(né à Berlin, Allemagne, 22 juin 1910;

d. Hünfeld, Allemagne, 18 décembre 1995), logique, ordinateurs, programmation, industrie informatique.

Zuse est communément reconnu en Allemagne comme le « père de l’ordinateur », ayant construit la première machine de calcul programmable au monde en 1941. Zuse est moins connu dans d’autres pays car la plupart de ses premiers ordinateurs ont été construits pendant la Seconde Guerre mondiale et ne sont devenus célèbres en Allemagne et en dehors que plusieurs années après la guerre.

Premières années. Konrad Zuse est né à Berlin d’Emil et Maria Crohn Zuse. Son père était un fonctionnaire prussien travaillant pour le service postal qui a déménagé la famille à Braunsberg (aujourd’hui Braniewo en Pologne) quand Konrad était encore enfant. Konrad a fréquenté l’école primaire de cette ville et a commencé à étudier au gymnase local Hosianum. La famille déménage à nouveau en 1923 à Hoyerswerda (une ville en Allemagne près de ce qui est maintenant la frontière avec la Pologne). À Hoyerswerda, Zuse était inscrite à la Realschule, une école qui permettait aux élèves de poursuivre leurs études dans l’une des nombreuses universités techniques établies en Allemagne. La famille est finalement revenue à Berlin et Konrad Zuse a commencé ses études à la Technische Hochschule Charlottenburg (rebaptisée Université technique de Berlin après la Seconde Guerre mondiale). Zuse a commencé des études de génie mécanique, s’est tourné vers l’architecture, a pensé pendant un certain temps devenir graphiste commercial et s’est finalement orienté vers le génie civil. Des années plus tard, Zuse écrit dans son autobiographie qu’il a finalement découvert que le génie civil était le domaine idéal pour lui car il pouvait combiner ses intérêts artistiques avec ses prouesses techniques, en particulier en ce qui concerne les constructions mécaniques. Le jeune Konrad Zuse était un inventeur et un bricoleur, se retirant souvent pour travailler avec son ensemble mécanique « Stabil » (une version allemande du Meccano ou Ensemble de montage). En tant qu’étudiant, il a remporté plusieurs prix pour ses constructions, qu’il aimait montrer.

Dans le cadre de ses études de génie civil à la Technische Hochschule, Zuse a appris à effectuer des calculs statiques répétitifs comme ceux nécessaires pour déterminer la contrainte sur les matériaux de structures telles que des ponts ou des grues. Les calculs statiques ont été effectués entièrement à la main ou à l’aide de calculatrices de bureau. Les feuilles de calcul, sur lesquelles toutes les formules nécessaires avaient été préimprimées, étaient laborieusement remplies ligne par ligne. C’est un travail fastidieux et répétitif qui a conduit Zuse à envisager la possibilité d’automatiser la tâche. Si les ingénieurs devaient simplement remplir des données et suivre un chemin de calcul fixe, une machine pourrait prendre le relais.

La Machine Programmable Mécanique. Après avoir obtenu son diplôme en 1935, Zuse a commencé à travailler comme analyseur de stress pour le constructeur d’avions Henschel Flugzeugwerke. Il a conservé ce poste pendant moins d’un an, démissionnant dans le but de créer sa propre entreprise. Il voulait construire des machines à calculer automatiques et avait déjà pris contact avec Kurt Pannke, un constructeur de calculatrices de bureau mécaniques. Cependant, l’emploi de courte durée de Zuse à Henschel s’avérera crucial pour lui dans les années suivantes: deux fois dans sa vie, ses supérieurs à Henschel l’aideraient à obtenir un report de l’armée, les deux fois arguant qu’il était nécessaire en tant qu’ingénieur et non en tant que soldat sur le champ de bataille.

En 1936, avec le soutien financier de ses parents, Zuse commença à construire l’automate qui jusqu’à présent n’existait que dans son imagination. Certains amis de l’université l’ont aidé en travaillant pour lui tandis que d’autres lui ont offert de petites contributions monétaires pour qu’il puisse finir ce qui allait devenir la machine V1 (Versuchsmodell 1, « modèle expérimental un »). La différence la plus importante entre Zuse et les autres inventeurs informatiques travaillant à la fin des années 1930 était peut-être que Zuse concevait sa machine essentiellement seul, alors qu’aux États-Unis, des scientifiques tels que John Atanasoff et Howard Aiken disposaient des ressources d’universités ou d’entreprises importantes. Toute la conception mécanique du V1 (plus tard renommé en Z1) était son idée originale.

