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La tradition veut que le grand-père de Henry McNeal Turner était un prince africain. Bien que son sang royal ne l’ait pas sauvé des marchands d’esclaves qui l’ont enlevé de son pays et l’ont amené en Caroline du Sud à la fin des années 1700, sa lignée l’a finalement gardé, lui et sa famille, de l’esclavage. La Caroline du Sud était une colonie britannique à l’arrivée du prince, et il était contraire à la loi britannique d’asservir le sang royal. Libre – mais incapable de rentrer chez lui — le prince est resté et a épousé une femme de la région. Le couple a donné naissance au père de Turner, Hardy, et en 1834, leur petit-fils est né.

Dès son plus jeune âge, la vie de Turner a été marquée par les rêves. Quand Turner avait huit ans, il rêvait qu’il se tenait devant une foule nombreuse et diversifiée qui se tournait vers lui pour l’instruire. Il a interprété le rêve comme Dieu le « marquant » pour de grandes choses, et cela a finalement catalysé sa passion pour l’éducation — à une époque où il était illégal pour les Afro-Américains, libres ou réduits en esclavage, d’aller à l’école. En dépit de cette discrimination, Turner a commencé à s’enseigner lui-même grâce à l’aide d’un « ange de rêve » divin qui, selon lui, lui est apparu dans ses rêves pour l’aider à apprendre. Comme Turner l’a dit plus tard à l’auteur William Simmons:

J’étudiais avec toute l’intensité de mon âme jusqu’à ce que je sois submergé par le sommeil la nuit; puis je m’agenouillais et priais, et je demandais au Seigneur de m’enseigner ce que je n’étais pas capable de comprendre moi-même, et dès que je m’endormais, un personnage angélique apparaissait avec un livre ouvert à la main et m’apprenait à prononcer chaque mot que j’avais échoué à prononcer pendant mon éveil, et chaque jour suivant, les leçons qui m’avaient été données dans mes rêves seraient mieux comprises que toutes les autres parties des leçons. Cet enseignant angélique, ou professeur de rêve, en tout cas, m’a fait parcourir le vieux livre d’orthographe de Webster et m’a ainsi permis de lire la Bible et le livre de cantiques.

Malgré la méthode éducative inhabituelle de Turner, à l’âge de 15 ans, il avait lu la Bible entière cinq fois et mémorisé de longs passages des Écritures.

Le père de Turner est décédé alors qu’il était encore jeune. Après le remariage de sa mère, la famille déménage à Abbeville, en Caroline du Sud, et Turner devient concierge dans un cabinet d’avocats. La mémoire astucieuse de Turner et son empressement à apprendre de nouvelles choses ont tellement impressionné ses collègues blancs qu’ils ont décidé d’aider leur collègue dans son éducation. Turner a interprété leurs actions comme une réponse à la prière et s’est versé dans l’arithmétique, l’astronomie, la géographie, l’histoire, le droit et la théologie.

Le « Spurgeon nègre »

À l’âge de 14 ans, Turner et sa famille sont devenus membres de l’Église épiscopale méthodiste du Sud (SMEC) lors d’un service de réveil. Sa conversion surviendra trois ans plus tard, en 1851, sous la prédication du missionnaire des plantations Samuel Leard. Dans une lettre à Leard, Turner a rappelé son expérience de conversion:

Je me suis joint à l’Église sous la direction du révérend M. Crowell, en probation, à Abbeville, dans la dernière partie de 1848, mais je me suis vite mis à maudire et à m’enivrer chaque fois que je pouvais acheter du whisky, et j’ai été le pire garçon à Abbeville Court House jusqu’à ce que vous, au Sharon Camp Ground, en 1851, me stupéfiiez tellement par votre puissante prédication que je suis tombé sur le sol, roulé dans la terre, moussé à la bouche et agonisé sous conviction jusqu’à ce que Christ me soulage par son sang expiatoire.

Peu de temps après sa conversion, Turner se sentit obligé de prêcher l’évangile. Sa dénomination a affirmé sa vocation, l’autorisant d’abord comme exhorter et l’envoyant diriger des réunions de prière parmi les esclaves d’Abbeville, en Caroline du Sud. Deux ans plus tard, la dénomination accorda à Turner une licence pour prêcher. Cette décision était inhabituelle pour le SMEC, une dénomination qui autorisait régulièrement les Afro-Américains à prêcher, mais ne les autorisait que rarement à prêcher.

