La réaction de Jamie Carragher à la dernière proposition de la Super League a été succincte et sincère: « Oh f * ck off ».

L’ancien pilier de Liverpool n’était pas le seul membre de la famille du football laissé à la fois enragé et déconcerté par la réapparition d’un concept controversé qui refuse tout simplement de disparaître.

« J’entends parler d’une Super Ligue depuis mes débuts dans le football il y a 10 ans », explique Magda Pozzo de l’Udinese à Goal, « et rien ne s’est jamais concrétisé.

« Chaque ligue nationale a sa propre histoire, sa tradition et son importance qui la rend unique, donc je pense qu’une Super Ligue serait très difficile à créer. »

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Difficile, mais pas impossible, cependant. Si l’histoire nous a appris quelque chose, c’est que l’argent est un puissant agent de changement. Rappelez-vous, la Ligue des Champions et la Premier League ont deux choses en commun: toutes deux sont nées en 1992 et toutes deux ont été conçues par des propriétaires de clubs avares.

L’idée d’une Super Ligue a d’abord fait surface pendant cette période de transformation énorme – et est revenue plusieurs fois depuis – mais la menace semble différente cette fois pour diverses raisons.

Premièrement, il y a le fait que l’accord actuel sur le calendrier des matchs internationaux expirera en 2024, ce qui signifie qu’il est possible de restructurer le jeu du club.

Ce n’est donc pas un hasard si les spéculations sur la Super League sont revenues maintenant, les principaux acteurs du jeu discutant déjà de la réforme de la Ligue des Champions.

« Chaque fois que les grands clubs européens n’aiment pas la direction du football, la Super League est leur menace de prédilection », explique Josh Robinson, co-auteur de « The Club: Comment la Premier League est devenue l’entreprise la plus riche et la plus perturbatrice du Sport ». « C’est un outil assez pratique pour plier les choses en votre faveur.

« C’est ce que nous avons vu il y a quelques années en Premier League en matière de droits de diffusion internationaux. C’était la première fois que nous y voyions une menace qui affectait réellement le changement, car au moment où nous entendions parler du président du Real Madrid, Florentino Perez, soutenant une Super League, les « Six grands » de la Premier League (Arsenal, Chelsea, Liverpool, Manchester City, Manchester United et Tottenham) demandaient: « Pourquoi partageons-nous les revenus des offres télévisées à l’étranger alors que les gens ne font que nous regarder? »

« C’est donc à ce moment que la Premier League a modifié la formule pour la première fois depuis 1992 et l’a un peu faussée pour que les « Big Six » prennent une plus grande part des revenus des droits étrangers.

« Personne n’a oublié cette leçon, qui est que la Super League n’est pas une menace inactive ; elle peut être une arme efficace. Vous pouvez réellement secouer les dirigeants de la ligue avec. »

 Premier League européenne Lionel Messi Matthijs de Ligt Barcelona Juventus

L’épidémie de coronavirus n’a fait qu’exacerber ce sentiment de panique dans les salles de conférence à travers l’Europe. Comme l’a déclaré Perez, supporter de longue date de la Super League, lors de l’Assemblée générale annuelle de Madrid plus tôt cette semaine, « Rien ne sera plus jamais pareil: la pandémie a tout changé. Cela nous a tous rendus plus vulnérables, et le football aussi. »

La perte de revenus causée par le fait de devoir jouer des matchs à huis clos a indéniablement eu un effet dévastateur sur les finances de nombreux clubs. Par exemple, la fermeture d’Old Trafford risque de coûter à Manchester United 100 millions de £ (130 millions de dollars) en recettes aux portes, ce qui fait de leur échec à atteindre les 16 derniers de la Ligue des Champions un coup dur. Et c’est là que réside l’attrait d’une Super Ligue pour l’élite européenne.

« Je pense que c’est une menace légitime cette fois-ci car la pandémie a accéléré le besoin de certitude pour de nombreux clubs », explique Kieran Maguire, auteur de ‘Le prix du football’.