Zuse, ignorant la structure interne de tout type de calculatrice construit à l’époque, est parti de zéro et a développé un tout nouveau type d’assemblage mécanique. Alors que les calculatrices de bureau contemporaines étaient basées sur le système décimal et utilisaient des composants mécaniques rotatifs, Zuse a décidé d’utiliser le système binaire et des arbres métalliques qui ne pouvaient se déplacer que dans une direction. Autrement dit, les arbres ne pouvaient coulisser que de la position 0 à la position 1, et vice versa. De tels arbres étaient tout ce qui était nécessaire pour une machine binaire, mais des obstacles importants devaient encore être surmontés. Il était nécessaire de concevoir la description logique complète de la machine, puis de la « câbler » en conséquence. Les composants mécaniques, cependant, posaient un défi formidable car chaque mouvement d’une porte logique devait être couplé mécaniquement avec le mouvement des autres portes. Les déplacements horizontaux des composants devaient être transformés en déplacements glissants à travers différentes couches de la machine, voire en déplacements verticaux. Du point de vue du début du XXIe siècle, la conception mécanique de la machine était beaucoup plus difficile que de concevoir la structure logique pure. Il est juste de dire qu’aucun des amis de Zuse n’a compris exactement comment fonctionnait la machine, bien qu’ils aient passé des semaines à fabriquer les centaines d’arbres métalliques nécessaires à l’appareil.

Le Z1 était opérationnel en 1938. Il a été montré à plusieurs personnes qui l’ont vu vibrer et calculer le déterminant d’une matrice trois par trois. La machine, cependant, n’était pas assez fiable. Les composants mécaniques, tous usinés à la maison, avaient tendance à se coincer. Néanmoins, le Z1 mécanique a prouvé que la conception logique était saine. Par conséquent, une réalisation électrique, utilisant des relais téléphoniques, pourrait être envisagée comme étape suivante. Helmut Schreyer, ingénieur en électronique et ami d’université de Zuse, a suggéré l’utilisation de tubes à vide. Schreyer, en fait, l’a adopté comme projet de doctorat et a développé des circuits de tubes à vide pour une machine électronique. Zuse, cependant, n’était pas convaincu que des tubes à vide devraient être utilisés, bien qu’ils aient promis des calculs extrêmement rapides. Il doutait qu’à long terme les machines à tubes à vide puissent fonctionner de manière aussi fiable que les relais ou même les composants mécaniques. Zuse avait déjà envisagé des utilisations possibles de sa machine : Son objectif était le développement d’un remplacement programmable des calculatrices de bureau mécaniques

pour un déploiement dans les grandes ou moyennes entreprises. Ce devait être une « machine informatique pour l’ingénieur », finalement si petite qu’elle pourrait être placée sur un bureau.

En 1938, Schreyer et Zuse expliquèrent certains des circuits électroniques à un petit groupe de la Technische Hochschule. Lorsqu’on leur a demandé combien de tubes à vide seraient nécessaires pour une machine informatique, ils ont répondu que deux mille tubes et plusieurs milliers d’autres composants suffiraient. Le public académique était incrédule: les circuits à vide les plus complexes de l’époque ne contenaient pas plus d’une centaine de tubes, et la puissance électrique nécessaire pour faire fonctionner une telle machine serait prohibitive. À peine six ans plus tard, l’ENIAC, construit à la Moore School of Electrical Engineering de Philadelphie, montrerait au monde que les machines à tubes à vide étaient certes coûteuses mais tout à fait réalisables.

Le début de la Seconde Guerre mondiale a des conséquences immédiates pour Zuse ; il est appelé à servir dans l’armée et est déployé pendant six mois sur le front de l’Est. Avec l’aide de Kurt Pannke, Zuse a tenté d’obtenir un transfert à Berlin afin de continuer son travail sur la prochaine machine informatique. Helmut Schreyer, qui travaillait comme ingénieur à l’université, a également tenté d’obtenir la décharge de Zuse en proposant de construire à l’armée une machine automatique de défense aérienne qui pourrait être opérationnelle dans deux ans. Son offre a été accueillie avec la réponse sardonique que la guerre serait terminée d’ici là. Enfin, les précédents supérieurs de Zuse à Henschel ont pu obtenir son transfert à l’usine d’avions Henschel à Berlin-Adlershof, où il a été embauché pour effectuer les calculs nécessaires à la correction des ailes des « bombes volantes » (maintenant appelées missiles de croisière) en cours de construction à Berlin.