Ce statut a permis à Turner de se déplacer dans tout le Sud esclavagiste, prêchant à la fois à des publics noirs et blancs. La prédication de Turner combinait non seulement les Écritures, mais aussi des lectures extérieures de classiques, tels que Paradise Lost de John Milton et les écrits du théologien populaire Thomas Dick. Turner se souvenait également d’une grande partie de ce qu’il lisait et l’utilisait dans ses sermons extemporanément prononcés. De plus, Turner a présenté ses sermons érudits dans un oratoire puissant et éloquent. Sa prédication a valu à Turner le surnom de « Negro Spurgeon », hochant la tête au pasteur baptiste anglais éloquent qui était un contemporain de Turner.

Le style de prédication de Turner a conduit certains à l’accuser de mémoriser ses sermons et à prétendre qu’il ne pouvait pas parler de manière impromptue. (À cette époque, parler impromptu était largement perçu comme un signe que l’on était conduit et porté par le Saint-Esprit dans sa prédication.) Un participant a mis Turner au défi de prêcher à partir d’un texte que l’invité fournirait au hasard. Turner a accepté le défi et, « dans l’Esprit du Seigneur », il a expliqué sur Genèse 7:1, « Viens, toi et toute ta maison, dans l’arche. »Le contenu du sermon de Turner n’était pas documenté, mais les rapports suggèrent que non seulement les « citoyens blancs en étaient bien satisfaits », mais après le sermon, l’église a recueilli une offrande de 810 $, une petite fortune ce jour-là.
Turner a également joué un rôle déterminant dans une série de reprises à Athens, en Géorgie, au printemps de 1858. Associé à W. A. Parks, un pasteur blanc et « missionnaire  » auprès des Noirs, Turner prêchait des « sermons puissants » et tenait la chaire de l’église méthodiste noire « jusqu’à deux fois par jour pendant la semaine. »

Malgré la popularité de la prédication de Turner, sa dénomination n’a pas réussi à assouplir ses restrictions interdisant aux Afro-Américains d’être ordonnés ou de devenir évêques. À la fin des années 1850, Turner quitte la SMEC, rejoint l’Église épiscopale méthodiste africaine (AME) et s’installe à Baltimore et sert brièvement comme pasteur de l’Église AME de la Chapelle Waters et de la Mission Tissue Street. En 1862, Turner devint le pasteur de la grande et influente église Israel AME à Washington, DC. Au milieu de la guerre civile, Turner organisa un lycée dans son église, où les intellectuels et les fidèles débattirent des questions importantes de l’époque telles que la guerre et d’autres questions politiques. En plus de ses fonctions ministérielles, Turner devint un correspondant régulier du Christian Recorder, l’hebdomadaire de l’AME. Parce que son église se trouve à distance de marche du Capitole, Turner a passé des heures dans ses chambres, écoutant les débats et les arguments sur les étages de la Chambre et du Sénat.
En tant que pasteur de l’une des plus grandes églises noires de Washington, DC, Turner s’est rapidement imposé comme un leader de la communauté noire. Il se lia d’amitié avec plusieurs élus républicains et devint un partisan majeur de l’effort de guerre. Turner a fait campagne pour l’utilisation de soldats afro-américains et a aidé à créer ce qui est rapidement devenu le 1st United States Colored Troops (USCT). Après que l’unité eut atteint son quota de 1 000 hommes, Turner fit campagne pour qu’elle ait son propre aumônier. Sa pétition a porté ses fruits: En novembre 1863, le président Abraham Lincoln nomma Turner à ce poste, faisant de lui le premier aumônier noir dans une branche de l’armée et le seul officier de l’USCT. À ce titre, il est également devenu correspondant de guerre, publiant des dizaines d’articles dans Le Christian Recorder. À la fin de la guerre civile, le Bureau des Affranchis l’a affecté en Géorgie en tant qu’aumônier de l’armée.

Plantation d’églises et politique

Après son service militaire, Turner se tourna vers la politique. Pendant la reconstruction, Turner est devenu un organisateur du Parti républicain, recrutant des électeurs noirs dans toute la Géorgie. Il a aidé à établir la première convention d’État républicaine, a aidé à rédiger une nouvelle constitution d’État et a été représentant de l’État de Géorgie. Cependant, sa victoire fut de courte durée; à l’automne 1868, les membres blancs de la législature de l’État votèrent pour disqualifier les Noirs de la fonction élective. Avant de partir, cependant, Turner a prononcé un discours pour les âges. Dans ses remarques liminaires, Turner a tonné:

Je souhaite que les députés de cette Assemblée comprennent la position que je prends. Je considère que je suis membre de cet organe. Par conséquent, monsieur, je ne vais ni me faufiler ni grincer des dents devant aucune partie, ni me baisser pour les implorer de mes droits. Certains de mes collègues de couleur, au cours de leurs remarques, ont profité de l’occasion pour faire appel à la sympathie des membres du camp opposé et pour féliciter leur caractère de magnanimité. Cela me rappelle beaucoup, monsieur, les esclaves qui mendient sous le fouet. Je suis ici pour réclamer mes droits et lancer des coups de tonnerre sur les hommes qui oseraient franchir le seuil de ma virilité. Il y a un vieil aphorisme qui dit: « combattez le diable par le feu », et si je dois observer la règle dans ce cas, je souhaite que les messieurs comprennent qu’il ne s’agit que de les combattre avec leur propre arme.

