James Bevel était le charismatique général de terrain de la Southern Christian Leadership Conference (SCLC) qui a organisé et dirigé de nombreuses actions du Mouvement de la liberté de Chicago. Né dans le Mississippi en 1936, Bevel est entré dans le mouvement des droits civiques après une formation pour devenir ministre au Séminaire baptiste américain et un bref passage dans l’Armée.

Bevel a appris pour la première fois le potentiel de l’action directe non violente lors du mouvement sit-in de Nashville de 1960. Au cours de cette année, il est devenu l’un des membres fondateurs du Comité de coordination des étudiants non violents. Après avoir rejoint les Freedom Rides en 1961 et organisé les noirs du Mississippi, il a été recruté pour rejoindre le SCLC lorsque ses dirigeants ont décidé que l’organisation avait besoin de membres du personnel capables d’encourager les activités des jeunes. Il a été un stratège critique dans les campagnes marquantes du SCLC à Birmingham et à Selma, en Alabama.

Bevel avait grandi en partie dans la ville de Cleveland, dans l’Ohio, dans le Midwest, et il était marié à la chicagoane Diane Nash Bevel, il était donc bien conscient des inégalités auxquelles les Noirs du Nord étaient confrontés. En 1965, il est devenu directeur de programme de la paroisse chrétienne de West Side, un ministère de sensibilisation du centre-ville dans le West Side de Chicago. À partir de ce poste, il s’est associé à son ami Bernard LaFayette, qui travaillait déjà sur le West Side, à d’autres militants et à une équipe de SCLC advance pour jeter les bases du projet de SCLC à Chicago.
Selon un travailleur des droits civiques de Chicago, Bevel s’est immédiatement  » forgé une réputation impressionnante d’orateur inspirant, de brillant stratège des droits civiques. »Selon un autre militant, « Il a toujours semblé que Bevel était celui qui se levait et dessinait les diagrammes sur le tableau noir et avait toutes ces nouvelles idées et idées. . . c’était un vrai philosophe. »

Lorsque le Mouvement pour la liberté de Chicago a décidé de cibler le marché du logement double de la ville, Bevel, en tant que membre du Comité d’action, a aidé à appliquer une action directe non violente pour s’attaquer à ce problème. Lorsque des Chicagoans influents ont appelé à arrêter les marches à l’été 1966, Bevel a insisté sur le fait que les marches devaient continuer.

Lors des négociations au sommet impliquant des militants du mouvement, des responsables municipaux, des représentants de l’immobilier, des chefs religieux et le monde des affaires, Bevel a exigé des mesures immédiates pour mettre fin à la discrimination en matière de logement. Même s’il n’est pas tout à fait satisfait de l’accord du Sommet qui en a résulté, il a cherché à dissuader les militants mécontents du Mouvement pour la liberté de Chicago d’organiser une marche sur Cicéron en septembre 1966.

Après la campagne de logements ouverts, Bevel concentre davantage ses énergies sur la fin de la guerre au Vietnam. Son influence a contribué à inciter Martin Luther King, Jr., à dénoncer la guerre en 1967.

Ces dernières années, Bevel a travaillé à Chicago et à Philadelphie pour résoudre les problèmes du centre-ville auxquels le Mouvement pour la liberté de Chicago a été confronté en 1966.

– SJB