En 1940, Zuse a commencé à travailler pour la section spéciale F de l’usine Henschel. Au cours des cinq années suivantes, il développa les machines S1 et S2. Ce dernier pourrait mesurer automatiquement certains paramètres des ailes de missile, transformer la mesure analogique en un nombre numérique et calculer une correction de l’aile en fonction de ces valeurs. Le modèle précédent, le S1, nécessitait que ces nombres soient tapés sur un clavier décimal. Les S1 et S2 ont probablement été les premières machines de calcul numérique utilisées pour le contrôle des processus en usine. L’instrument de mesure utilisé dans le S2 était également presque certainement le premier convertisseur analogique-numérique industriel, bien qu’il n’ait jamais été utilisé en production réelle. Les deux machines étaient, du point de vue informatique, des sous-ensembles des machines décrites ci-dessous. Leur existence est restée inconnue du grand public pendant de nombreuses années après la guerre.

En 1940, Zuse a monté la machine Z2, un modèle expérimental qui utilisait un processeur entier construit à partir de relais et une mémoire mécanique cannibalisée à partir du Z1. Cette machine a aidé Zuse à convaincre le Bureau allemand de recherche sur l’espace aérien (DLV en allemand) de financer partiellement le développement du successeur du Z1, le Z3, qui serait construit en utilisant uniquement des relais. Le Z3 est devenu opérationnel en 1941. Il avait la même conception logique que le Z1 mais était construit avec des relais téléphoniques électriques.

Structure et capacités des Z1 et Z3. Les Z1 et Z3 fonctionnaient avec des nombres à virgule flottante (c’est-à-dire des nombres tels que, par exemple, +12,654 avec un entier et une partie fractionnaire). Zuse a développé une représentation numérique interne qui ressemble fortement au format numérique interne utilisé dans les ordinateurs modernes. Chaque nombre a été stocké séparé en trois parties: le signe du nombre, l’exposant du nombre en notation complémentaire à deux et la mantisse du nombre. Pour gérer chaque partie, le processeur des Z1 et Z3 était constitué de deux blocs principaux, un pour traiter les exposants des nombres et un pour traiter les mantisses.

Les deux machines, Z1 et Z3, partageaient une architecture commune. Leurs principales composantes étaient:

  1. la mémoire pour stocker des nombres (soixante-quatre au total);
  2. le processeur pour le calcul;
  3. Une bande perforée pour stocker la séquence d’instructions de programme; et
  4. une console d’entrée-sortie.

Les instructions ont été lues à partir de la bande et ont été exécutées une à une par le processeur. La console permettait à l’utilisateur d’entrer des nombres décimaux avec un clavier décimal (similaire au clavier d’une caisse enregistreuse) tandis que les résultats étaient affichés dans un panneau avec des chiffres éclairés par des lampes.

Le jeu d’instructions des Z1 et Z3 comprenait les quatre opérations arithmétiques (addition, soustraction, multiplication et division) ainsi que l’opération racine carrée. Il y avait quatre opérations supplémentaires pour lire et afficher les résultats et pour déplacer les nombres entre le processeur et la mémoire. La Z3 ressemblait beaucoup à une calculatrice électronique des années 1970, mais beaucoup plus lente; une multiplication nécessitait dix-huit cycles de machine et était exécutée en trois secondes.

En utilisant le jeu d’instructions mentionné ci-dessus, il a été possible de traiter n’importe quelle formule arithmétique du type utilisé dans les applications d’ingénierie. Cependant, le jeu d’instructions ne fournissait pas d’instruction de branchement conditionnelle, de sorte qu’il était relativement difficile, bien que non réalisable, d’effectuer des calculs plus complexes. De plus, les deux extrémités de la bande perforée pouvaient être liées pour former une boucle, de sorte que l’exécution répétée du même programme était possible.