Turner est alors arrivé à la vraie raison pour laquelle les législateurs blancs ont voté pour expulser les Afro-Américains:

La grande question, monsieur, est la suivante: Suis-je un homme? Si je le suis, je revendique les droits d’un homme. Ne suis-je pas un homme parce que je suis d’une teinte plus foncée que les honorables messieurs autour de moi? Laisse-moi voir si je le suis ou non. Je veux convaincre l’Assemblée aujourd’hui que j’ai droit à mon siège ici. … Dieu a jugé bon de tout varier dans la nature. Il n’y a pas deux hommes semblables, pas deux voix semblables, pas deux arbres semblables. Dieu a tissé et tissé la variété et la polyvalence dans l’espace illimité de Sa création. Parce que Dieu a jugé bon de faire du rouge, du blanc, du noir et du brun, devons-nous nous asseoir ici pour juger de ce que Dieu a jugé bon de faire ? On pourrait aussi bien jouer avec les éclairs du ciel qu’avec cette créature qui porte l’image de Dieu, la photographie de Dieu.

Il ne considérait pas ce que la Maison faisait comme une « poussée » contre lui ; mais une poussée contre la Bible et Dieu pour  » avoir fait un homme et ne pas l’avoir achevé », il soutenait que c’était  » simplement appeler le Grand Jéhovah un imbécile. » Il a continué:

Il est extraordinaire qu’une race comme la vôtre, professant la bravoure et la chevalerie, l’éducation et la supériorité, vivant dans un pays où des carillons sonnants appellent enfant et père à l’église de Dieu, un pays où l’on lit les Bibles et où l’on dit les vérités de l’Évangile, et où l’on présume que des tribunaux de justice existent ; il est extraordinaire qu’avec tous ces avantages de votre côté, vous puissiez faire la guerre à l’homme noir pauvre et sans défense.

Turner a clôturé son discours en proclamant

Vous pouvez nous expulser, messieurs, par vos votes, aujourd’hui; mais, pendant que vous le faites, rappelez-vous qu’il y a un Dieu juste dans le Ciel, dont l’Œil qui voit Tout regarde aussi bien les actes de l’oppresseur que des opprimés, et qui, malgré les machinations des méchants, ne manque jamais de défendre la cause de la Justice et le caractère sacré de Son propre travail.

Après son éviction de la législature de l’État de Géorgie, Turner est devenu le maître de poste des États-Unis à Macon, en Géorgie, le premier noir à occuper ce poste. Cependant, tout le monde n’a pas aimé la nomination, y compris J. C. Swayze, un républicain radical blanc et rédacteur en chef de journal, qui a estimé qu’il avait été remplacé pour le poste et qui a publié une série d’articles attaquant Turner. Peu de temps après que Turner a reçu le poste, Marian Harris, une prostituée avec laquelle Turner avait été impliqué, a été arrêtée pour fausse monnaie. Bien qu’il n’y ait finalement pas assez de preuves pour incriminer Turner, la pression de l’administration du président Ulysses Grant le conduit à démissionner de son poste en 1869.

Après avoir travaillé pendant quelques années en tant qu’inspecteur des douanes, Turner a concentré ses efforts sur la croissance de l’église AME dans le Sud. Son objectif principal était d’augmenter le nombre de membres et de construire des églises. De toute évidence, c’était une tâche ardue, rendue encore plus difficile par la violence des confédérés blancs infligée aux Noirs. Turner n’était pas à l’abri.

