James Craig est né le 8 janvier 1871 à the Hill, dans la région de Sydenham à l’est de Belfast. Son père avait gagné des millions dans l’industrie du whisky et Craig hériterait d’une grande partie de cette fortune à la mort de son père. Craig a été élevé comme presbytérien et a fréquenté l’école du château de Merchiston à Édimbourg, gérée par l’Église d’Écosse. Après avoir quitté l’école en 1888, il entra dans le monde de la finance et fut l’un des membres fondateurs de la Bourse de Belfast, avant de se porter volontaire pour l’armée pendant la guerre des Boers.

Pendant la guerre des Boers, Craig a servi dans le 3e bataillon des Royal Irish Rifles, atteignant le grade de capitaine. Les expériences de Craig pendant la guerre ont clairement influencé le développement de son idéologie unioniste. Patrick Buckland écrit que « la guerre lui avait donné une conscience accrue de l’Empire et une fierté de la place de l’Ulster dans celui-ci ».

Après son retour d’Afrique, Craig s’implique activement dans la politique unioniste et est élu député unioniste d’East Down en janvier 1906. Il est devenu Grand Maître de la Compagnie. Down Orange Lodge et ce lien étroit avec l’Ordre d’Orange se révéleront à la fois bénéfiques et préjudiciables à différents moments de sa carrière politique.

James Craig a joué un rôle clé dans la crise d’Ulster de 1912-1914. Bien qu’il ait permis à Sir Edward Carson de présenter l’image publique de la campagne, Craig était responsable de l’organisation serrée du mouvement qui était cruciale pour son succès dans la résistance à la mise en œuvre du Troisième projet de loi sur l’autonomie interne. Craig était également l’un des principaux membres de la commission créée pour préparer une constitution pour le gouvernement provisoire proposé, qui devait être réuni au cas où la Grande-Bretagne tenterait de forcer l’Ulster à accepter l’autonomie. Craig se rend régulièrement en Angleterre et en Écosse afin de rallier le soutien unioniste britannique à la cause de l’Ulster. L’impressionnante habileté organisationnelle de Craig fut encore soulignée dans son orchestration de la signature de la Ligue et de l’Alliance Solennelles le 28 septembre 1912 et dans le rôle qu’il joua dans la création de l’Ulster Volunteer Force en tant que force paramilitaire bien entraînée. Pendant cette période de crise, Craig est devenu un fervent partisan de la partition et a plaidé efficacement pour un six comtés d’Irlande du Nord, afin d’assurer le maintien d’une forte majorité unioniste.

Le 26 janvier 1921, James Craig devient le premier Premier ministre d’Irlande du Nord. Le mandat de Craig à la tête de l’Irlande du Nord comportait plusieurs réalisations majeures. Il est en grande partie responsable de la création des ministères du gouvernement nord-irlandais et continue son succès électoral en occupant son siège de North Down de 1921 à sa mort en 1940. Craig réussit également à résister aux tentatives des gouvernements britannique et irlandais, comme la Commission de la frontière de 1923-1955, de rouvrir la question constitutionnelle. C’est en grande partie grâce à la détermination de Craig que l’Irlande du Nord a maintenu son intégrité territoriale telle qu’elle a été établie en 1921. L’abolition de la représentation proportionnelle dans le gouvernement local et les élections législatives nord-irlandaises a eu lieu en 1929 sur la recommandation de Craig. Cela peut être reconnu comme une réalisation pour Craig car c’était un facteur clé dans le renforcement de la domination électorale du Parti unioniste d’Ulster. Craig a également été créé vicomte Craigavon de Stormont en 1927.

En raison de sa santé défaillante, Craig s’impliqua moins dans la gestion quotidienne du gouvernement d’Irlande du Nord dans les années 1930. Cependant, son engagement à maintenir l’intégrité constitutionnelle de l’État nord-irlandais est resté ferme. Lorsque Eamon De Valera publia sa nouvelle constitution pour l’État libre d’Irlande en 1937, Craig convoqua des élections générales en Irlande du Nord en janvier 1938. L’élection se solde par une nouvelle victoire des unionistes de Craig et réaffirme la position de l’Irlande du Nord au sein du Royaume-Uni.

James Craig est décédé le 24 novembre 1940 et a été enterré sur le terrain du château de Stormont. Craig sera toujours considéré comme un ardent défenseur de l’intégrité constitutionnelle de l’Irlande du Nord par la communauté unioniste et son héritage a été consacré en 1965 lorsque la ville nouvellement construite de Craigavon a été nommée en son honneur.

P. Buckland, James Craig (Dublin, 1980), p. 8.

A. T. Q. Stewart, La crise de l’Ulster (Londres, 1969), p. 42.

D. G. Boyce, ‘James Craig’ dans Oxford Dictionary of National Biography (consulté le 2 mai 2011).

Lectures complémentaires

Boyce, D. G., ‘James Craig’ dans l’Oxford Dictionary of National Biography

Buckland, P., Irish unionism 2: Ulster unionism and the origins of Northern Ireland 1886-1922 (Dublin, 1973).

Buckland, P., The factory of grievances: devolved government in Northern Ireland 1921-1939 (Dublin, 1979).

Buckland, P., James Craig (Dublin, 1980).

Ferriter, D., La transformation de l’Irlande 1900-2000 (Londres, 2005).

Hennessey, T., Une histoire de l’Irlande du Nord 1920-1996 (Dublin, 1997).

Stewart, A. T. Q., La crise de l’Ulster (Londres, 1969).