« Regardez les pertes massives enregistrées par certains grands clubs: Roma, Atletico Madrid, Barcelone, Borussia Dortmund. Ils paniquent maintenant. Ils craignent que si cela se reproduise, ils pourraient tomber, alors ils se tournent vers leur Ligue des Champions parce que l’argent du football est dans la compétition européenne. »

En effet, il convient de noter que les 16 derniers de la Ligue des Champions 2019-2020, et les 20 premiers de la Deloitte Football Money League de cette année, étaient tous deux entièrement composés d’équipes des « Cinq grands  » championnats européens : l’Angleterre, l’Espagne, l’Italie, l’Allemagne et la France. La qualification en Ligue des Champions est donc devenue primordiale pour la prospérité d’un club, sur et en dehors du terrain.

Le rapport de force penche déjà en faveur des meilleures équipes grâce à la répartition inégale des revenus télévisuels et des prix au sein de diverses compétitions nationales et européennes, et à l’augmentation progressive des places en Ligue des Champions pour la Premier League, la Liga, la Serie A, la Bundesliga et la Ligue 1.

Cependant, le sport par sa nature même est imprévisible; le football a, malgré la disparité des richesses, conservé sa capacité à produire des résultats chocs et des développements surprenants, comme la modeste Atalanta qui a remporté la Ligue des Champions pour la deuxième saison consécutive, tandis que l’AC Milan, sept fois vainqueur de la Coupe d’Europe, n’a pas du tout figuré depuis 2014.

Par conséquent, les goûts de Perez sont consternés que l’abandon de la Ligue des Champions devienne en fait un peu plus facile, et que le retour s’avère de plus en plus difficile. Le président de l’Association européenne des clubs (ECA), Andrea Agnelli, s’est même demandé publiquement si l’équipe provinciale de l’Atalanta méritait de participer au tournoi de la saison dernière à l’issue d’une « grande saison » en Serie A.

 Kieran Maguire Super League GFX

Le risque de rater la qualification en Ligue des Champions augmente certainement en Angleterre. Les clubs de Premier League sont peut-être soutenus par l’accord de diffusion le plus lucratif au monde, mais cela a en soi créé des problèmes pour ses « Big Six », qui sont maintenant attaqués par des rivaux de niveau intermédiaire ambitieux tels qu’Everton, Leicester City, Wolves et Southampton.

« Jusqu’à ce que Leicester arrive et remporte le titre en 2016, il y avait peu de menace de dissolution des « Big Six » », explique Robinson du Wall Street Journal à Goal.  » Ils avaient l’air intouchables. Il y aurait toujours des spots européens pour eux.

 » Mais maintenant cette hiérarchie est menacée. Donc, tout à coup, un club du « Big Six » en difficulté comme Arsenal aurait été mieux loti dans une Super League il y a trois ans parce qu’il ne va pas revenir en Ligue des Champions de sitôt, et pour un club de leur ambition, il est crucial pour eux d’avoir accès à ce puits d’argent.

« C’est donc très intéressant que nous ayons atteint un point où il y a maintenant plus de grandes équipes en Angleterre qu’il n’y a de places européennes, et il n’y a aucune garantie en raison de la compétitivité de la ligue.

« Donc, si les « Big Six » étaient soudainement assurés d’accéder à une Super League ou à une Ligue des Champions élargie, je pense qu’ils la soutiendraient tous de tout cœur. »

En effet, certains propriétaires des « Big Six » de la Premier League sont de plus en plus frustrés quant à la répartition des richesses, raison pour laquelle ils ont récemment tenté de prendre le contrôle presque total du haut vol anglais via le « redémarrage du projet ». Essentiellement, en échange du renflouement des clubs plus bas dans la pyramide, ils auraient obtenu un mot beaucoup plus important dans la gestion du football national.

C’était une tentative de prise de pouvoir totalement sans surprise. Comme l’a révélé une source, le propriétaire américain de l’un des plus grands clubs d’Angleterre ne peut toujours pas comprendre le fait que sa tenue de renommée mondiale a le même nombre de votes que Burnley-one.