Comme il témoigna au Congrès en 1871, à  » deux ou trois reprises, je pourrais dire dans une douzaine de cas, si je ne m’étais pas caché dans des maisons parfois, dans les bois à d’autres moments, dans une bûche creuse à un autre moment, j’aurais été assassiné par une bande de rôdeurs nocturnes, ou de rovers. »Lorsqu’on lui a demandé s’il avait vu d’autres preuves de maraudeurs nocturnes blessant d’autres Afro-Américains, Turner a répondu qu’il en avait vu « des dizaines. » Il a raconté les fois où il avait vu « des hommes qui avaient le dos lacéré » et des hommes « qui avaient des balles en eux. Il en a vu d’autres avec leurs « bras abattus; si mal abattus qu’ils ont dû être amputés  » et d’autres avec leurs  » jambes abattues. »Malgré le danger, Turner a persisté. Bien que nous ne connaissions pas le nombre exact d’églises plantées par Turner ni le nombre de ministres autorisés, l’église AME lui attribue la création de l’église AME en Géorgie.

En 1876, son travail acharné porte ses fruits et il devient directeur des publications de l’Église AME. Il était chargé de promouvoir toutes les publications de la dénomination, y compris La Flûte à bec chrétienne, le matériel scolaire du dimanche, les livres publiés par les ministres de l’AME et tout matériel de formation pour les ministres et les laïcs. Ce poste lui a également permis de voyager dans tous les districts et de rencontrer des pasteurs et des dirigeants d’églises locales. Au cours des quatre années où il a été directeur des publications, Turner a développé une suite qui a conduit à son élection comme l’un des 12 évêques de l’église.

En tant qu’évêque, Turner avait une plate-forme nationale pour épouser ses idées sur la race, la politique, le lynchage et d’autres questions sociales de l’époque, en particulier l’émigration. Cependant, après que le racisme ne se soit pas atténué et que les conservateurs aient annulé bon nombre des gains réalisés par les Afro-Américains pendant la Reconstruction, l’oratoire de Turner est devenu de plus en plus pessimiste. Après l’arrêt Plessy v. Ferguson en mai 1896, Turner déclara qu’il n’y avait pas d’avenir aux États-Unis pour les Afro-Américains. Ses dénonciations contre le pays et ses critiques provocantes et cinglantes contre d’autres Afro-Américains ont conduit beaucoup à congédier Turner.

Les réprimandes les plus cinglantes sont venues après que Turner eut déclaré que « Dieu est un Nègre. »Un homme noir, qui s’est identifié comme n’étant pas un « homme de race », a déclaré: « Si je devais aller au paradis et n’y trouver que des Nègres, je pense que je voudrais prendre mon chapeau et sortir » tandis qu’un ministre blanc a qualifié l’idée de « blasphématoire. » Il a soutenu que  » Dieu n’est pas un Dieu d’une nationalité ou d’une race quelconque, mais de toute la famille humaine; et en ce qui concerne la couleur, Dieu est un Esprit qui doit être adoré par des esprits renouvelés dans tous les corps colorés pendant un temps qu’ils constituent le tabernacle de la terre. »Turner, cependant, continua vigoureusement à défendre sa position.
Dans la dernière partie du XIXe siècle, Turner est resté actif. Il a été président du conseil d’administration du Morris Brown College de 1896 à 1908 et a gardé un emploi du temps chargé jusqu’à la fin de sa vie. Il était à Windsor, en Ontario, à la Conférence générale de l’église AME, le 8 mai 1915, lorsqu’il a subi un accident vasculaire cérébral massif. Il est décédé quelques heures plus tard dans un hôpital de Windsor.

Turner a laissé un riche héritage. Une grande partie de ses écrits préfigurent de nombreux mouvements sociaux de la culture afro-américaine au cours du 20e siècle. L’idée de « nationalisme culturel » de W. E. B. Du Bois, le mouvement « Back to Africa » de Marcus Garvey, le mouvement des droits civiques modernes, le mouvement Black Power, la Théologie noire de la Libération de James Cone et même certains éléments du rap nationaliste présents dans la culture hip-hop actuelle ont une dette envers le travail de Turner et ses idées progressistes.

Mais Turner était également théologien public. Ses oratoires, ses écrits, ses publications, ses lettres et ses éditoriaux montrent une figure qui ne se limitait pas aux murs de l’église, mais qui voyait la nécessité d’un engagement public de la parole de Dieu dans l’arène publique. Sa foi l’a suivi du champ de bataille de la guerre civile aux salles du Congrès en passant par les bureaux de l’AME, foi qui l’a amené à défier l’Amérique pour qu’elle soit à la hauteur des idéaux de liberté, de justice et de démocratie.

Andre E. Johnson, PhD, est professeur adjoint de rhétorique, de race et de religion à l’Université de Memphis. Il est l’auteur du Prophète oublié: L’évêque Henry McNeal Turner et la Tradition prophétique afro-américaine et le directeur et conservateur du projet Henry McNeal Turner, une archive numérique visant à collecter les écrits de Turner.