Armstrong est née le 3 février 1898 à Memphis, Tennessee. Elle a reçu des leçons de piano et d’orgue dans son enfance à Memphis et a été pianiste et organiste à l’église et dans son école. Sa mère et sa grand-mère détestaient la musique populaire et considéraient le blues comme vulgaire. En fait, elle a été battue pour avoir une copie de « St. Louis Blues » de W. C. Handy. » Plus tard, elle se rappela avoir joué un jour  » Des soldats chrétiens en marche  » à l’église  » avec un rythme déterminé « , quelque peu à la consternation de son ministre.

Armstrong a reçu sa formation musicale officielle à l’Université Fisk, au Chicago College of Music (obtenant un certificat d’enseignant en 1924) et au New York College of Music (obtenant un diplôme en 1929). Elle a quitté Fisk en 1917 lorsque sa famille a déménagé à Chicago, et sa carrière professionnelle a commencé là-bas avec un emploi de « chansonnier » au magasin de musique de Jones sur South State Street.

Au magasin de musique de Jones, Armstrong a appris et démontré toute la musique disponible au magasin et a été présenté comme « L’enfant prodige du jazz. » C’est ici qu’elle a rencontré Jelly Roll Morton, probablement le plus grand pianiste de jazz de l’époque. Leur rencontre est devenue légendaire parmi les historiens du jazz. Armstrong et Morton ont échangé des interprétations des standards de l’époque, et il a démontré son style lourd et piétinant. Elle a pris cela comme une leçon importante. À partir de ce jour, elle a joué avec un style rythmique agressif et agressif qui est devenu sa marque de fabrique tout au long de sa carrière.

Armstrong était bien connue et respectée par ses pairs. Les compliments des musiciens ressemblaient généralement à ceux de George « Pops » Foster, le grand bassiste, qui la qualifiait de « grande pionnière et grande musicienne ». »À son époque, le piano était la pièce maîtresse de la section rythmique, chargée de maintenir le rythme et la structure fondamentale des accords pour libérer les solistes de clarinette, de trompette ou de cornet pour leurs envolées de fantaisie. Le piano n’était pas nécessairement un objectif pour le solo, comme Armstrong l’atteste elle-même: « Ce n’était pas le style à l’époque de King Oliver pour le pianiste de jouer de nombreux solos. Parfois, j’avais envie de monter et descendre du piano et de faire quelques courses et autres choses, et Joe se retournait et me regardait et me disait: « Nous avons une clarinette dans le groupe.' »

Son style solide et à quatre temps garantissait l’acceptation d’Armstrong parmi ses pairs et un bon suivi parmi les invités. En tant que pianiste, ses premiers emplois comprenaient des chanteurs accompagnateurs, dont le grand blues Alberta Hunter. Armstrong était également une bonne organisatrice et a dirigé son propre groupe pendant de nombreuses années. Ses autres talents comprenaient l’arrangement, la composition et le chant.

La carrière d’Armstrong dans le jazz a duré plus de cinquante ans et s’est concentrée à Chicago et à New York. Elle a obtenu ses premiers emplois de joueuse grâce à des contacts pris au magasin de musique de Jones. Sa première expérience dans un grand groupe a été avec le Groupe de jazz créole original de La Nouvelle-Orléans, jouant au De Luxe Cafe. Le groupe comprend Lawrence Duhé à la clarinette, Sugar Johnson et Freddie Keppard aux cornets, Roy Palmer au trombone, Sidney Bechet à la clarinette et au saxophone soprano, Tubby Hall à la batterie, Jimmy Palao au violon, Bob Frank au piccolo et Wellman Braud à la basse. C’est à propos de ce groupe qu’Armstrong a raconté l’un de ses contes les plus célèbres: Quand elle lui a demandé dans quelle tonalité ils jouaient leur premier numéro, ils lui ont dit: « ‘Clé, nous ne savons pas quelle clé. Juste au moment où vous entendez deux coups, commencez à jouer. »Alors je frappais tout sur le piano, donc quelle que soit la touche dans laquelle ils étaient, je serais aussi dedans. Oh, après une seconde, je pouvais sentir quelle touche ils jouaient, car à ce moment-là, je ne pense pas qu’ils utilisaient plus de cinq accords. En fait, je suis sûr qu’ils ne l’ont pas fait. »

Le Groupe de jazz créole original de la Nouvelle-Orléans a joué dans un style pur et swing de la Nouvelle-Orléans et a eu beaucoup de succès. Le public comprenait souvent certains des principaux musiciens et stars de l’époque, dont Bill « Bojangles » Robinson, l’équipe de vaudeville de Walker et Williams, Eddie Cantor, Al Jolson et Sophie Tucker. King Oliver et Johnny Dodds sont venus un soir pour entendre le groupe et ont invité Armstrong à se joindre à leur groupe, le King Oliver’s Creole Jazz Band, jouant au Lincoln Gardens (plus tard les Jardins Royaux). En 1922, Louis Armstrong le rejoint, et l’ensemble du groupe d’Oliver comprend alors Oliver et Louis Armstrong aux cornets, Honoré Dutrey au trombone, Johnny Dodds à la clarinette, Baby Dodds à la batterie, Bill Johnson au banjo et Armstrong au piano. Ce groupe, bien sûr, est devenu l’un des plus célèbres de toute l’histoire du jazz et a formé le noyau des sessions d’enregistrement Hot Five et Hot Seven de Louis Armstrong.