James Stephens est né le févr. le 2 novembre 1882 (le jour même de la naissance de James Joyce), dans une famille pauvre vivant dans un bidonville de Dublin. Il était en grande partie autodidacte et travaillait dans un bureau d’avocat lorsque le poète George Russell (connu sous le nom d’AE) l’a découvert. En apparence physique, il ressemblait à un lutin, de moins de 5 pieds de hauteur, avec un visage drolatique et un teint foncé, un prototype du comique irlandais. Marié et père de deux enfants, il partage son temps entre Dublin et Paris jusqu’au déclenchement de la Seconde Guerre mondiale. Il a fait ses débuts en tant que diffuseur à succès pour la BBC en 1928 avec une réminiscence personnelle de JohnMillington Synge. Bien qu’il se soit dissocié de la neutralité irlandaise dans les années 1940, se déclarant « un Irlandais qui souhaitait s’élire Anglais pour la durée », il a été honoré pour son service à la cause de l’indépendance irlandaise et a été actif dans le mouvement Sinn Fein dès ses débuts. Jusqu’à sa mort le décembre. Le 26 novembre 1950, il est conservateur adjoint de la Galerie nationale de Dublin.

La maîtrise de la langue gaélique de Stephens et sa vaste collection de folklore et de légendes irlandaises ont fait de lui un maître de la tradition orale irlandaise. Ses fables et ses contes sont un mélange de philosophie et de non-sens, visant à créer pour l’Irlande « une nouvelle mythologie pour remplacer la mythologie filiforme de la Grèce et de Rome. »Son chef-d’œuvre, The Crock of Gold (1912), une fable moderne, emploie des lutins et des esprits dans un burlesque à moitié dissimulé de la philosophie irlandaise qui tourne en dérision l’emprisonnement de l’intellect humain par des médecins, des avocats, des prêtres, des professeurs et des marchands; en même temps, il présente un commentaire humoristique sur la bataille irlandaise des sexes. Cette œuvre remporte le Prix Polignac de la fiction en 1912. La fille de la Charwoman (1912) a connu un grand succès en Amérique sous le titre Mary, Mary.

Le récit graphique de Stephens sur les événements de la Semaine de Pâques, L’Insurrection à Dublin (1916), a été réimprimé en 1965. Son troisième roman, Deirdre (1923), a remporté la Médaille d’or Tailteann pour la fiction en 1923. Treize volumes de poèmes lyriques ont établi sa réputation de poète; parmi les meilleurs d’entre eux figurent son premier, Insurrections (1909), Songs from the Clay (1915), Strict Joy (1931) et son dernier, Kings and the Moon (1938). Gravé dans Moonlight (1928), un recueil de nouvelles, montre le même génie pour la langue et l’amour de la tradition irlandaise que dans son recueil populaire Irish Fairy Tales (1920). La magie linguistique et les dons lyriques de Stephens ont conduit James Joyce à remarquer que s’il mourait avant de terminer Finnegans Wake, James Stephens était le seul homme à pouvoir le terminer.