James Forten szabadon született szeptember 2-án, 1766-ban Philadelphiában, Pennsylvania-ban. Szülei Thomas és Sarah Forten voltak. A rabszolgák unokája is volt. Nevelő éveit Philadelphiában töltötte, és részt vett Anthony Benezet ‘ s Quaker school for afro-amerikai gyermekek számára. Mire nyolc éves lett, Robert Bridges sail loft-jában dolgozott. Itt dolgozott az apja is. A következő évben apja egy szerencsétlen csónakbaleset áldozata lett és meghalt. Ez a tragédia azt eredményezte, hogy a kilenc éves Jamesnek további munkát kellett vállalnia családja támogatása érdekében.

az idő múlásával James Forten érdeklődni kezdett a politika iránt, és lelkesen kampányolt és támogatta a mértékletességet, a nők választójogát és az afroamerikaiak egyenlő jogait. 1800-ban ő volt a vezető a petíció szervezésében, amely felszólította a Kongresszust, hogy emancipálja az összes rabszolgát. Tekintettel arra a tényre, hogy ez egy elnökválasztási év volt, a pletykák szerint néhány elnökjelölt (köztük Thomas Jefferson) nem volt túl elégedett egy fekete férfival, aki a rabszolgák emancipációját szorgalmazta. Aktivizmusát akkor is elismerték, amikor írt és kiadott egy röpiratot, amelyben elítélte a Pennsylvaniai törvényhozást, amiért megtiltotta a felszabadított fekete rabszolgák bevándorlását más államokból.

korai tizenéves korában porfiúként dolgozott a forradalmi háború alatt a Royal Lewis vitorlás hajón. Miután a brit hadsereg elfogta, szabadon engedték, és hazatért, hogy folytassa korábbi munkáját. Elégedett volt munkájával és elkötelezettségével, kinevezték a művezető helyére a padláson. 1798-ra Bridges úgy döntött, hogy visszavonul, és azt akarta, hogy Forten maradjon a padlás vezetője. Végül James Forten volt az üzlet tulajdonosa, és csaknem negyven munkást alkalmazott.

1817-ben Forten csatlakozott Richard Allenhez, az afrikai metodista püspöki egyház alapítójához, hogy megalakítsa a Színkongresszust. Érdekes módon a szervezet a szabad fekete rabszolgák Kanadába történő vándorlása mellett érvelt, de hevesen ellenállt az afrikai kontinensre való visszatérés minden mozgalmának. További prominens férfiak, akik Fortenhez és Allenhez csatlakoztak, William Wells Brown, Samuel Eli Cornish és Henry Highland Garnet voltak.

James Forten meghalt március 4, 1842. Korai éveit annak szentelte, hogy gondoskodjon megözvegyült anyjáról, középső éveit hatalmas gazdasági vagyon megszerzésére és a brutális igazságtalanságok orvoslására fordította, amelyeket afroamerikai társai, szegény emberek és nők ellen követtek el.