabb dinoszauruszok közül a Laramidia szarvas dinoszauruszai voltak. Andrew Farke a Raymond m-től. Az Alf Paleontológiai Múzeum kiemelte az Egyesült Államok délnyugati részén a felfedezés gyors ütemét, amely megváltoztatja a ceratopsid evolúció megértését. Bár az olyan dinoszauruszok, mint a Zuniceratops, úgy tűnik, hogy a legkorábbi ceratopsida dinoszauruszok—a szarvas dinoszauruszokat, mint például a Styracosaurus és az Utahceratops—Észak-Amerikában fejlődtek ki, eredetük pontos ideje és helye nem ismert. Továbbá a Laramidiában felfedezett különböző ceratopsida dinoszauruszok közötti kapcsolat rejtélyes—jobb felbontásra van szükség ahhoz, hogy megértsük, hogyan fejlődtek a dinoszauruszok térben és időben. Bár néhány nagyszerű új fosszilis leletnek köszönhetően gyorsan hozzáadunk új ceratopsid nemzetségeket, meg kell várnunk a jövőbeli fosszilis leleteket és a felülvizsgált elemzéseket, hogy valóban megértsük a csoport nagy evolúciós képét.

a Torontói Egyetem paleontológusainak, Caleb Brown-nak, David Evansnek és Terry Gates-nek a Field Museum-nak az ezt követő előadásai rávilágítottak más evolúciós és földrajzi mintákra más dinoszauruszokon és kisebb állatokon belül Laramidiában. A Laramidia északi részén talált hadrosauridákról szóló előadásában például Evans rámutatott, hogy a kontinens északi és déli része között legalább némi kapcsolat van. A nemrég elnevezett Hadrosaurus Acristavust mind az északi, mind a déli részen megtalálták, így a két terület közötti akadályok talán mégsem voltak olyan áthatolhatatlanok a dinoszauruszok számára. Hasonlóképpen, Gates rámutatott, hogy sokkal finomabb képet kell kapnunk arról, hogy milyenek voltak Laramidia ősi környezetei, és tisztább képet kell kapnunk arról, hogy mely sziklaszeletek felelnek meg a kontinens északi és déli részén. Ezeknek a kérdéseknek a jobb korlátozása lehetővé teszi a paleontológusok számára, hogy pontosabb összehasonlításokat végezzenek az evolúciós minták levonásához.

az utolsó előadást Scott Sampson, a Utahi Természettudományi Múzeum paleontológusa tartotta. Megjegyezte, hogy a paleontológusok korábban úgy gondolták, hogy a késő kréta kor számos jelentős dinoszauruszcsoportja—többek között a hadrosauridák, a ceratopsidák és a tyrannosauridák-Ázsiában fejlődött ki, majd később Észak-Amerikát is megszállták. Sampson az ellenkezőjét állította. Az új bizonyítékok arra utalhatnak, hogy ezek a csoportok a Laramidián belül jelentek meg, majd körülbelül 70 millió évvel ezelőtt szétszóródtak Ázsiába (bár az Ázsiában kifejlődött dinoszauruszok néhány csoportja valószínűleg Észak-Amerikába is eljutott). Nagy dinoszaurusz-csere lehetett a mai Alaszka és Oroszország között. Bár az ülésen számos megbeszélés hangsúlyozta a további információk szükségességét, mielőtt ki tudnánk vonni a mintákat, Sampson azt állította, hogy a Laramidia a dinoszaurusz evolúció fontos központja volt. Ahogy a felfedezések felhalmozódnak, és ahogy a paleontológusok új módszereket találnak a fosszilis adatok elemzésére, a fő evolúciós történet kerül a középpontba.

felső kép:

Sampson SD, Loewen MA, Farke AA, Roberts EM, Forster CA, et al. (2010) az Utah-i új szarvas dinoszauruszok bizonyítékot szolgáltatnak az Intrakontinentális dinoszaurusz Endemizmusra. PLoS egy 5(9): e12292. doi: 10.1371 / folyóirat.pone.0012292.g003