Zuse a évité l’utilisation d’un nombre excessif de portes logiques pour le processeur en s’appuyant sur des unités de contrôle fonctionnant comme des microséquenceurs, une pour chaque commande du jeu d’instructions. Un microséquenceur se composait d’un bras rotatif qui avançait d’un pas dans chaque cycle de la machine comme un cadran rotatif. Une horloge (un moteur rotatif) fournissait les cycles d’horloge nécessaires à la synchronisation de la machine. Dans le cas du Z3, la fréquence de fonctionnement a été fixée à cinq cycles par seconde. Cinq fois par seconde, le bras rotatif d’un microséquenceur a activé l’étape suivante de l’opération à portée de main. Par exemple, dans le cas de la multiplication, des additions répétées et des décalages de nombres étaient nécessaires (comme cela se produit lorsque deux nombres sont multipliés à la main). Les dix-huit opérations partielles nécessaires ont toutes été démarrées par un microséquenceur à dix-huit contacts pour le cadran rotatif. Le microséquenceur peut donc être considéré comme une sorte de programme câblé qui réduit des instructions très complexes à une séquence d’opérations simples. Par conséquent, modifier le fonctionnement interne complet de la machine consistait uniquement à recâbler les microséquenceurs sans avoir à modifier le reste du processeur. Cela a abouti à une architecture très efficace et flexible, expliquant comment Konrad Zuse a pu construire une machine qui rivalisait avec les ordinateurs britanniques ou américains construits à la même période, même avec seulement un centième des ressources à sa disposition.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, Zuse travaille continuellement pour l’usine de Henschel mais peut démarrer sa propre entreprise en 1941. La Zuse Ingenieurbüro und Apparatebau, Berlin, a été la première entreprise fondée dans le seul but de développer des ordinateurs. La démonstration réussie du Z3 a valu à Zuse un contrat avec la German aircraft research unit (DLV) pour développer un ordinateur encore plus grand, le Z4. Cette machine avait une conception très similaire à la Z3 mais aurait 1 024 mots de mémoire au lieu de seulement 64. La machine a été construite et était presque opérationnelle au début de 1945, lorsque les troupes russes se sont approchées de Berlin.

Les séquelles de la guerre et le Plankalkül. Zuse s’enfuit avec le Z4 avant que Berlin ne tombe aux mains de l’armée soviétique victorieuse. L’un de ses collaborateurs a pu obtenir le transport en train de la machine, réussissant en quelque sorte à la faire passer clandestinement comme un atout militaire précieux. Les Z1 et Z3 avaient déjà été détruits par des raids aériens pendant la guerre, de sorte que le Z4 constituait le seul atout de la compagnie de Zuse. Après plusieurs détours, Zuse s’établit en Bavière, où il survivra les années suivantes en peignant, en consultant et en tentant de relancer son entreprise. Pendant cette période d’inactivité forcée, il termine son manuscrit sur le Plankalkül, un document remarquable publié pour la première fois dans les années 1970.

Le Plankalkül (calcul des programmes) a été le premier langage de programmation de haut niveau conçu au monde. Il a été conçu par Zuse entre 1943 et 1945, c’est-à-dire à une époque où les premiers ordinateurs étaient en construction aux États-Unis, au Royaume-Uni et en Allemagne. Il représente l’une des réalisations majeures de l’histoire des idées dans le domaine informatique, bien qu’il ait été mis en œuvre pour la première fois en 1999 par une équipe de chercheurs à Berlin.

Le Plankalkül correspondait à la conception mature de Zuse sur la façon de construire un ordinateur et d’allouer le travail informatique total au matériel et aux logiciels d’une machine. Zuse a appelé les premiers ordinateurs qu’il a construits des « machines algébriques » contrairement aux « machines logistiques ». »Les premiers ont été spécialement conçus pour gérer les calculs scientifiques tandis que les seconds pouvaient traiter à la fois le traitement scientifique et symbolique. La « machine logistique » de Zuse n’a jamais été construite, mais sa conception nécessitait une mémoire de mots à un bit et un processeur capable de calculer uniquement les opérations logiques de base (conjonction, disjonction et négation). C’était un ordinateur minimaliste dans lequel la mémoire consistait en une longue chaîne de bits, qui pouvaient être regroupés sous n’importe quelle forme désirée pour représenter des nombres, des caractères, des tableaux, etc. À certains égards, la machine logistique ressemble à la proposition d’Alan Turing de 1936, plus tard connue sous le nom de Machine de Turing.