Le concept de relégation s’est également avéré difficile à comprendre pour certaines arrivées récentes en Premier League, ainsi que l’absence de participation garantie à la Ligue des Champions. Néanmoins, les clubs européens restent une option très attrayante pour les investisseurs américains.

« Les financiers américains croient que le sport européen est très bon marché », explique Maguire à Goal. « Par exemple, il y a eu une augmentation ces derniers mois des SPACES (Sociétés d’acquisition à usage spécial). Il y en a un qui s’appelle Red Ball, qui est celui de Billy Beane, et il a levé environ 500 millions de dollars (380 millions de £) en vue d’acheter 25% de Liverpool.

« Ces sociétés spécialisées sont cotées à la bourse de New York et les gens peuvent acheter et vendre leurs actions, ce qui facilite la levée de dette afin que le club puisse, à son tour, lever des fonds. Ces ESPACES sont très en vogue maintenant parce que beaucoup de gens ont gagné beaucoup d’argent cette année à la suite de la pandémie, et les équipes européennes sont une option intéressante à faible coût.

« Si vous envisagez d’acheter une franchise MLS, nous parlons d’une entrée gratuite de 200 millions de dollars (150 millions de £) – et pourtant, la MLS ne rapporte pas d’argent. Donc, si vous pouviez acheter un club européen pour un montant similaire et que ce club bénéficiait des avantages de la MLS, tels que des flux de revenus garantis au sein d’une ligue scellée, ce serait le meilleur des deux mondes en ce qui concerne ces investisseurs d’outre-Atlantique. »

 Joshua Robinson Super League GFX

Cependant, la Super League n’est pas seulement un rêve américain. Il est tout aussi attrayant pour les dirigeants de clubs européens dévastés par le chaos économique causé par le Covid-19.

L’ancien président de Barcelone Josep Maria Bartomeu a annoncé de manière sensationnelle dans son discours de démission qu’il s’était engagé à la compétition au nom des Catalans, dans une tentative désespérée de résoudre les problèmes financiers colossaux causés par des années de mauvaise gestion flagrante. Ce n’est donc pas une question de nationalité, mais d’origine.

« Les « Big Six » en Angleterre appartiennent à des étrangers, mais le fait n’est pas que les propriétaires viennent de différents pays, mais qu’ils sont des milliardaires, des hommes qui sont dans le football pour gagner de l’argent », explique Kevin Miles, directeur général de l’Association des supporters de football (FSA) à Goal.

« Ainsi, la menace de la Super League devrait continuer à resurgir car il existe quelques clubs massifs dont les propriétaires ou les financiers voient la possibilité de générer encore plus de revenus en reconfigurant les compétitions européennes pour trois raisons: commercialiser les compétitions européennes de manière plus agressive par rapport aux compétitions nationales; partager leur argent avec moins de personnes; et éliminer le risque de ne pas se qualifier pour les compétitions européennes. Fondamentalement, ils ne veulent pas d’intrus à la table supérieure. »

En effet, alors que le triomphe du titre de Leicester en 2016 était considéré comme un conte de fées par les fans de football du monde entier, le président d’un club italien de premier plan l’a considéré comme un cauchemar, horrifié à l’idée de devoir partager les revenus de la Ligue des Champions avec une équipe qui n’avait pas fait le même investissement dans son équipe.

Ironiquement, un revers de 5000-1 ne semble pas juste pour les clubs qui ont les chances en leur faveur. Le contingent continental est assez agacé par le fait que ses homologues anglais gagnent autant d’argent avec la vente des droits TV.

« Ne vous y trompez pas », dit Robinson, « il y a un élément de jalousie de la Premier League en jeu ici. L’équipe qui termine 20e de Premier League remporte toujours plus de prix que le vainqueur de la Ligue 1, et cela ne convient pas à beaucoup de grands clubs européens.

« Je pense que dans des endroits comme l’Italie, l’Allemagne, la France et l’Espagne, ils ont raté le bateau au milieu des années 90 pour devenir la ligue la plus précieuse d’Europe en matière de droits TV, et ils essaient de rattraper leur retard depuis.

