NEW YORK – Joe Burrow se souvient encore de tous les détails.

Camp d’entraînement d’août. Perceuse intérieure. Le nom du secondeur de l’Ohio State qui l’a frappé.

Même deux ans plus tard, l’ancien quarterback des Buckeyes et sensation du trophée Heisman à LSU se frotte toujours instinctivement la main droite en réfléchissant à la blessure qui a radicalement modifié sa carrière — et essentiellement changé le cours de l’histoire du football universitaire.

« Donc, c’est arrivé pendant un exercice intérieur », a déclaré Burrow au Marriott Marquis. « Chris Worley pensait que j’avais la balle, s’en est rendu compte tard et a frappé ma main. C’était juste un truc bizarre. Ma main s’est prise dans ses coussinets, et je savais que je l’avais cassé immédiatement.

« Je veux dire, je pense que cela a changé le cours de toute ma carrière. J’ai essayé de revenir beaucoup plus vite que je n’aurais dû et je n’ai pas vraiment pu lancer la balle pendant un moment. J’y pense tout le temps. »

De toute évidence, tout s’est très bien passé pour Burrow, qui a enflammé la SEC et qui est invaincu en LSU en vue des éliminatoires du football universitaire.

 Joe Burrow - Ohio State - Buckeyes - Ohio State football - Chase Young

Ohio State avait autrefois les futurs finalistes de Heisman, Joe Burrow et Chase Young, en compétition l’un contre l’autre à l’entraînement. (Greg Bartram / Imagn)

Et pour les Buckeyes, il n’y a pas de rancune ou de plaintes qui vont de l’avant avec leur propre dossier sans tache et la possibilité qu’ils puissent rencontrer les Tigers dans le match de championnat national. Cela aide évidemment aussi que Dwayne Haskins ait terminé sa saison en tant que titulaire ici même à Times Square en tant que finaliste de Heisman après avoir battu Burrow, et Ohio State a un autre quart-arrière à la cérémonie ce week-end après que Justin Fields ait pris les rênes cette année.

Mais cela reste un scénario de simulation fascinant, et la chronologie alternative pourrait être un débat de barroom pour les années à venir à Columbus. Si Burrow avait gardé cette main hors de danger au camp d’entraînement, aurait-il devancé Haskins dans la bataille au coude à coude pour le poste de remplaçant? Aurait-il pu être le gars à sortir du banc pour rallier les Buckeyes au Michigan, lui donnant la tête en vue du camp de printemps?

Si Haskins avait été transféré, Burrow aurait-il suivi la même trajectoire et aurait-il été un choix de première ronde l’an dernier? L’appel de l’infraction de Ryan Day serait-il encore suffisant pour inciter Fields à être transféré de Géorgie, ou Burrow serait-il toujours en charge de l’Ohio State et serait-il en quête d’un titre national pour couronner sa carrière légendaire dans son état d’origine?

C’est vertigineux de faire tourner toutes les possibilités, et évidemment à la fin, le débat n’a pas vraiment d’importance ou ne change rien. Mais deux saisons plus tard, cela vaut la peine de rappeler à quel point la situation peut être délicate au poste de quart. Une pause malchanceuse a joué un rôle important dans tout changer pour Ohio State et Burrow — même si cela a fonctionné aussi bien que cela aurait pu être imaginé pour les deux parties.

« Honnêtement, je n’y ai jamais vraiment pensé, j’ai juste essayé de faire ce que je devais faire pour gagner des matchs de football », a déclaré Burrow. « Cela signifierait beaucoup pour tous ceux qui m’ont aidé tout au long de mon parcours — des entraîneurs de jeunes au collège, au lycée, à l’Ohio State, à LSU. Je pense que cela signifierait beaucoup pour beaucoup de gens. J’essaie juste de faire ce qu’il faut. Cette saison, il a été lancé pour 4 700 verges et 48 touchés.

 Ohio State - Chase Young - Justin Fields - Joe Burrow - Trophée Heisman

Joe Burrow, Justin Fields, Jalen Hurts et Chase Young à New York. (Austin Ward / Ligne Lettermen)

 » La blessure m’a probablement un peu freiné, oui. Mais il a fait un excellent travail contre l’équipe du Nord et a gagné ce match, donc je pense qu’il avait en quelque sorte le parcours intérieur parce qu’il est entré et a gagné ce match. »

Burrow n’appelle évidemment toujours pas le Michigan par son nom et continue de montrer son amour de l’Ohio State, où il a obtenu son diplôme avant de se rendre au bayou. Pendant ce temps, Ryan Day et les Buckeyes ont prouvé à plusieurs reprises au cours des deux dernières années qu’ils savoureraient toute occasion de le regarder jouer, et ils racontent toujours des histoires sur la compétitivité de Burrow, des blagues et la capacité qui ferait de lui une star.

Les deux admettront parfois regarder en arrière et se demander ce qui aurait pu être différent, et Chase Young a fait des blagues cette semaine à Fields sur la façon dont il ne serait pas le partant à Ohio State si Burrow était sur la liste. Cette partie est également sujette à débat étant donné à quel point Fields a été remarquable lors de sa première saison en tant que titulaire, et si le deuxième année avait pu jouer plus de matchs de quatre quarts, ses statistiques auraient pu faire sortir Burrow de l’eau.

C’est bien sûr une autre hypothèse à laquelle on ne peut pas répondre définitivement. Quoi qu’il en soit, en ce moment, l’accent principal pour tout le monde est sur la suite et ce qui pourrait être une réunion remplie de drame à la Nouvelle-Orléans.

« Oui, nous avons toujours su qu’il pouvait le faire », a déclaré Young. « Joe a vraiment joué comme il faut pour gagner le Heisman, et je ne suis pas surpris.

« Joe est l’un des gars qui travaille le plus dur dans tous les vestiaires. Il est comme cet étudiant-athlète parfait, pour de vrai. Et nous savions que partout où il allait, nous nous attendions en quelque sorte à ce qu’il prenne la relève — parce que nous savions juste qui était Joe. »

Les Buckeyes étaient également là lorsque le voyage de Joe Burrow a pris une tournure inattendue. Et ils pourraient juste être de retour sur le même terrain avec lui avec une chance pour un autre moment historique dans les séries éliminatoires du football universitaire.