Le Plankalkül était le pendant logiciel de la machine logistique. Des structures complexes pourraient être construites à partir de structures élémentaires, la plus simple étant un seul bit. En outre, les séquences d’instructions pouvaient être regroupées en sous-programmes et fonctions de sorte que l’utilisateur ne s’occupe que d’un puissant jeu d’instructions de haut niveau masquant la complexité du matériel sous-jacent. Le Plankalkül a fortement exploité le concept de modularité, qui est devenu plus tard si important en informatique: Plusieurs couches de logiciels rendaient le matériel invisible pour le programmeur. Le matériel lui-même devait être simple et ne pouvoir exécuter que le jeu d’instructions minimal.

Dans Plankalkül, le programmeur utilise des variables pour effectuer des calculs. Il n’y a pas de déclarations de variables distinctes: Toute variable peut être utilisée dans n’importe quelle partie du programme, et son type est écrit avec le nom. L’affectation des variables se fait comme dans les langages de programmation modernes où une nouvelle valeur remplace l’ancienne valeur. De nombreuses opérations sont celles utilisées dans les langages de programmation modernes (addition, soustraction, etc.).

Plankalkül est universel. Il peut traiter des instructions conditionnelles de type « if then else » et met à disposition un opérateur d’itération W qui répète l’exécution d’une séquence d’instructions jusqu’à ce qu’une condition de rupture de boucle soit remplie. En utilisant ces constructions, tout type de calcul peut être codé avec Plankalkül.

Bien que Zuse ait publié quelques articles mineurs sur le Plankalkül et ait essayé de le faire connaître en Allemagne, la langue est tombée dans l’oubli. Les principaux problèmes étaient sa portée ambitieuse, la grande variété d’instructions qu’il contenait, une architecture modulaire nécessitant une compilation incrémentale et la présence de structures dynamiques et fonctionnelles. Certains aspects de la définition n’étaient pas tout à fait propres, et l’absence de vérification de type aurait rendu le débogage extrêmement difficile. Une mise en œuvre pratique du Plankalkül nécessite certainement une révision majeure du projet de Zuse de 1945. Cependant, Plankalkül était très en avance sur son temps étant donné que de nombreux concepts sur lesquels il était basé ont été redécouverts beaucoup plus tard. Il faudrait encore de nombreuses années pour que les langages de programmation atteignent le niveau de sophistication de Plankalkül.

Renaissance de l’entreprise de Zuse. Après la Seconde Guerre mondiale, l’entreprise Zuse a été revitalisée lorsque le professeur Eduard Stiefel, de l’Université technique de Zurich (ETH), s’est rendu en Bavière pour voir la Z4 rénovée en fonctionnement. Il a décidé de louer la machine pour son université. Le Z4 a été installé à Zurich en 1950, quelques mois avant la livraison du premier UNIVAC aux États-Unis, et était donc le premier ordinateur commercial en service dans le monde. Pendant plusieurs années, le Z4 a été le seul ordinateur fonctionnant en Europe continentale. La machine avait la même structure logique que le Z3 mais contenait plus de mémoire et un jeu d’instructions étendu. Il a été utilisé pendant de nombreuses années à l’ETH et fait maintenant partie de l’exposition histoire de l’informatique du Deutsches Museum de Munich. C’est la seule machine Zuse construite avant 1945 qui a été conservée.

La société Zuse (avec le nouveau nom Zuse KG) a prospéré après la guerre et de nombreuses autres machines ont été construites. Ils ont tous été numérotés progressivement (par exemple, Z5, Z11) en fonction de leur introduction. Pendant quelques années, Zuse a continué à construire des ordinateurs relais et a même plaidé en faveur des éléments micromécaniques. Peu à peu, cependant, les composants électroniques ont été miniaturisés, leur fiabilité a augmenté et, avec la domination des entreprises américaines dans ce domaine, Zuse KG n’a eu d’autre choix que de développer des machines à tubes à vide et à transistors. Le premier ordinateur transistorisé Zuse KG fut le Z23, un succès commercial : quatre-vingts machines furent livrées en Allemagne et dix-huit dans d’autres pays. La Fondation allemande pour la recherche a activement promu la machine et a subventionné son introduction dans les universités, où elle a été utilisée pour relancer la majeure partie de l’enseignement de l’informatique dans les universités.