« Donc, maintenant, ils veulent plus de matchs de grande valeur contre les clubs qui attirent les plus grandes audiences télévisées, comme un moyen de réduire l’écart par rapport à la Premier League et de maintenir leurs propres clubs au niveau financier dont ils ont besoin pour rester compétitifs en Europe. »

Il semble donc approprié que les derniers rapports aient révélé que la nouvelle compétition fermée s’appellerait très probablement la « Premier League européenne ». Est-ce vraiment faisable, cependant? Il y aurait une pléthore de problèmes bureaucratiques – même avec le soutien des ligues nationales et de l’UEFA, qui reste contre l’idée.

 UEFA Super League GFX

Dans une déclaration donnée à Goal, l’instance dirigeante de l’Europe a déclaré: « Le Président de l’UEFA, Aleksander Ceferin, a clairement indiqué à de nombreuses reprises que l’UEFA s’opposait fermement à une Super League.

 » Les principes de solidarité, de promotion, de relégation et de ligues ouvertes ne sont pas négociables. C’est ce qui fait que le football européen fonctionne et que la Ligue des Champions est la meilleure compétition sportive au monde.

« L’UEFA et les clubs se sont engagés à bâtir sur cette force, à ne pas la détruire pour créer une Super Ligue de 10, 12, voire 24 clubs, ce qui deviendrait inévitablement ennuyeux. »

Et c’est indéniablement un risque. Comme le souligne Maguire, « Que se passe-t-il en février lorsque c’est Arsenal contre l’Atletico en Super League et que ni l’un ni l’autre n’ont de chance de passer la phase à élimination directe? »Ce n’est une proposition attrayante pour personne, sans doute même pas pour les fans des deux parties.

Maguire, cependant, dit que les supporters sont maintenant devenus « presque hors de propos » aux yeux des principaux acteurs du jeu: « Ils sont là pour être monétisés, condescendants et convertir un stade, qui est un environnement statique, en une créature vivante et respirante aux fins d’une bonne télévision. »

Mais que se passerait-il si les téléspectateurs commençaient à s’éteindre? Si la Super League est une question d’argent et que la majorité de l’argent provient d’offres télévisées, l’élimination du risque entraînerait-elle sûrement de faibles cotes d’écoute?

« C’est un problème potentiel », reconnaît Maguire, « du moins, au niveau national, mais, par exemple, les fans de Manchester United ne sont pas uniquement basés à Manchester, ni ceux du Real Madrid à Madrid.

« Ce n’est pas une fouille de leurs abonnés à l’étranger, plus un signe de leur popularité mondiale, donc même si les fans locaux se désintéressent, il leur restera encore des millions à travers le monde, au Nigeria, en Chine, en Thaïlande, etc., et ils veulent juste voir leur équipe gagner et signer des superstars. »

Fait intéressant, cependant, l’une des « Cinq grandes ligues » européennes a récemment mené une enquête encore inédite en Thaïlande qui demandait, entre autres, si elle souhaitait qu’un match de championnat entre deux de ses grands rivaux soit organisé à Bangkok – et la majorité des personnes interrogées étaient contre l’idée car elles estimaient que le match perdrait son atmosphère unique.

La dissipation potentielle de la passion paroissiale est l’une des principales raisons pour lesquelles même l’ancien président de Madrid Ramon Calderon met en garde contre l’affaiblissement des ligues nationales.

« En 2007, lorsque j’ai rejoint l’UEFA en tant que vice-président de la Commission des clubs, nous avions déjà eu des discussions pour créer une Super League mais les conditions économiques et de planification n’étaient jamais claires », révèle-t-il à Goal.

« Je pense qu’il serait dangereux pour les grandes équipes de tourner le dos aux compétitions nationales car les ligues seraient très affaiblies et cela affecterait les fans de nombreuses villes, qui perdraient l’occasion de voir leurs équipes affronter les meilleures équipes.

