James Forten est né libre le 2 septembre 1766 à Philadelphie, en Pennsylvanie. Ses parents étaient Thomas et Sarah Forten. Il était aussi le petit-fils d’esclaves. Ses années de formation ont été passées à Philadelphie et il a fréquenté l’école quaker d’Anthony Benezet pour enfants afro-américains. Au moment où il a eu huit ans, il travaillait pour le loft à voile de Robert Bridges. C’est là que son père travaillait aussi. L’année suivante, son père est victime d’un malheureux accident de bateau et meurt. Cette tragédie a obligé James, âgé de neuf ans, à prendre du travail supplémentaire pour subvenir aux besoins de sa famille.

Au fil du temps, James Forten s’intéresse à la politique et milite avidement pour la tempérance, le suffrage des femmes et l’égalité des droits pour les Afro-Américains. En 1800, il a été le chef de file de l’organisation d’une pétition demandant au Congrès d’émanciper tous les esclaves. Étant donné que c’était une année d’élection présidentielle, la rumeur disait que quelques candidats à la présidence (parmi lesquels Thomas Jefferson) n’étaient pas trop satisfaits d’un homme noir qui militait pour l’émancipation des esclaves. Son activisme a été encore reconnu lorsqu’il a écrit et publié une brochure dénonçant la législature de Pennsylvanie pour avoir interdit l’immigration d’esclaves noirs libérés d’autres États.

Au début de son adolescence, il travaille comme poudrier pendant la Guerre d’Indépendance sur le voilier Royal Lewis. Après avoir été capturé par l’armée britannique, il a été libéré et est rentré chez lui pour reprendre son emploi précédent. Satisfait de son travail et de son dévouement, il a été nommé au poste de contremaître dans le grenier. En 1798, Bridges décide de se retirer et souhaite que Forten reste responsable du loft. Finalement, James Forten fut propriétaire de l’entreprise et employa près de quarante ouvriers.

En 1817, Forten se joint à Richard Allen, le fondateur de l’Église épiscopale Méthodiste africaine, pour former la Convention de la Couleur. Fait intéressant, l’organisation a plaidé pour la migration d’esclaves noirs libres vers le Canada, mais s’est opposée avec véhémence à tout mouvement de retour sur le continent africain. William Wells Brown, Samuel Eli Cornish et Henry Highland Garnet sont d’autres hommes éminents qui se joignent à Forten et Allen.

James Forten est décédé le 4 mars 1842. Ses premières années avaient été consacrées à subvenir aux besoins de sa mère veuve, ses années intermédiaires à acquérir une vaste fortune économique et à corriger les injustices brutales qui avaient été perpétrées sur ses compatriotes afro-américains, les pauvres et les femmes.