La Z23 et la Z22 (construites avec des tubes à vide) étaient remarquables en ce qu’elles constituaient la première rupture radicale de l’architecture de toutes les machines Zuse précédentes. Leur structure interne était constituée de registres en série, ce qui permettait d’utiliser moins de composants. Le nombre d’instructions a été réduit au minimum. Un compilateur permettait aux programmeurs d’écrire du code avec une syntaxe située entre le code d’assemblage et un langage de programmation de haut niveau. Après les Z22 et Z23, Zuse confiait souvent que les nouvelles machines n’étaient pas conçues par lui mais par ses ingénieurs.

Un autre développement important, et le dernier rappel de Zuse, a été l’introduction du Graphomat en 1961, un traceur pouvant être utilisé par les architectes et les géologues pour générer des diagrammes et des dessins. Le Graphomat pouvait être connecté aux ordinateurs Zuse et utilisé des engrenages offrant un mouvement continu et fluide dans chaque direction. Les engrenages ont été conçus par Zuse lui-même.

Le Z23 et le Graphomat ont réussi, mais le développement de la prochaine gamme d’ordinateurs s’est avéré trop coûteux. Finalement, la domination des États-Unis. l’industrie informatique en Europe, ainsi que l’adoption tardive d’une conception entièrement électronique, ont causé des difficultés financières à Zuse KG. La société a d’abord été vendue à Brown Boveri and Company en 1962, puis à Siemens. La production de la série d’ordinateurs Zuse a finalement été arrêtée. Zuse a pris sa retraite après le rachat de Siemens et a reçu des prestations de retraite. Dans les années qui ont suivi, il a continué à écrire, à demander des brevets et à plaider pour sa place dans l’histoire de l’informatique.

Rétrospectivement, on peut dire que la plus grande réalisation de Konrad Zuse a été le développement d’une famille de machines programmables entièrement numériques, à virgule flottante, construites dans un isolement intellectuel presque total de 1936 à 1945. Son rêve était de créer le petit ordinateur pour les applications commerciales et scientifiques. Il a travaillé seul pendant de nombreuses années pour atteindre cet objectif. Sa demande de brevet de 1941 pour la machine informatique Z3 a été refusée en 1967 par un juge allemand car elle était jugée manquer « d’inventivité. »La décision sur la demande a été retardée si longtemps, d’une part, à cause de la guerre, et d’autre part, parce qu’un certain nombre de grandes sociétés informatiques se sont battues contre Zuse devant les tribunaux. Zuse, cependant, s’est toujours considéré comme le seul et véritable inventeur de l’ordinateur, et ses déclarations publiques à ce sujet ont démontré une certaine amertume quant à son manque de reconnaissance dans d’autres pays.

Épilogue. Konrad Zuse épouse Gisela Brandes le 6 janvier 1945. Gisela a donné naissance à leur premier fils quelques mois plus tard, et quatre autres enfants ont suivi dans les années qui ont suivi. Mais Konrad Zuse n’était pas un père de famille: au fil des ans, sa seule obsession était de créer et de diriger son entreprise. Après sa retraite, il a été très décoré en Allemagne, recevant, entre autres distinctions, la Croix fédérale du Mérite et l’Anneau Siemens. Il a été nommé fellow du Computer History Museum en Californie en 1999. Plusieurs doctorats honorifiques, ainsi qu’une chaire de professeur, lui ont été décernés. En outre, le prix le plus important en Allemagne dans le domaine de l’informatique porte le nom de Konrad Zuse. Zuse est décédée le 18 décembre 1995, à l’âge de quatre-vingt-cinq ans.

Ses premières machines ont été reconstruites : une maquette de la Z1 a été construite dans les années 1980 par Zuse lui-même et est exposée au Musée allemand de la Technologie à Berlin. La Z3 a été reconstruite par les ingénieurs de Zuse dans les années 1960 et est exposée au Deutsches Museum de Munich. Une nouvelle réplique fonctionnelle de la Z3 a été construite à Berlin et est exposée au musée Zuse à Hünfeld, en Allemagne, où se trouvent également plusieurs ordinateurs de Zuse KG.