« Je suppose que le Real Madrid optera finalement pour la meilleure solution pour ses intérêts, mais cela semblerait être une erreur de quitter La Liga. Ce projet de Super League pourrait également affecter le football de base en affaiblissant considérablement les petites équipes économiquement, les empêchant ainsi d’investir dans les académies et le développement de jeunes joueurs. »

Le président de la Liga Javier Tebas pense certainement que les supporters de la Super League tels que Perez et Bartomeu ont mal interprété la situation, arguant que le projet même qu’ils croyaient sauver le football pourrait en fait le tuer.

« Les commentaires de Bartomeu étaient un moyen de détourner l’attention de son pire et dernier jour en tant que président du Barça », explique-t-il à Goal. « Perez est un grand entrepreneur en construction et un grand manager du Real Madrid en tant que club, mais il ne comprend pas ce que ferait la Super League. Il interprète mal les effets négatifs que cela aurait sur son club, ce qui pourrait conduire à sa ruine.

« La Super League n’est pas le moyen de générer plus de revenus. Cela ruinerait les ligues nationales, qui ont soutenu et continuent de soutenir les meilleurs clubs, et quiconque pense que la Super League est compatible avec les compétitions nationales – que ce soit Florentino Perez ou qui que ce soit – a tout simplement tort. »

 Ramon Calderon Real Madrid Super League GFX

Le simple fait que nous débattons maintenant des dangers potentiels d’une Super Ligue est un motif d’optimisme, selon Miles, directeur général de la FSA.

« Les effets négatifs sont maintenant soumis à beaucoup plus d’examen », dit-il. « Avec le discours de la Super League et le « redémarrage du projet », les clubs d’élite ont en fait généré un appétit accru pour la réglementation indépendante du football.

« Je pense que c’est plus probable maintenant que jamais parce que les gens pensent maintenant qu’on ne peut pas faire confiance au football pour s’occuper de lui-même; qu’il est en danger réel de se manger.

« Le gouvernement britannique avait déjà pris un engagement manifeste en faveur d’une révision de la gouvernance du football dirigée par les fans, que nous prévoyons commencer au cours de la nouvelle année, et qui aura désormais un mandat plus large en raison des problèmes soulevés par le « Redémarrage du projet ».

« Donc, le train est déjà en mouvement. Dans leurs efforts pour prendre le contrôle total du football, l’élite du jeu n’aura pas seulement à affronter d’autres clubs et ligues, elle devra peut-être également s’attaquer aux gouvernements et à leurs propres fans, ce qui est une tâche beaucoup plus difficile. »

Bien sûr, les grandes organisations du football chercheront toujours plus de pouvoir, pas moins. Et une nouvelle bataille se prépare déjà entre l’UEFA et la FIFA pour le contrôle du jeu international des clubs.

Une Coupe du Monde des clubs élargie et plus régulière est l’une des cibles principales du président de la FIFA, Gianni Infantino, alors qu’il n’a échappé à personne que les derniers rapports de la Super League affirmaient que la FIFA avait apporté son soutien à un paquet de 6 milliards de dollars (4,8 milliards de livres sterling) mis en place par la banque de Wall Street JP Morgan.

Tebas, cependant, doute qu’Infantino soit vraiment prêt à s’installer sur le terrain de l’UEFA pour un projet qu’il juge voué à l’échec.

« Ils parlent de CVC Capital Partners, ils parlent de JP Morgan, ils parlent de beaucoup de choses mais la réalité est qu’avec 6 milliards de dollars, vous n’avez même pas assez d’argent pour soutenir ce projet pour la première année », affirme le chef de la Liga.

« Il n’y a pas non plus d’institution financière là-bas qui serait prête à mettre l’argent nécessaire pour soutenir cette Super Ligue pendant trois à quatre ans parce qu’elle financerait une guerre. Une guerre avec la FIFA ou l’UEFA ou les ligues ou clubs nationaux ou les fans. Il serait impossible de lancer une nouvelle compétition sans l’accord de tous les grands groupes du football. Cela créerait un énorme chahut.