On a souvent dit et écrit que l’ordinateur est un sous-produit de la Seconde Guerre mondiale, ou du moins que sa naissance a été catalysée par les événements entourant cette conflagration. Dans le cas de Konrad Zuse, cela n’est que partiellement vrai. L’inspiration de sa première machine informatique, la Z1, est antérieure à la guerre. Les six mois que Zuse passa sur le front de l’Est en 1939-1940 furent certainement une interruption du projet sur lequel il travaillait déjà depuis près de trois ans. Si la guerre n’avait pas commencé, la machine informatique Z3 aurait été construite plus tôt. Mais une fois les hostilités déclenchées, Zuse a au moins réussi à convaincre l’establishment militaire que les machines informatiques étaient utiles pour les calculs numériques aérodynamiques. La démonstration réussie du prototype Z2 a conduit à un contrat avec le Bureau allemand de recherche sur l’espace aérien (DLV), qui a financé la majeure partie de la construction du Z3. Une fois le Z3 opérationnel, Zuse a construit la machine à usage spécial S1 et a également commencé à construire la machine informatique la plus puissante dont il rêvait depuis toutes ces années, la Z4. La construction de la Z4 a été réalisée dans le cadre d’un contrat de guerre financé par l’armée allemande jusqu’en 1945.

Bien que presque personne en Allemagne ne comprenne pleinement l’importance du travail de Zuse, au moins les responsables de la gestion stratégique de la recherche et du développement aéronautiques ont reconnu la pertinence des calculs rapides. Il est à noter que Zuse pourrait quitter le front de l’Est et être libéré de ses responsabilités quotidiennes au Henschel Werke afin de s’occuper de sa propre entreprise. Cela ne se serait pas produit si les experts militaires n’avaient pas pensé que son entreprise était utile et nécessaire à l’effort de guerre.

Konrad Zuse n’était pas un héros de la résistance, mais il n’a certainement jamais essayé d’obtenir un poste ou de se positionner dans la politique académique. Alors que les professeurs et les chercheurs des universités allemandes, en particulier de la Technische Hochschule Charlottenburg, affluaient vers le parti nazi pour progresser dans leurs professions, la carrière de Zuse fut écourtée par la guerre. Malheureusement, on ne sait pas grand-chose de ses opinions politiques à l’époque. Dans ses mémoires, Zuse traite du régime et de la politique pendant la guerre en quelques paragraphes seulement. Idéologiquement, il a été très impressionné par la théorie d’Oswald Spengler sur le déclin de la civilisation occidentale. Il a continué à mentionner Spengler dans ses dernières années.

C’est probablement la tragédie personnelle de Konrad Zuse qu’il ait conçu tous les éléments de l’ordinateur plus tôt et plus élégamment que tout autre pionnier de l’informatique, mais qu’il vivait en Allemagne lorsque le pays était sur le chemin de l’autodestruction. En dehors de l’Allemagne, et en dehors d’un cercle très restreint d’ailleurs, personne n’a remarqué les Z1, Z2, Z3 et Z4. Les S1 et S2 étaient des machines secrètes. Le travail de Zuse n’a été redécouvert qu’à la fin des années 1940, et il était alors trop tard pour que ses machines aient eu un impact sérieux sur la conception et la construction des ordinateurs modernes. Le travail de Zuse valait tout au plus une note de bas de page dans les premiers livres savants sur l’histoire de l’informatique. Cela a changé depuis les années 1990, car on en sait plus sur la vie et l’œuvre de ce pionnier de l’informatique le plus remarquable.

BIBLIOGRAPHY

Konrad zuse’s notebooks and documents were sold by his widow in 2006 to the Deutsches Museum in Munich, where they are stored in the archives.

WORKS BY ZUSE

le calcul des plans. Technical Report 63. Bonn: Gesellschaft für Mathematik und Informatik, 1972.

approches D’une théorie de L’automate de réseau. Leipzig: Barth, 1975.

réseaux de Petri du point de vue de l’ingénieur. Braunschweig; Wiesbaden: Vieweg, 1980.

The Computer: My Life. Berlin: Springer-Verlag, 1993.

AUTRES ŒUVRES

Peters, Arno. Il s’agit d’un système de vérification informatique: Ordinateur – Sozialismus: Gespräche mit Konrad Zuse. Berlin: Neues Leben, 2000.

Rojas, Raul. « L’héritage de Konrad Zuse: L’architecture des Z1 et Z3. »IEEE Annals of the History of Computing 19, no. 2 (1997): 5-16.

Raul Rojas