« La Super League ne réussirait qu’à s’en prendre aux autorités du football, à ses fans et à faire faillite. »

Cependant, les plus hauts dirigeants européens suivent la situation avec intérêt, et Maguire estime que la loyauté ne sera pas un facteur pour décider quel organisme soutenir si des offres rivales sont déposées.

« Les grands clubs iront avec celui qui leur offrira le plus d’argent », dit-il. « La FIFA perd de l’argent trois ans sur quatre. Ils ne gagnent de l’argent que pendant les années de Coupe du Monde. La Ligue des Champions est la compétition de clubs la plus lucrative du football, donc si la FIFA pouvait prendre le contrôle de quelque chose comme ça, elle commencerait à gagner de l’argent chaque année.

« L’UEFA est consciente de la menace d’une Super League et nous les avons vues céder la place aux plus grands clubs sur le coefficient 10 ans, en termes de répartition de l’argent de la Ligue des Champions, donc ce qu’ils disent essentiellement, c’est: « Nous reconnaissons que vous êtes les plus gros tirages et si, sur une année donnée, vous avez une saison terrible, ne vous inquiétez pas, nous avons le dos.’

« La FIFA sera prête à offrir des garanties de nature similaire, il y a donc une grande décision à venir pour les meilleurs clubs. »

 Principes de la FSA Claudio Ranieri Leicester Premier League

Clairement, le changement arrive aussi. C’est juste une question de combien – et qui en bénéficiera?

Le président de la Juventus Agnelli a longtemps milité pour une réforme et a souligné à plusieurs reprises qu’il y avait une résistance initiale à la Ligue des Champions « et maintenant tout le monde l’aime », ce qui n’est pas strictement vrai, compte tenu de sa contribution à la disparité croissante des richesses dans le football européen.

Quoi qu’il en soit, la FSA a eu du mal à souligner qu’elle était contre une Super Ligue – pas une réforme. Il a peu d’intérêt à maintenir le statu quo, pas lorsque le modèle financier du football est si mal biaisé, comme la pandémie l’a si vigoureusement souligné. Comme la Premier League, l’UEFA, l’ECA et tant d’autres groupes, elle veut aussi du changement – juste pour des raisons différentes.

En l’état actuel des choses, le résultat le plus probable est l’élargissement de la phase de groupes de la Ligue des champions et des modifications importantes du processus de qualification.

« Les meilleurs clubs ne veulent pas nécessairement une boutique fermée; beaucoup d’entre eux sont trop intelligents pour cela », explique Robinson. « Ils savent que ne pas jouer dans une ligue nationale nuirait à leur produit. Ils ne sont pas stupides. Même si vous avez soudainement 20 des plus grands clubs d’Europe qui jouent dans une Super League, quelqu’un doit toujours finir dernier.

« Donc, ce qu’ils aimeraient tous faire, c’est maximiser le nombre de matchs de grande valeur qu’ils jouent en Europe contre les autres grandes équipes, ce qui signifie qu’une phase de groupes de 10 matchs est beaucoup plus probable qu’une échappée complète. Je pense que vous allez aussi retrouver un chemin vers la Ligue des Champions via la Ligue des Champions, en fonction des résultats passés.

« Vous allez avoir un ensemencement protégé, un filet de sécurité, essentiellement, parce qu’ils effectuent tous cet exercice d’équilibrage à haute tension chaque année car leur modèle d’affaires dépend de la qualification.

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« Donc, si vous pensez à toutes ces discussions sur la réforme de la Super League et de la Ligue des Champions dans ce cadre financier fragile, toutes les réactions paniquées et les idées radicales mises en avant ont un sens parfait. »

En effet, la menace d’une Super Ligue ne va pas s’éteindre de sitôt – pas avec autant d’argent en jeu. Pour le meilleur ou pour le pire, il va jouer un rôle clé dans la bataille pour le contrôle du football de club.

Et selon le résultat, nous pourrions être sur le point d’assister à la renaissance du « beau jeu » – ou à sa mort.